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Los ojos irlandeses estarán puestos en Leona Maguire en el ISPS Handa World Invitational

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Será la favorita de los aficionados, lo que no puede perjudicar a la vista de lo bien que está jugando. Leona Maguire hizo un 66 el domingo en Muirfield en el AIG Women’s Open, la ronda más baja del último día, lo que la llevó a empatar en el cuarto puesto con Minjee Lee. Tres días más tarde, se encontraba en Irlanda del Norte calentando para el ISPS Handa World Invitational presentado por AVIV Clinics, ante el entusiasmo de los lugareños.

La casa de la familia de Maguire está a unas dos horas y media en coche al sur de Antrim, por la A-4, una excursión encantadora y pintoresca para quien quiera alejarse de la costa y ver por qué Irlanda se llama la Isla Esmeralda. Esto convierte a Maguire en el héroe local que los aficionados pueden encontrar.

No está de más que acepte el papel.

«Creo que será una semana divertida», dijo Maguire en una pequeña mesa redonda con los medios de comunicación locales el miércoles. «Es agradable jugar ante el público de casa. El buen tiempo también es una ventaja añadida, así que espero que (haya) mucha gente para apoyar esta semana.»

Eso incluirá a algunos familiares y amigos que normalmente no pueden verla jugar.

«Es agradable alimentarse de la energía del público», dijo Maguire. «Espero que haya mucha gente para apoyar. Hay muchas irlandesas (competidoras) que juegan esta semana. Steph (Meadow) y (Olivia Mahaffey) también juegan, así que, sí, espero que el público nos apoye. Y espero que podamos dar una buena exhibición de golf para ellos».

Maguire vuelve a esta parte de Irlanda del Norte por primera vez desde 2019. En 2020 no se celebró ningún evento en la región debido al COVID, y Maguire se perdió el ISPS Handa World Invitational de 2021 por los Juegos Olímpicos de Tokio. Desde su última aparición, ha sido la estrella del victorioso Equipo Europeo de la Solheim Cup y ganó por primera vez en el LPGA Tour en el LPGA Drive On Championship en Crown Colony, convirtiéndose en la primera irlandesa en hacerlo en la historia del Tour. Todo ello hace que su regreso a casa sea aún más especial.

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«Jugué en este evento hace tres años, antes de que fuera sancionado», dijo Maguire, «así que es agradable salir (y jugar) donde es un poco familiar. Ambos campos están en muy buena forma, así que, sí, emocionado por una prueba muy diferente esta semana a la de Muirfield la semana pasada.»

El Club de Golf Massareen y el Castillo Galgorm son campos de parque, exuberantes y espesos, con árboles gordos y un rough tan profundo que se podría perder un cachorro; en otras palabras, lo más alejado de los enlaces firmes y rápidos de East Lothian.

«Será una prueba muy diferente esta semana, conseguir la bola en el aire un poco», dijo Maguire. Las calles son bastante flexibles aquí, un poco más de lo que esperaba. Mantener la bola fuera del rough esta semana será lo más importante. La semana pasada fueron los búnkers, esta semana el rough. Es un reto diferente, pero estoy deseando que llegue.

«En Muirfield no puedes desconectar ni un segundo», dijo. «Como en la mayoría de los campos links, tienes que elegir tus objetivos y ejecutarlos. Creo que Massareene es difícil esta semana. Hay un par de golpes de salida ciegos, así que hay que prepararse lo mejor posible. Pero al mismo tiempo hay que conservar la energía.

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«Hay más exigencias en mi tiempo esta semana también que normalmente en cualquier otro evento de la LPGA. Pero es agradable estar en casa y estar delante de los aficionados locales esta semana. Estoy segura de que el spa de Galgorm tendrá un uso extra».

El fútbol femenino profesional no siempre ha sido tan accesible en Irlanda. Aunque la nación insular está repleta de historia del golf y cuenta con algunos de los campos links más increíbles del mundo, ha habido luchas en el pasado que han dificultado la creación de un establo consistente de eventos profesionales femeninos en el país. Ahora, eso parece haber cambiado. El ISPS Handa World Invitational, que cuenta con tres sanciones, es una de las dos ofertas profesionales femeninas de los próximos dos meses. El Women’s Irish Open se disputará del 22 al 25 de septiembre en el castillo de Dromoland.

«Tengo que jugar en tres Irish Open», dijo Maguire. «Es algo grande. Cuando éramos niños, papá nos llevaba al Open de Irlanda masculino porque no había ninguno femenino. Entonces tuve esa experiencia como aficionada. Creo que cada vez que, como aficionado, puedes poner a prueba tu juego contra los mejores jugadores del mundo, siempre es algo bueno.

«Estoy seguro de que esta semana habrá muchos niños que se pasearán para hacerse fotos, conseguir autógrafos y tal vez recibir un balón o dos. Esos son recuerdos que se quedan con uno.

«Que tengamos de nuevo dos eventos (irlandeses) en el calendario, espero que esos eventos adquieran fuerza los próximos años».

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour