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No, esto no es bueno para el golf

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El intento de LIV Golf de perturbar el deporte ha sido nada menos que un reality show, y si alguna vez has visto un reality show sabes que son entretenidos, hechizantes y hablan de un antojo interior que nos avergüenza admitir. LIV Golf parecía salido del casting de Bravo Central. ¡Melodrama! ¡Auto-sabotaje! ¡Comedia involuntaria! ¡Negocios turbios! ¡Gente que parece una pesadilla! Era un placer culpable, sobre todo porque existía simplemente en abstracto. Por supuesto, la verdad innegable sobre los reality shows es que no hay mucho «real» en ellos. ¿LIV Golf? A pesar de su apariencia -quizá a pesar de sí mismo-, LIV Golf ha demostrado en los últimos nueve días que es muy real, y su evolución desde un concepto a algo concreto tiene enormes consecuencias. Y ninguna de ellas parece buena para el golf.

Es demasiado pronto para validar las aspiraciones de LIV de «revigorizar» el deporte, sobre todo teniendo en cuenta los motivos que hay detrás. Pero no se puede descartar la empresa, por mucho que el PGA Tour lo desee. No tras el golpe de efecto de LIV al fichar a Dustin Johnson y a estrellas en ciernes como Bryson DeChambeau y Patrick Reed. No con un número de otros jugadores a punto de seguir el ejemplo o sopesando un salto similar. No con la interminable montaña de oro de LIV, que avergonzaría a Rico McPato. La operación ha llevado al juego al antes impensable precipicio de un cisma a nivel profesional.

Esa es una delimitación importante, «cisma». La competencia en cualquier negocio es saludable. Puede propiciar un cambio positivo y estimular la innovación y obligar a las entidades en cuestión a ser mejores porque eso es lo que se requiere para sobrevivir. Los cismas… los cismas pueden ser terminales. Los que dudan sólo tienen que mirar el páramo distópico en el que se ha convertido el boxeo.

El director general de LIV Golf, Greg Norman, ha dicho que no quiere un cisma; prevé que LIV sea un aditivo para el deporte. Norman también está desplegando un campo en Londres esta semana que, con unas pocas excepciones notables, está compuesto por viejos y viejos que compiten por sumas de dinero impías bajo la noción errónea de que de alguna manera ayudará a un gobierno difamado a lavar su imagen. ¿Cómo se puede añadir esto al deporte, cómo se puede interesante para los aficionados al golf, sigue sin estar claro. En una nota relacionada, las entradas siguen estando ampliamente disponibles.

Si eso es todo lo que el LIV Golf podría ser esto no sería una discusión. En teoría, podría ayudar al PGA Tour y al Tour, limpiándolos de los que están atascados en el purgatorio entre la relevancia y el circuito de los Campeones y dando paso a las estrellas en ciernes. Pero por todo lo que no ha sido, el LIV ha mostrado lo suficiente de lo que podría ser -y el caos que podría impulsar- y ese es el problema.

Está el problema del disruptor en cuestión, la serie que está siendo financiada por el gobierno de Arabia Saudí, ya que está impulsando esta discusión y su dirección parece no tener rumbo. Tal vez el problema empiece por el propio vehículo. Hay un fallo fundamental en la competición que está creando LIV Golf, y por un segundo dejemos de lado los hilos problemáticos de esta empresa y centrémonos en esa competición. En el fondo, el golf es apreciado por ser la interpretación más pura de la meritocracia, donde los puestos no se regalan y sólo se gana lo que se gana. LIV Golf es la antítesis de este espíritu. Ofrece primas de fichaje y sueldos garantizados a jugadores que la mayoría de los aficionados no pagarían por ver. Aparte de la curiosidad general que rodea su debut el jueves y de una producción mejor de la esperada, la presentación del LIV Golf no tuvo ningún atractivo. No había nada en juego, ninguna razón para que estos chicos jugaran aparte de la oportunidad de llenarse los bolsillos sin importar cómo terminen. Se trata de una exhibición glorificada, un miembro invitado televisado, y nada más.

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Norman y el equipo de LIV Golf también parecen incapaces de dar un paso adelante sin pisar su propio pie. Toda la existencia de LIV Golf ha estado marcada por la incompetencia y la parodia, un sentimiento encapsulado por el evento de Londres de esta semana. Hubo el drama de un reportero expulsado de una rueda de prensa; schadenfreude en los logotipos de la serie que parecían sacados de un aula de jardín de infancia; desconcierto ante la aparición de Phil Mickelson, que terminó su sabático de meses, apareciendo en una fiesta de reclutamiento con barba de caballo y un conjunto de cuero que sólo puede describirse como crisis de la mediana edad mezclada con cosplay de Top Gun. James Piot, que es profesional, figura como aficionado, mientras que Hudson Swafford figuraba como Swafford Hudson en el sitio web de la LIV. El grupo de sorteo reveló accidentalmente a «Patrick Reed» en el tablero un día antes de que los informes de Reed se unieran a LIV. Por muy cómicos que sean estos errores, son menos cómicos cuando se entiende que estos cabezas de chorlito pueden alterar el destino del deporte.

No cabe duda de que la LIV Golf avanzará y crecerá potencialmente. Los jugadores verán a otros jugadores -muchos de ellos más bajos que ellos en la jerarquía del deporte- tener el camión Brinks respaldado por jugar en un puñado de eventos y pensarán: «Sí, me gustaría algo de eso». Y podrían hacerlo, ya que LIV Golf tiene cheques en blanco y una pista de aterrizaje eterna para alzar el vuelo, y está dispuesto a hundir a otros con tal de elevarse.

Lo que nos lleva al problema al que se enfrenta el PGA Tour, y no se equivoquen, es malo. Esta es simplemente la primera oleada de desertores, especialmente si los majors no se solidarizan con el tour. El dinero es demasiado tentador y la procedencia de ese dinero no ha sido un factor de disuasión para un contingente de golfistas. ¿Cómo vender tu producto a los aficionados, diciéndoles que esto vale su tiempo, cuando los mismos jugadores que poblaron el tour están diciendo lo contrario?

Esto debería servir de intervención para el tour. Apostó fuerte por el legado y perdió. Según su propia clasificación de popularidad, los jugadores número 2, 5 y 7 de su Programa de Impacto de Jugadores se han marchado. O, visto de otro modo, el circuito regaló a Mickelson, DeChambeau y Johnson un total de 12,5 millones de dólares para incentivar su permanencia… y fueron superados por unos 400 millones de dólares de LIV Golf. Eso sin contar a Bubba Watson, que terminó 10º en el PIP y que apareció accidentalmente en un vídeo promocional de LIV el jueves por la mañana en medio de rumores de que también se va. Hay mayores monederos, mayores fondos de bonificación, mayores bonanzas de la FedEx Cup que llegan al tour, pero no tienen los recursos para participar en una carrera armamentística, y el legado no será suficiente.

Este momento debería obligar a mirarse en el espejo a los de la sede del PGA Tour. La razón por la que las ligas de golf fueron ejercicios de pensamiento divertidos es porque el tour ha caído en la inmovilidad. El producto se ha sobresaturado con demasiados eventos y a veces parece alérgico a la creatividad. Los jugadores más veteranos y de base siguen teniendo prioridad sobre las promesas del Korn Ferry Tour cuando se trata de exenciones y listas de suplentes. Insiste en vender la importancia de los playoffs, y en el momento en que tienes que explicar por qué importas es cuando demuestras lo contrario. El jueves, el tour suspendió a los que desertaron, pero el anuncio fue silencioso y la mayoría de los que dieron el salto ya habían renunciado.

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Peor aún, el tour no controla su destino. Eso depende de los grandes campeonatos, campeonatos que algunos aficionados y jugadores creen que son lo único que importa. Sí, el circuito es lo que presenta a los personajes del golf, dándoles profundidad, historia e interés y, lo que es más importante, un escenario. Pero, en su mayor parte, la LIV puede ofrecer el mismo escenario. Algunas fuentes han dicho a Golf Digest que hay una unidad general entre bastidores entre el tour y los otros órganos de gobierno. Aun así, no es tarea de Augusta National, la USGA, la R&A y la PGA de América arreglar este lío, y el hecho de que el circuito esté en deuda con ellos para tener éxito debería ser una llamada de atención. Si los responsables del circuito no aprovechan este momento para analizar seriamente el producto que presentan, son una amenaza para ellos mismos como lo es LIV Golf.

Por eso, en última instancia, un posible cisma es lo que más duele a los aficionados. Esto se ha convertido en un espectáculo secundario con el peor tipo de actores, y por muy mala que haya sido la obra, a donde podría llevar es peor. Ahora la atención de los aficionados se dividirá entre una entidad que no sabe lo que hace y que no ofrece mucha competencia, pero que cuenta con algunos nombres de marquesina, frente a la potencia tradicional con verdadera competencia y verdaderas consecuencias que podría perder a las mismas estrellas necesarias para atraer a la gente. Olvídate de la adición; es la definición misma de la sustracción. Es un producto diluido.

Y un producto que ahora plantea una cuestión de moralidad. Los aficionados sintonizan el deporte para olvidarse del mundo real. En cambio, LIV Golf pone en primer plano los problemas del mundo real, financiado por un gobierno acusado de atrocidades contra los derechos humanos. Y lo que es peor, los aficionados ven a una cantidad considerable de estrellas a las que siguen dispuestas a trocar su buena voluntad para ser una marioneta de un régimen al que le importa un bledo el deporte que supuestamente aman.

Eso suena empalagoso, y el deporte profesional lleva mucho tiempo revelando sus lados oscuros. Por el contrario, el deporte sigue siendo uno de los pocos foros con capacidad para unir a esta cultura siempre dividida. En nuestra región, es el golf. Una de las cosas que mantiene nuestra atención son los jugadores en el campo, y cuando se invierte tanto tiempo y emoción como requiere ser aficionado es comprensible desarrollar ciertos sentimientos hacia ellos. Ver que el amor no significa nada puede romper hasta el más endurecido de los corazones.

Así que, sí, todo esto es un choque de trenes. Perdón, queríamos decir reality show. Sea lo que sea, no es bueno.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.