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Minjee Lee se coloca en cabeza del US Women’s Open y aspira a su segunda victoria en un major

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SOUTHERN PINES, N.C. – A lo largo de ocho hoyos, el sábado de Minjee Lee fue simplemente normal. En un día relativamente agradable y ligeramente ventoso en Pine Needles, había hecho un bogey y un birdie, y se encontraba a un golpe de la líder Mina Harigae, que había luchado por llegar a 10 bajo par. Cuatro hoyos y una hora más tarde, tenía el Abierto Femenino de EE.UU. en un puño, y si su 64 del domingo para ganar el Campeonato Amundi Evian del año pasado es una indicación de lo que podemos esperar en la ronda final en Pine Needles, el Trofeo Harton S. Semple puede estar destinado al oeste de Australia en 24 horas.

El tramo decisivo para la australiana de 26 años llegó en los hoyos 9 al 12, cuando todo su juego, desde el driver hasta los hierros cortos y el putter, se encendió y se dejó putts de 12 pies, 12 pies, ocho pies y 12 pies de nuevo para birdie. Hizo los cuatro. Combinado con dos bogeys de Harigae, la narrativa promedio del sábado para Lee fue volteada de cabeza; de repente, ella estaba en 13 bajo y manteniendo una ventaja de cuatro tiros.

«Me puse en una pequeña racha allí», dijo Lee. «Simplemente tenía buenos números, y al tener hierros más cortos dentro, creo que fue más fácil calcular el rebote».

Lee habló de su conducta tranquila, y de la ventaja que le da, y esa serenidad estuvo en plena exhibición mientras dejaba caer un approach tras otro a distancia de birdie y dejaba caer los putts justo después. Sin embargo, la realidad de liderar un Abierto Femenino de Estados Unidos empezó a notarse, y los nervios aparecieron al final de su ronda.

En el par 5 del hoyo 15, llegó al búnker de la orilla del green en dos golpes, y un fuerte tiro desde la arena le dejó un metro y medio para birdie, pero falló. En el 18, un drive monstruoso de 294 yardas la dejó a sólo 99 yardas del hoyo, pero un mediocre acercamiento apenas alcanzó el borde frontal del green e hizo imposible el birdie.

Aun así, y a pesar de la ligera flaqueza del final, Lee firmó cuatro bajo 67 y se mantuvo en 13 bajo, un récord de puntuación en 54 hoyos en este campeonato. Harigae se recuperó de su difícil tramo al comienzo de los últimos nueve hoyos y golpeó con un láser en el par 3 del 16 para preparar un birdie que la llevó de nuevo a 10 bajo, donde terminó el día.

La ventaja de tres golpes de Lee no es ni mucho menos segura -sobre todo si se tiene en cuenta el desplome de Lexi Thompson desde los cinco golpes de ventaja a falta de ocho hoyos para el final de este torneo el año pasado-, pero verla hablar después de la ronda fue ver a alguien con pleno dominio de sí misma.

«No creo que me ponga demasiado arriba o demasiado abajo. Creo que ese es uno de mis puntos fuertes», dijo Lee. «Voy a ceñirme a lo que sé. He estado en muchos U.S. Opens y he estado en situaciones de presión como ésta antes. Sólo voy a tomar mi experiencia de los otros eventos y de los otros Opens y tratar de hacerlo mañana».

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Palabras sencillas, pero su reciente pedigrí la respalda. En el Amundi Evian Championship de 2021, Lee iba por detrás de Jeongeun Lee6 con siete golpes, y se embarcó en una remontada histórica con un 64 el domingo, derrotando finalmente a la líder de los 54 hoyos en un desempate para capturar su primer major. Ahora es la jugadora número 4 del mundo, y está a punto de sumar un segundo «major» justo una semana después de su 26º cumpleaños.

Su principal rival -quizás la única, a menos que Lee tenga un mal día- será Harigae, cuyo 64 en la primera ronda la situó en cabeza del torneo y que ha aguantado mucho para mejorar su puntuación cada día. Este es el 48º campeonato importante de Harigae, y hasta ahora nunca había conseguido quedar entre las 10 primeras. Eso se debe a su reacción a la presión, reconoce, y ha tenido que trabajar mucho en sus emociones para poder procesar mejor los nervios en los momentos importantes.

«Sólo un montón de conciencia de sí misma, un montón de patadas en el trasero de mi caddie», dijo, refiriéndose a su prometido Travis Kreiter. «Un montón de buenas y duras charlas. Pero me di cuenta de que si quería llegar al siguiente nivel, tenía que controlarme emocionalmente… definitivamente se siente diferente. Todo se mueve mucho más lento en mi cabeza ahora».

Harigae lleva más de una década en el Tour, pero nunca ha ganado un torneo a este nivel. Es consciente de lo que significaría para su legado, y aún más consciente del dinero que está en juego; un segundo puesto está dotado de más de un millón de dólares en premios.

Tiene una gran oportunidad de asegurarse al menos esa cantidad; hay un abismo entre Harigae, con 10 golpes menos, y Bronte Law, cuyos 68 golpes del sábado la llevaron a siete golpes menos y a la tercera posición en solitario. Por debajo de Law, una multitud que incluye a Lydia Ko, Anna Nordqvist y la amateur Ingrid Lindblad acechan con seis bajo.

Al principio, Lindblad, de 22 años, amenazó con dar un gran salto para alcanzar a las líderes, haciendo birdie en el tercer y cuarto hoyo para llegar a nueve bajo. Sin embargo, después se calmó y pasó gran parte de los últimos nueve hoyos recorriendo los distintos búnkers de Pine Needles. En el 15, un golpe desde un búnker junto al green rodó hacia atrás hasta otro búnker, sacrificando una oportunidad de birdie, y un hoyo más tarde hizo un chip desde fuera del green hasta la arena del otro lado del hoyo. Un bogey en ese hoyo la llevó al 17, donde su drive encontró un bunker en la calle, su approach aterrizó en otro bunker junto al green, y no pudo subir y bajar para salvar el par. Sin embargo, cuando parecía estar en caída libre, su enfoque en el 18 se detuvo a diez centímetros de la taza, y ella golpeó para hacer birdie para disparar 71 y volver a seis bajo.

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A pesar de la caída tardía, Lindblad todavía está empapándose de su experiencia en un major, y en particular de sus dos primeras rondas, en las que fue emparejada con su ídolo de la infancia Annika Sorenstam.

«Recuerdo que después del primer día leí algunos artículos», dijo Lindblad el sábado. «Dijo que no tenía miedo y que sabía que golpeaba la bola bastante lejos, pero que estaba realmente impresionada por mi juego corto, especialmente en este campo. Tienes que ser capaz de pegar muy buenos golpes de chip para acercarte a la bandera… así que fue realmente genial que dijera eso porque es Annika».

Nelly Korda, que jugaba su primer torneo desde que el descubrimiento de coágulos de sangre en su brazo izquierdo le llevó a una operación y a un largo proceso de rehabilitación, se disparó en la tabla de clasificación en los últimos nueve hoyos, alcanzando siete bajo con su quinto birdie del día en el 15. Pero unos desastrosos tres hoyos finales -tres bogeys consecutivos- la dejaron con cuatro bajo par y aparentemente fuera de la competición.

«Fue duro», dijo Korda sobre su final. «Estoy segura de que también fue duro de ver. Pero sí, estoy feliz de estar aquí, aunque haya sido una píldora difícil de tragar».

En general, las condiciones en Pine Needles fueron más suaves de lo esperado -Minjee Lee dijo que aunque hay un parecido superficial con los campos del cinturón de arena de Melbourne, Australia, el suelo aquí no es ni de lejos tan firme- y la agresividad fue recompensada. La mejor ronda del día correspondió a la número 3 del mundo, Lydia Ko, la única jugadora que firmó un 66, con seis bajo par. El dinero inteligente diría que está demasiado lejos de la ventaja de Lee como para hacer una carrera, pero Ko sabe que estas cosas no siempre salen bien.

«Nunca se sabe, ¿verdad?», dijo. «Ha habido algunas puntuaciones más bajas en este campo. No sé … es el Abierto Femenino de Estados Unidos, siempre hay ese poco de adrenalina y un poco de nervios que tal vez necesariamente no vienen en cualquier otro evento.»

El domingo por la tarde, Minjee Lee será la gran favorita, pero como demostró en el Evian hace menos de un año, y como demostró Lexi Thompson de forma opuesta hace tan sólo un Abierto de Estados Unidos, no es lo mismo tener un trofeo importante en las manos que levantarlo sobre la cabeza.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.