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PGA Championship 2022: Cómo Justin Thomas remontó desde muy atrás para ganar el PGA

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TULSA – Uno por uno, Southern Hills enturbió sus golpes de putt, comprometió sus swings y les robó el alma. La ronda final de un campeonato importante se supone que es una guerra de desgaste, pero el domingo en este Campeonato de la PGA se convirtió en una carnicería en toda regla. Cameron Young tardó cinco en bajar de la calle en el par 4 del hoyo 16, lo que puso fin a su candidatura. Tras un comienzo fulgurante, Rory McIlroy se quedó a uno de la puntuación ganadora final, pero no hizo ni un birdie en los últimos 13 hoyos y se dejó llevar por el viento de los Sooner como si fuera un miembro de la familia Joad. Después de haber pasado toda la semana cacareando su nuevo poder, Matt Fitzpatrick se quedó tímidamente en el corto par 4 del hoyo 17 y luego se quedó con un wedge, lo que le llevó a un bogey fatal, el tercero de los últimos nueve hoyos. Y luego estaba el pobre Mito Pereira. El joven chileno llegó cojeando al tee del 72 liderando por uno a pesar de los cuatro bogeys en los 11 hoyos anteriores, y entonces le crecieron los brazos de T. Rex en el golpe de salida más importante de su vida, estrellando su bola contra un arroyo. Cuando el hoyo terminó, Pereira había hecho el doble-bogey más aplastante desde que Phil Mickelson se deshizo en Winged Foot hace 16 años.

En un PGA que aparentemente nadie quería ganar, lo decidieron los dos únicos jugadores que no se achicaron ante la magnitud de la oportunidad. Will Zalatoris, que a sus 25 años ya se perfila como un gran cazador, hizo un par de subidas y bajadas milagrosas a mitad de su ronda para mantenerse en la lucha, y luego, con el golpe de putt más analizado del golf, hizo un par de golpes imprescindibles en los dos últimos hoyos: un putt de 7 pies para birdie y luego un intento de par de 8 pies. Esto le llevó a un desempate con Justin Thomas, que comenzó la ronda final a siete golpes del liderato, pero que se fue a casa jugando los últimos 10 hoyos con cuatro bajo par, coronando un 67 que empató con la ronda más baja del día. Thomas parece y a veces actúa como un mocoso de club de campo, pero en el fondo es un asesino a sangre fría, lo que explica en parte la afinidad de Tiger Woods con él. En el hoyo 6, par 3, del domingo, Thomas hizo un golpe frío desde el tee y tuvo que hacer un tiro de 20 pies para salvar el bogey. ¿Quién tiene la fortaleza mental para superar que? Como Thomas gritaría más tarde en el oído de su caddie Jim (Bones) Mackay, «¡Tengo que ser el primer tipo que le ha sacado la mierda a uno y ha ganado la PGA!»

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Pero primero tuvo que sobrevivir al desempate. Marchando hacia el primer tee del desempate de tres hoyos, Thomas tenía una mirada lejana en sus ojos. «Vamos a por ello», le gruñó a Bones, el compañero de Mickelson durante un cuarto de siglo antes de que ambos se separaran en 2017. Thomas llegó a este Campeonato de la PGA con la friolera de 14 victorias a sus 29 años, pero habían pasado cinco largos años desde su irrupción en la PGA de 2017. Se suponía que Thomas era el futuro del juego, pero desde su triunfo en Quail Hollow, había sido usurpado por Brooks Koepka, Collin Morikawa, Jon Rahm y Scottie Scheffler, entre otros. En la prórroga contra Zalatoris, Thomas jugó con la intensidad de un hombre que sabía que su reputación estaba en juego.

