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Max Homa gana el salvaje Campeonato de Fortinet

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NAPA, California – Después de un largo y lento camino bajo la lluvia, todo cambió en un instante.

Max Homa lanzó desde 33 pies, Danny Willett hizo tres putts desde 3 1/2, y se acabó. Con el sorprendente intercambio de birdie y bogey en el hoyo final de par 5 en Silverado Resort & Spa, Homa había defendido con éxito su título del Campeonato Fortinet.

«Ha sido una locura», dijo después de una ronda final de 68 que le dio su quinta victoria en el con un golpe de ventaja sobre Willett y tres sobre el novato Taylor Montgomery (64). «Todavía no sé realmente lo que pasó. Fue uno de esos fines de semana en los que hay que aguantar».

Homa ha ganado ahora tres veces en poco más de un año y se dirigirá a la Presidents Cup de esta semana en Quail Hollow Club como posiblemente el jugador de más rápido ascenso en el equipo de Estados Unidos.

Su esposa, Lacey, que espera el primer hijo de la pareja, un niño, a principios de noviembre, siguió la acción a pesar del tiempo. Aunque esta fue la quinta victoria para Homa y el caddie Joe Greiner, fue la primera presenciada por la prometida de Greiner, Mayla. Todos tenían previsto embarcar en un jet privado que llegaría a Charlotte, Carolina del Norte, en la oscuridad de la madrugada del martes.

Durante la mayor parte de la tarde del domingo en el empapado Silverado parecía que Homa terminaría segundo. Había pegado su segundo golpe en el búnker delantero en el 18 cuando Willett golpeó su aproximación. Parecía que Willett, que terminó tercero en el WGC-Dell Technologies Match Play de 2015, tendría otro recuerdo imborrable de jugar a lo grande en el norte de California.

Entonces todo cambió.

«Fue probablemente el final más inesperado», dijo Greiner. «Como caddie siempre esperas lo inesperado, pero una vez que Danny golpeó su aproximación a tres o cuatro pies, sentí que nuestras posibilidades de hacer el tiro al búnker eran bastante bajas. Sólo le dije (a Homa) que golpeara en el green y que hiciera el putt para que al menos tuviera que hacerlo para ganar».

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Willett, de 34 años, se acercaba a su primer título del TOUR desde el Masters de 2016. Una vez que el tercer golpe de su rival desde el búnker no llegó al green, el torneo parecía acabado.

«La arena estaba un poco húmeda», dijo Greiner, «y él no tenía mucho verde para trabajar. Estaba haciendo todo lo posible para girarlo lo más posible y se quedó un poco por debajo».

Dijo Homa: «Tuve que asumir que lo iba a conseguir y fui a por el tiro del búnker del héroe y no lo alcancé». No importa, hizo el chip desde 33 pies, y casi le quitó la mano a Greiner con un choque de manos mientras los aficionados estallaban.

Willett sonrió, y luego se deshizo.

«Le pegué, obviamente, demasiado fuerte», dijo sobre su intento de birdie, que pasó volando por el hoyo y le dejó un putt más largo para el par, desde 4 pies y 8 pulgadas. «Y en la vuelta… pensé que era más recto. Una vez más, sí, sólo terminó en la cola y la falta de la izquierda.

«Sí, decepcionante manera de terminar», continuó, «pero ya sabes, la primera de la temporada, como he dicho, para estar en la contienda, las cosas están en un buen lugar. Sí, viviremos para luchar otro día».

Justin Lower (73, T4) tomó una ventaja de un golpe en el domingo, pero se redujo a Homa y Willett en los últimos nueve. Homa habría sido el favorito, ya que venía de una temporada de dos victorias, la mejor de su carrera, y de haber llegado por primera vez al TOUR Championship, donde empató en el 5º puesto.

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Pero aunque se puso brevemente a la par con birdies en el 9, 10 y 11, nunca fue líder hasta el 18.

Los horarios de salida se adelantaron debido a la previsión, y la lluvia trajo alivio al norte de California, afectado por la sequía. También puso en primer plano a Homa y Willett. Homa ganó el Wells Fargo Championship en mayo, en el TPC Potomac de Avenel Farm, un campo plagado de lluvia. Willett sonrió al mencionar el mal tiempo. Tenía una ventaja de tres golpes hasta el octavo, pero hizo un bogey de tres putts en el noveno, mientras Lower y Homa hacían sendos birdies para reducir la ventaja a uno.

Homa y Willett se alejaron con más birdies y Lower se descolgó.

Con un golpe de desventaja a falta de cinco, cuatro, tres, dos y un hoyo, Homa se dijo a sí mismo que en el momento en que intentara forzar la situación sería el momento en el que saldría de la contienda. Su entrenador, Mark Blackburn, predicó la paciencia toda la semana. Greiner predicó la paciencia todo el día. Y dio sus frutos, aunque de una forma que nadie podía esperar.

Después de ganar el Fortinet de 2021, Homa admitió que a veces le costaba creer en sí mismo. Sin embargo, este año, al comprobar que era el favorito antes del torneo, se sintió bien con ella.

«Curiosamente, me sentí bien», dijo. «No sentí demasiada presión».

Añadió Greiner antes de que todos se dirigieran al aeropuerto: «Parte del trato mío y de Mark es decirle lo bueno que es, y el día que se lo crea puede que ni siquiera nos necesite.»

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour