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Masters 2022: Seve Ballesteros habría cumplido hoy 65 años, y su legado único en Augusta sigue vivo

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AUGUSTA, Georgia – Nunca fue tímido y, lamentablemente, nunca llegó a retirarse. Apenas un mes después de cumplir 54 años, el dos veces campeón del Masters, Seve Ballesteros, falleció en su pueblo natal de Pedrena, en la costa norte de España. Hoy habría cumplido 65 años.

«Seve fue uno de esos jugadores que todos tuvimos la suerte de ver», dice el ex jugador europeo de la Ryder Cup Manuel Piñero, con quien Ballesteros ganó el Mundial de 1976. «No eran sólo los torneos que ganaba. Era la forma en que ganaba y la forma en que jugaba. No podías quitarle los ojos de encima».

Quizá en ningún lugar del golf se sienta más la ausencia de Ballesteros que en el Masters. En la cima de su juego, sus extravagantes regalos estaban hechos para Augusta National, y el estilo artístico de golf propugnado por el diseñador del campo, el Dr. Alister MacKenzie. No es casualidad que Ballesteros sea el único hombre de la historia que ha ganado el Masters, el Open de St. Andrews y el Royal Melbourne, donde MacKenzie creó el mejor campo del hemisferio sur.

La primera vez que Seve vio el Augusta National supo que ganaría aquí. Y lo hizo, en 1980 y 1983. Aunque sigue siendo uno de los grandes misterios del juego que sólo lo hiciera dos veces. Tal vez sea más indicativo de la estrecha relación entre el campo y el jugador el hecho de que, entre 1978 y 1993, Ballesteros se situara 11 veces entre los 12 primeros clasificados.

Como suele ocurrir cuando el sujeto está imbuido de un genio mercurial, hubo momentos de tensión y también de celebración. Un hoyo antes de que Larry Mize embocara desde la derecha del green del hoyo 11 para romper el corazón de Greg Norman y ganar el Masters de 1987, Ballesteros hizo un triplete y perdió su oportunidad de conseguir su tercera chaqueta verde. Luego está el hierro 4 que tiró al estanque cerca del green 15 mientras lideraba el Masters de 1986 en la última jornada. Si el español hubiera encontrado la superficie de putting con ese golpe, su nombre -y no el de Jack Nicklaus- seguramente habría adornado el trofeo.

Hubo momentos en los que incluso el legendario poder de recuperación de Seve se quedó corto. Pero no siempre. El inglés Billy Foster fue caddie de Ballesteros en cinco Masters (1991-95) y aún recuerda un momento particularmente mágico de genialidad.

«En el hoyo nueve ocurrió algo extraordinario», dice Foster, que esta semana trabaja para su compatriota Matt Fitzpatrick. «Seve llegó a la calle. Teníamos 145 yardas hasta la bandera, cuesta arriba y con una ligera brisa. Seve quería pegar un wedge, pero le convencí para que pegara un hierro 9. Hizo un buen tiro, justo al lado de la bandera. Pero cuando bajó se hizo el silencio en el green. Inmediatamente, tuve un mal presentimiento.

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«Efectivamente», continuó Foster, «la bola había golpeado la pendiente descendente justo por encima del búnker delantero y había salido disparada hasta el borde posterior del green». Ahora, Seve tenía un putt de 80 pies por dos niveles en un green que parecía una escalera de mármol. No estaba contento. «Estúpido hijo de puta», fue una de las cosas que me llamó antes de que se acomodara en el putt. Cuando lo golpeó, pensé que lo había dejado en la grada central. Pero justo cuando parecía que iba a parar, se desplomó sobre la segunda cresta. La bola se detuvo a diez centímetros del hoyo. Fue una genialidad».

Sin embargo, Ballesteros no había terminado con Foster. Al salir del green, rodeó con su brazo los hombros de su joven ayudante.

«No te preocupes, Billy», le dijo. «No es tu culpa. Es mía por haberte escuchado en primer lugar».

Esa ilustración del tacto y la sensación -quizá la más sutil y matizada que el golf haya visto jamás- era algo que incluso los compañeros de competición de Seve se detenían a observar en los greens de prácticas de todo el mundo.

«Nadie en el juego actual tiene el 50 por ciento del juego corto de Seve», afirma Geoff Ogilvy, campeón del Abierto de Estados Unidos de 2006. «Nadie. Ni siquiera se acerca. En el chipping y el pitching, simplemente parecía ‘correcto’. Un hombre de Marte podría caer del cielo, ver a todos los jugadores del circuito hacer unos cuantos chips y señalar inmediatamente a Seve como ‘el tipo’. Sabía que los chicos le estaban observando y jugaba para su público, pegando todo tipo de golpes diferentes con casi todos los palos. Para mí, es quizá el jugador con más talento de la historia».

El hombre que vio más a Ballesteros en acción fue, por supuesto, su compañero de la Ryder Cup durante mucho tiempo, José María Olazábal. La pareja combinó un récord de 11-2-2 en las competiciones bianuales entre Europa y Estados Unidos y fueron quizás los números uno y dos en la lista de magos del juego corto de la mayoría de la gente. Olazábal, sin embargo, dobla noblemente la rodilla ante su amigo y compatriota.

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«Seve podía dar golpes que nadie más podía dar», dijo Olazábal. «Recuerdo haber jugado con él en El Saler en el Open de España. Falló el green a la izquierda en un hoyo corto. La bola acabó fuera de un bunker en el rough y tenía una rama de árbol entre él y la bandera, que estaba a sólo 3 metros del green. Encontré su bola y pensé que era un golpe imposible. Le dije a mi caddie que lo mejor que podía hacer era pasar 12 pies del hoyo.

«Por supuesto, va allí, da un par de golpes de práctica y pega el golpe perfecto», continúa Olazábal. «La bola se salió. La golpeó muy suavemente. Y esa fue la diferencia entre él y yo. Tenía una habilidad que yo nunca tuve».

Ballesteros tampoco se limitaba al juego corto.

«Hubo otra vez en Woburn», continúa Olazábal. «Estaba en el campo de tiro junto a él. El tiempo había sido muy seco, así que el suelo estaba muy polvoriento. Las nubes volaban después de cada tiro. Excepto el de Seve. Me detuve para ver cómo golpeaba los cañones de 1 metro que apenas hacían ruido, y menos aún levantaban una nube de polvo. La calidad del golpe era tan alta. Era increíble».

La admiración por la destreza de Ballesteros en los greens de Augusta no se limita a sus colegas europeos. Ray Floyd, el campeón del Masters de 1976, fue testigo en una ocasión de un golpe que le resultaba difícil de describir.

Ballesteros había fallado el green del cuarto hoyo del Augusta National. La bola estaba apretada en una superficie dura, con el búnker frontal entre ella y el pin, que estaba situado a sólo unos metros de la arena. Cualquier cosa que no fuera un putt de 15 pies para el par parecía casi imposible. Pero no lo fue. Gracias a un golpe que aterrizó tan suavemente que apenas hizo ruido, el 50 veces ganador del European Tour salvó su par. Al hacer un tiro de 7 pies.

Más tarde, le pidieron a Floyd que «nos hablara del golpe que Seve jugó en el cuarto».

«Puedo», dijo finalmente Floyd. «Pero me va a llevar un rato. La golpeó a 30 metros en el aire. Yo habría estado lanzando a la parte trasera del green esperando un tiro de 6 metros».

Sí, Seve realmente era así de bueno.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.