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Ocho años después de su debut en el Abierto Femenino de Estados Unidos, que batió el récord, Lucy Li está a punto de dar el salto a la gran liga

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SOUTHERN PINES, N.C. – A estas alturas de su carrera, Lucy Li debe preguntarse si alguna vez escapará del inquietante espectro del helado.

Hace ocho años, en el cercano Pinehurst, superó por poco el récord de Michelle Wie como la jugadora más joven en clasificarse para un Open Femenino de Estados Unidos. Li tenía entonces 11 años y no pasó el corte, pero en una de sus ruedas de prensa llevaba coletas y masticaba una barra de helado rosa. Esa imagen sirvió para resaltar su juventud, y se convirtió en una parte indeleble de la experiencia de Lucy Li, hasta el punto de que el traje que llevaba ese día está ahora en un museo de la USGA.

Esta semana, ocho años después, mientras Li se prepara para el Abierto Femenino de Estados Unidos de 2022 en Pine Needles, el helado parece ser referido en todas partes, y el propio clip apareció en el Golf Channel antes de su conferencia de prensa el miércoles por la tarde.

Esta vez no había helado, pero Li, que ahora tiene 19 años, no tuvo que esperar mucho para que apareciera.

«La primera pregunta es difícil», comenzó un periodista. «¿Sigue comiendo helado?».

Ella respondió afirmativamente – «¿quién no come helado?»-, pero parecía que se trataba de algo más que de comida. El helado, en lo que respecta a Li, es una metonimia útil que remite a ese momento en Pinehurst, pero también puede encajonarla involuntariamente como esa misma niña que emergió brevemente en la escena del golf en 2014.

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A sus 19 años, Li no es del todo una veterana, pero tampoco es ya la misma persona que era en Pinehurst; menos novedad y mucho más curtida. Tras convertirse en profesional en 2019, destacó en el Epson Tour en 2020, quedando octava, pero tuvo la mala suerte de debutar durante la COVID-19, cuando había menos tarjetas del LPGA Tour disponibles. Tuvo problemas en 2021, pero actualmente ocupa el segundo lugar en la clasificación del Epson Tour de este año (las 10 mejores jugadoras de la lista de dinero al final de la temporada se clasifican para el LPGA Tour), y jugando con una exención de patrocinador en el Honda LPGA Thailand en marzo, terminó en el puesto 12. Mientras se prepara para otro Abierto de Estados Unidos -el año pasado terminó en el puesto 16 en el Olympic Club- también está a punto de cumplir el sueño de toda su vida de participar en el LPGA Tour.

«Ese ha sido mi objetivo desde que me hice profesional», dijo el martes en Pine Needles, aunque no quiso entrar en más especulaciones sobre su futuro. «Creo que es realmente importante tomar cada golpe, cada semana a la vez».

Esos golpes, y esas semanas, le han ido muy bien a Li últimamente. Todavía no ha terminado fuera de los 25 primeros puestos en el Epson Tour y alcanzó su punto álgido a finales de marzo, cuando logró tres actuaciones entre los cinco primeros en tres semanas. También es optimista sobre sus posibilidades en Pine Needles.

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«He estado pegando mis hierros muy bien, lo que es, creo, muy bueno para este campo de golf», dijo. «Es otro campo de Donald Ross, así que es algo similar [to Pinehurst No. 2] en el sentido de que hay un montón de zonas de salida y falsos hombros, falsos frentes, falsos fondos. Pero no es tan intenso como el nº 2 alrededor de los greens».

Mientras respondía a las preguntas sobre 2014, reconoció la influencia de esa parte de salida – «supongo que por eso estoy aquí de pie; fue un gran impulso de confianza para mí»- pero también tuvo cuidado de enfatizar que ha cambiado… y no sólo en el sentido de que golpea la bola 50 yardas más lejos.

«Siento que he hecho muchas cosas en mi carrera amateur y profesional desde entonces que me han llevado a este punto», dijo. «Lo que aprendes como júnior, amateur y profesional, pero que se acentúa mucho más como profesional, es la importancia de ser paciente. Creo que es algo que se aprende una y otra vez».

Lo pondrá a prueba el jueves en un grupo que cuenta con otras dos jóvenes jugadoras, la ex campeona del U.S. Amateur Rose Zhang, de 19 años, y Anna Davis, ganadora del Augusta National Women’s Amateur de este año. Y aunque los aficionados más avispados recordarán el nombre de 2014, el juego y la madurez serán irreconocibles.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.