En el primer hoyo de la prórroga, un drive erróneo obligó a Thomas a dejar el campo en un par 5 que se podía conseguir, pero igualó el birdie de dos putts de Zalatoris con un magnífico wedge. Luego, Thomas se acercó al tee del hoyo 17 y golpeó una madera 3 que fue tan dulce como la que le llevó a un águila de salida y a un récord de 63 en el Abierto de Estados Unidos de 2018. Mientras su hijo miraba su putt de águila, Mike Thomas se encorvó contra una torre de televisión detrás del green. Preguntado por su ritmo cardíaco, dijo: «Bastante bien… por el momento». El dos-put de su hijo, libre de estrés, le dio una ventaja de un golpe, que JT protegió expertamente con dos golpes perfectos en el exigente hoyo 18. La felicidad es un tap-in par para ganar la PGA, pero en la victoria Thomas exudó más alivio que alegría. «No he tenido trofeos que mostrar, y había caído en la clasificación mundial, y eso demuestra lo fuerte que es el juego del golf», dijo Thomas el domingo por la noche. «Creo que es fácil empezar a dudar y pensar en qué va a pasar. ¿Cuándo va a pasar? ¿Va a suceder?»

La victoria fue un testimonio del crecimiento de Thomas -ha ganado 15 libras desde Quail Hollow-, pero la verdadera maduración ha venido por dentro. En Kapalua, en enero de 2021, un micrófono caliente recogió a Thomas reprendiéndose a sí mismo con un insulto homofóbico, lo que le llevó a ser abandonado por su patrocinador más visible, Polo. En la autorreflexión que siguió se vio obligado a madurar tardíamente, guiado por su mentor Woods, que sabe algunas cosas sobre cómo sobrevivir a un escándalo. Desde entonces, Thomas se ha comprometido con su novia de la universidad y ha entablado dos importantes relaciones nuevas, con Bones, que entró en la bolsa a finales del año pasado, y con el entrenador de putt John Graham, que ha hecho a Thomas más consistente y peligroso en los greens. Mientras tanto, la frialdad imperturbable del veterano caddie es un buen complemento para el juego emotivo y de sangre caliente de Thomas, y la mejor lectura de Mackay del torneo se produjo tras la tercera ronda. Su hombre había abierto con 67-67 jugando en el lado equivocado del cuadro, recurriendo a su inigualable forma de tiro para sortear los fuertes vientos en una configuración exigente. Pero el sábado, Thomas se esforzó por hacer un 74, el tipo de deslizamiento desconcertante que le ha comprometido en tantos campeonatos importantes recientes. Fue el último hombre en pie en el campo de prácticas en el crepúsculo, en gran parte porque Bones pidió una sesión de terapia improvisada.

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«Sí, tengo plena confianza en decir que no estaría aquí de pie si él no me hubiera dado ese… no necesariamente un discurso, sino una charla, si se quiere», dijo un victorioso Thomas el domingo. «Sólo necesitaba desahogarme. No necesitaba llevar mi frustración y mi ira a casa. No necesitaba salir del campo de golf con un estado de ánimo negativo. Simplemente bajé – ayer jugué bastante bien para tirar 4 sobre, y sentí que había jugado fatal. Y estaba como, amigo, tienes que dejar de ser tan duro contigo mismo. Estás en la contienda cada semana que jugamos. He tenido muchas oportunidades de ganar torneos, y es un campo de golf difícil; es un campeonato importante. No tienes que ser perfecto. No seas duro contigo mismo. Deja que las cosas pasen, y todo va en la dirección correcta. Así que sigue siendo positivo para que puedan pasar cosas buenas. Me fui de aquí [Saturday night] con un estado de ánimo increíble».

De hecho, durante el tiempo crítico del domingo, Thomas parecía el único jugador que se estaba divirtiendo. Eso le permitió realizar el tipo de golpes decisivos que le dejaron con lo que él llamó «una sensación de escalofrío en todo el cuerpo», especialmente un tiro de alto riesgo en el búnker en el hoyo 71 que le llevó a un birdie crucial y luego un hierro 8 en el 18 que habría pasado inmediatamente a la leyenda si hubiera embocado el putt de 8 pies para birdie.

La única persona que se sintió mejor en la victoria fue Bones. En su ruptura con Mickelson, una de las quejas de Mackay era que Phil siempre insistía en quedarse con las banderas del hoyo 18 de sus victorias, violando así una antigua tradición. Al salir del green final el domingo, Bones llevaba no sólo la bandera sino también el palo. Le dije: «Parece que tienes un agarre de muerte en esa cosa».

Se secó una única lágrima y luego soltó una larga, profunda y satisfecha carcajada.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.