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Masters 2022: Una gran ventaja es una posición envidiable, hasta que deja de serlo

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AUGUSTA, Georgia – Una gran ventaja en un gran torneo es algo hermoso. También puede ser una gran carga.

Mientras Scottie Scheffler intenta ganar su primer gran campeonato en la 86ª edición del Masters, ha tenido que lidiar con la creciente presión del momento, incluso mientras ampliaba aún más su margen sobre sus compañeros durante la tercera ronda del sábado. El larguirucho tejano, el jugador de moda en el mundo del golf, comenzó el día con una ventaja récord de cinco golpes, la amplió a seis en varias ocasiones y se conformó con una ventaja de tres golpes sobre Cam Smith después de conseguir un 71 bajo par en el Augusta National Golf Club.

En el transcurso de unas pocas horas en una tarde nublada, fría y con mucho viento, los retos a los que se enfrentó Scheffler para proteger una ventaja tan grande, mantenerse en forma y en el momento, y tratar de mantener esa ventaja mental fueron evidentes en condiciones difíciles. El golf siempre es una batalla tanto dentro como contra el campo, pero es una circunstancia extraña jugar tan bien al mismo tiempo que se lucha contra una sensación de malestar.

Sergio García, que ganó el Masters de 2017, fue el que mejor valoró la tarea a la que se enfrenta Scheffler, el jugador número 1 del mundo, que va a por su cuarta victoria en sus últimas seis salidas.

«Si juega cerca de la forma en que ha estado jugando todo el año, debería ganarlo. Es tan sencillo como eso», dijo García cuando Scheffler estaba por delante con seis puntos, aunque la valoración sigue siendo cierta, ya que su ventaja se ha reducido a la mitad a falta de 18 hoyos.

Sin embargo, a continuación, García replicó que no es nada sencillo. «Nunca es fácil, porque es su primer major, es Augusta, y todo lo que eso conlleva. Pero está jugando muy bien».

Bueno, claro, así es como ha subido a una posición de mando con un total de nueve bajo 207. Pero todavía hay trabajo que hacer. Un trabajo duro. Un trabajo de corazón y desgarrador.

García lo entiende. Una vez cedió una ventaja de seis golpes después de 54 hoyos en el Wachovia Championship de 2005 en el Quail Hollow Club de Charlotte, igualando el mayor desplome en la historia del PGA Tour. Otros cuatro comparten la dudosa marca, sobre todo Greg Norman en el Masters de 1996.

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«A veces es más difícil jugar con una gran ventaja», dijo Vijay Singh, el ganador del Masters 2000, después de alcanzar a García en Quail Hollow con una ronda final de 66 y luego ganar en un desempate que también incluyó a Jim Furyk. «Yo mismo lo he descubierto. En lugar de intentar ganar el torneo de golf, no quieres perderlo. Si los chicos te están alcanzando… empiezas a ponerte nervioso».

«Probablemente, las noches más nerviosas que he tenido y las rondas más nerviosas que he tenido son en las pistas», dijo Justin Thomas, que comenzará el domingo ocho detrás de Scheffler en un empate por el sexto lugar después de una tercera ronda de 72. «Todavía hoy, al salir del tee en el Sony [Open] en el 17 fue uno de los más difíciles. Todo lo que oía era que nadie había perdido una ventaja de siete golpes en el PGA Tour. Así que fue duro».

Webb Simpson disfrutó de una ventaja de siete tiros en el Players Championship 2018 y con un pedestre 73 navegó hacia una victoria de cuatro tiros sobre Charl Schwartzel, que casualmente está a siete golpes de Scheffler mientras busca su segunda chaqueta verde.

«Tienes que seguir haciendo lo que estás haciendo, seguir siendo agresivo y mantener el martillo abajo, porque así es como has jugado para estar en una posición tan buena: has sido inteligente y agresivo», dijo Simpson. «En el caso de Scottie, tiene un gran caddie [Ted Scott] que le beneficiará, está jugando bien y ha tenido éxito recientemente. Sería difícil apostar contra él».

Simpson dijo que su plan de juego en TPC Sawgrass era jugar un «golf normal» durante un tramo importante de la ronda final y luego reevaluar las cosas. «Queríamos llegar al 12 o 13 y ver dónde estábamos, y si lo necesitábamos, podíamos ajustarnos», explicó. «Si estábamos sólo dos arriba, entonces queríamos seguir haciendo birdies, y si seguíamos con seis o siete de ventaja, entonces íbamos a jugar más conservadoramente».

Hace apenas dos años, Dustin Johnson llegó con cuatro golpes de ventaja a la última ronda de aquel singular Masters de noviembre. Era el número 1 del mundo y estaba jugando bien, y pasó a ganar por cinco sobre Smith y Sungjae Im. Pero más tarde reveló que nunca se había sentido tan agitado e incómodo al intentar cerrar su segundo título importante.

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La forma importa, y Scheffler está indudablemente en un buen momento con su juego. Pero también lo está Smith, reciente ganador del Players Championship.

Tiger Woods, que sabe algo sobre cómo cerrar las ventajas de los 54 hoyos y los enormes márgenes de victoria -12 golpes aquí en el Augusta National en 1997 (después de ir ganando por nueve), 15 en el Abierto de EE.UU. de 2000- entiende tan bien como cualquiera el valor de ocuparse de los negocios cuando éstos son buenos. Lo cual, en su caso, fue increíblemente frecuente.

«La forma en que [Scheffler] ha estado jugando … es más o menos lo que estábamos hablando en las rondas de práctica con … Fred [Couples] en el 92, ¿no? Tuvo una pequeña racha justo antes de esto. Ganó en Bay Hill, perdió en el desempate con Corey [Pavin], terminó la Costa Oeste caliente, jugó en Florida caliente, terminó aquí, y ganó el Masters.

«Scottie está haciendo lo mismo. Todos deseamos tener esa ventana de dos o tres meses en la que nos calentamos y, con suerte, los majors caen en algún lugar de esa ventana. Nos ocupamos de ello en esas ventanas. Scottie parece estar en esa ventana ahora mismo».

Entre los jugadores de cosecha reciente, Thomas estuvo en esa ventana en 2017. Johnson ha estado en esa ventana. Jordan Spieth estuvo en ella en 2015, al igual que Jason Day. Woods apenas salió de esa ventana en su mejor momento.

Kevin Kisner repitió el sábado el consejo que le dio a Scheffler tras caer ante él en la final del WGC-Dell Technologies. «Disfruta del viaje todo lo que puedas porque nunca sabes cuándo va a llegar a su fin», dijo Kisner. «Parece que está haciendo caso a mi consejo bastante bien».

Por supuesto, nadie puede decirle a Scheffler cómo hacerlo el domingo. Sí, ha ganado mucho recientemente, pero como dijo García, esto es diferente. Esto es Augusta, y todo lo que conlleva está en juego. Tiene que ser una sensación de soledad.

«Tienes que tomarlo como lo que es», dijo Thomas. «Sé una cosa, cualquier consejo que tenga, seguro que no lo voy a decir ahora mismo».

La oportunidad está ahí. También lo está toda la presión.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.