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Mientras Harold Varner III busca una victoria emblemática, DJ, Fleetwood y Smith siguen al acecho

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AL MUROOJ, Arabia Saudita – ¿Qué tan difícil fue jugar en el Royal Greens Golf & Country Club el sábado en el Saudi International? De los 74 competidores que salieron al campo, sólo 24 superaron el par de 70. Lo cual es más de lo que se puede decir de algunos de los nombres más notables del campo. Muchos estaban en el rango de 71-75. Considere lo siguiente:

Matthew Wolff – 73
Marc Leishman – 72
Jason Kokrak – 73
Lee Westwood – 71
Matteo Manassero (líder de la primera ronda) – 74
Tyrrell Hatton – 75
Sergio García – 71
Patrick Reed – 73
Phil Mickelson – 71

Hubo excepciones a esa regla bastante sombría, por supuesto. El extraordinario 64 de Paul Casey fue el mejor del día, seguido de cerca por el 65 de Jhonattan Vegas. Gavin Green, Justin Harding y Ptachara Khingwatmai hicieron 66 golpes. Pero todos fueron bajos más allá del lugar donde la presión es un factor importante. Ninguno se va a llevar el primer premio de 1 millón de dólares.

De hecho, los únicos hombres que hicieron algún tipo de progreso significativo hacia la punta de la tabla de líderes fueron Dustin Johnson, dos veces campeón aquí, y Tommy Fleetwood. En unas condiciones mejor descritas como «borrascosas», Johnson se paseó por el campo como sólo él puede hacerlo, con 67 golpes (perdiendo sólo un tiro), una puntuación igualada por el hirsuto inglés.

Pero queda trabajo para ambos perseguidores de alto nivel. Con siete bajo par, Johnson está a cinco golpes del líder, Harold Varner III, y a cuatro de Adri Arnaus. Fleetwood está tres más cerca que Johnson, con 10 bajo par. Si juegan como lo hicieron el sábado -un gran «si» en condiciones en las que el desastre potencial acecha en muchos hoyos- es difícil ver a alguien fuera del trío de cabeza que termine sosteniendo el trofeo.

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Fleetwood resumió el estado de ánimo imperante cuando se declaró «muy contento de haber terminado» al final de una ronda que comenzó con un bogey poco propicio y posiblemente desalentador. Sin embargo, le siguieron seis birdies, más que suficientes para compensar otros dos golpes perdidos. En definitiva, un gran estímulo para un hombre que lleva más de dos años sin ganar. Acostumbrado a los fuertes vientos que soplan desde el Mar de Irlanda hacia su Merseyside natal, el jugador de 31 años se deleitó con la oportunidad de encontrar los golpes correctos a través de la sensación instintiva más que de la técnica pura.

«Metí un putt largo para birdie en el cuatro que puso en marcha el día», dijo. «Y pegué algunos golpes de hierro muy buenos. Muchos de ellos fueron realmente buenos. Mi control fue bueno, incluso con los fuertes vientos cruzados con los que tuvimos que lidiar. Siempre me sentí cómodo con los golpes que intentaba dar. En un día como hoy eso es muy importante. El swing en sí mismo no importa tanto; se trata de crear golpes. Esa es la clave cuando la pelota nunca vuela recta y nunca va a la distancia que normalmente se espera.

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«Lo más importante para mí es que hoy es una señal más de que estoy jugando bien al golf y de que mi juego está volviendo a estar donde quiero», continuó. «La semana pasada estuve en el último grupo [in Dubai] y aquí volveré a estar en el último grupo. Así que hay muchos aspectos positivos. Sólo tengo que disfrutar de los progresos que he hecho. Mañana puede ser mi día o no, pero disfrutaré del reto. Me he pasado 18 meses sin estar ni siquiera cerca, así que es agradable ponerme en posición de ganar».

Un optimismo similar emanaba de un Varner claramente satisfecho. Cinco años después de ganar el Campeonato de la PGA de Australia en un último día que fue igualmente «súper ventoso», el estadounidense de 31 años era una de las figuras más animadas al final de una ronda de 68 golpes física y mentalmente agotadora.

«Fue muy duro», dijo Varner, 99º en la clasificación mundial. «Ha sido una faena. Pero he hecho un buen trabajo aguantando. Lo más difícil para mí fue bajar el ritmo. Tiendo a precipitarme. Así que el fallo que obtuve en el 15 (su bola en el surco del neumático) fue realmente bueno para mí, aunque no conseguí una caída. Eso no me molestó. Mañana tengo una gran oportunidad y estoy deseando que llegue. Me gusta el desafío. La vida es dura; esto es fácil».

Como dicen en Escocia, «aye right Harold».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.