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Masters 2022: Mientras Scottie Scheffler domina Augusta, la familia de su difunto compañero anima desde la distancia

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AUGUSTA, Georgia – Es sábado por la tarde y Mecklin Ragan acaba de terminar su turno de mañana en el laboratorio del hospital, pero no hay indicios de cansancio en su voz, su agotamiento oculto por el éxtasis de lo que ha sucedido en los dos últimos días en el Augusta National. No, Mecklin Ragan no está en Georgia para ver a un amigo de la familia, Scottie Scheffler, intentar ganar el Masters; su residencia en cirugía general la mantiene en Columbus, Ohio. Sin embargo, está viendo cada hoyo de los 36 finales.

Y deseando que James -hermano de Scottie y amigo suyo- también pueda verlo.

«Oh, hombre, definitivamente está mirando hacia abajo y sonriendo en esto», dice Mecklin. «Y probablemente se pregunte por qué ha tardado tanto».

En 2006 James Ragan era un prodigio del tenis de 13 años, el nativo de Corpus Christi hacía su primera salida internacional en un torneo en España cuando experimentó un dolor en la rodilla. A las pocas semanas, una serie de visitas médicas revelaron que no se trataba de un tirón o una lesión, sino de un osteosarcoma, una forma rara de cáncer de hueso. James empezó a recibir quimioterapia inmediatamente y se sometió a una operación para salvar su pierna. La operación sustituyó el 40% del fémur y el 20% de la tibia por metal. El tenis estaba hecho para James.

Sin embargo, los médicos se dieron cuenta de que no hacer deporte no era una opción para James. Le dijeron que aún podía jugar al golf o nadar. «Recuerdo que me miró y dijo: ‘Bueno, definitivamente no voy a nadar'», dice Mecklin.

James empezó a jugar al golf. A pesar de llevar una riñonera atada a la cintura con el medicamento de la quimioterapia alimentando activamente su cuerpo, James fue capaz de convertirse en un golfista scratch en poco tiempo. Como comenta Mecklin, James nunca «dejaba nada a medias», incluso antes de que el cáncer entrara en su vida, y eso incluía su nueva pasión. «Nunca fue el más coordinado. Hizo mucho para mejorar la coordinación mano-ojo, que tiene similitudes con el tenis. Trabajó mucho en ello», dice Mecklin. «Pasaba la mayor parte del tiempo en el campo de golf local».

James también se sintió fascinado por la historia de este deporte y especialmente por el Masters. Le encantaban los esfuerzos que hacía el club para mantener el campo relevante y desafiante, y le fascinaba su aspecto. Mecklin era la mejor amiga de James, así que su amor se convirtió en el suyo, y pronto la semana del Masters se convirtió en una fiesta.

«Hacíamos almuerzos el fin de semana para ello y no nos levantábamos del sofá. En la universidad, encendíamos nuestros ordenadores y lo transmitíamos en la parte trasera de la clase», dice Mecklin. «Nos encantaba».

James empezó a jugar en el Legends Junior Tour de Texas, donde conoció a Scottie Scheffler. Scottie era un poco más joven que James, pero los dos establecieron un vínculo, al igual que los padres de los jugadores, que recorrían los campos y veían a sus hijos ser niños.

«Había un respeto entre los dos», dice Mecklin. «Creo que Scottie respetaba la forma en que James intentaba vivir su vida, divertirse y ser bueno en un deporte que disfrutaba mientras trataba de lidiar con el cáncer e intentaba ayudar a otros con cáncer. A James le impactó la forma en que Scottie se desenvolvía. Se dio cuenta de que estaba destinado a ser alguien grande. Se influyeron mutuamente».

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Parecía que la quimioterapia estaba funcionando, y en su 14º cumpleaños James pidió que, en lugar de regalos, se hicieran donaciones al hospital local o a la investigación del osteosarcoma en el Centro Oncológico MD Anderson de la Universidad de Texas. El deseo de James generó más de 40.000 dólares.

Pero meses después el cáncer había hecho metástasis en sus pulmones. Cuando el osteosarcoma llega a esa parte del cuerpo el cáncer se considera terminal.

«A los 14 años, sabía que iba a morir», dice Mecklin. «Pero nunca se sintió abatido. Creo que le venía de mi madre, que también le decía: ‘Siempre hay alguien en el hospital que lo tiene peor que tú’. Empiezas a ver muy pronto lo fácil que es para los jóvenes desperdiciar el tiempo y el talento, y James quería asegurarse de aprovechar al máximo el tiempo que le quedaba.»

James, junto con Mecklin (que es 18 meses mayor que él), cofundó la Fundación Triumph Over Kid Cancer en 2010 para concienciar e investigar sobre los más de 175.000 niños a los que se les diagnostica cáncer cada año. Puede que sea demasiado tarde para James, pero quería asegurarse de que el mismo destino no cayera sobre otros.

También siguió siendo un niño, jugando al golf y haciendo crecer su relación con Scheffler. Los dos se hicieron tan amigos que James invitó a Scottie al club de campo de Corpus Christi, donde James, de 16 años, y Scottie, de 14, se impusieron a un grupo de adultos por el título.

«Nunca los he visto tan felices», dice Mecklin. «No sé si estaban más contentos por haber ganado o porque muchos de los mayores estaban furiosos porque un grupo de adolescentes les ganaba». Para celebrar su victoria, James y Scottie se sirvieron Dr. Pepper en un vaso de cristal que estaba claramente hecho para consumir bebidas algo más adultas que los refrescos.

Scheffler acabó eligiendo la Universidad de Texas para continuar su carrera de aficionado; James fue a la Universidad de Rice, su ciudad natal, ya que sus tratamientos lo mantuvieron cerca de Corpus Christi.Incluso consiguió entrar en el equipo de golf de Rice. Y a través de su educación, el golf y los tratamientos, James continuó difundiendo su misión, celebrando anualmente un torneo de golf que se convertía en una fiesta de togas para recaudar fondos para luchar contra la enfermedad, un evento al que Scottie nunca faltó.

En diciembre de 2013, la fundación superó el millón y medio de dólares en donaciones, un punto de referencia que James se marcó como objetivo. Poco después le dijeron que el final estaba cerca. James Ragan murió el 17 de febrero de 2014.

«Es algo en lo que pienso todos los días», dice Mecklin. «Soy parcial. Es mi mejor amigo. Me gusta pensar que, por muy afectado que estuviera James por el apoyo, a la gente le gustaba estar cerca de él porque era una inspiración constante. Lo que hacía era dar perspectiva a la gente».

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La muerte de James no puso fin a su relación con Scottie, que ocupó el puesto de James como titular honorífico en el scramble de la fiesta de la toga. Lo hizo a pesar de que el torneo se celebró en mayo, justo en medio del torneo de la NCAA. «Scottie sabía que era importante», dice Mecklin. «Vendría el viernes y estaría de vuelta en Austin al día siguiente, pero quería hacer lo que pudiera para mantener el recuerdo de James».

Poco después de convertirse en profesional en 2019, Scheffler ganó el RSM Birdies Fore Love, una competición del circuito por birdies realizados en eventos de otoño que otorga al ganador 300.000 dólares para organizaciones benéficas de su elección. Destinó 50.000 dólares a la Fundación Triumph Over Kid Cancer. Sus donaciones no han cesado, y se ha asociado con Mecklin para crear un programa que acerca a los niños que luchan contra el cáncer al golf.

«Hay ciertas limitaciones que vienen con la enfermedad», dice Mecklin. «A menudo no pueden practicar deportes de contacto o deportes de carrera. Pero pueden jugar al golf. Estos niños necesitan algo más que cirugías y atención sanitaria. Necesitan algo divertido que hacer, que les mantenga distraídos y les dé esperanza.»

Las donaciones de Scheffler abarcan desde bolsas y equipos hasta la instalación de putting greens en los hospitales. A menudo realiza estas donaciones él mismo, junto con su esposa Meredith, en varias paradas de la gira.

Ahora, con 30 años, Mecklin -que se inspiró en James para dedicar su vida a la atención pediátrica- está sorprendida de que Scheffler se haya mantenido fiel a quien es a pesar de las nuevas cotas que ha alcanzado. «Le dije a su madre a principios de esta semana que es muy raro, independientemente de lo que hagas en la vida, médico o abogado o vendedor o escritor, es raro encontrar a alguien que tenga éxito a un alto nivel y siga siendo humilde», dice Mecklin. «Que no se le suba a la cabeza. Es el mejor golfista ahora mismo, pero su misión sigue siendo ayudar a otras personas».

Scheffler entró en el Augusta National con el número 1 del mundo, pero está a 27 hoyos de la fama eterna que conlleva la chaqueta verde, siendo dueño de una ventaja de cinco golpes en los últimos nueve hoyos del sábado. Mecklin está orgulloso de lo que Scottie está haciendo y en quién se ha convertido, que es la persona que siempre ha sido.

Y ahora la ascensión de Scheffler coincide con la semana del Masters, la semana que Mecklin y James consideraban sagrada. Es fácil pensar que esta semana puede ser agridulce para Mecklin, al ver que Scottie está haciendo lo que está haciendo y James no está aquí para presenciarlo. Pero Mecklin es religioso y afirma que James no se pierde una oportunidad.

«Confía en mí, está mirando», dice Mecklin. Y, cuando llegue el domingo por la noche, es de esperar que incline un Dr. Pepper en dirección a Scheffler.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.