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Los malabares de la estrella de Pepperdine Joe Highsmith: escuela, NCAA y aspirante al PGA Tour U.

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Joe Highsmith es un estudiante de último año de la universidad que no se diferencia de muchos otros estudiantes de último año en esta época, la incertidumbre su perdición. ¿Qué será lo siguiente? Es una pregunta de peso, que seguramente provocará noches de insomnio, o por lo menos de llanto, en la especialidad de Highsmith. Está estudiando para ser golfista profesional y los buenos empleos de nivel inicial son escasos.

El joven de 22 años asiste a Pepperdine, aunque es la U. del PGA Tour de la que espera graduarse, una tarea difícil. Su clase de graduados es de sólo cinco: los cinco primeros en la clasificación de los estudiantes de último año de la universidad después del Campeonato de la NCAA del próximo mes reciben exenciones del Korn Ferry Tour durante el resto del año. Otros 10 tendrán acceso a uno de los circuitos internacionales de desarrollo bajo el paraguas del PGA Tour.

«Estoy bastante satisfecho», dijo Highsmith, un contribuyente clave de la carrera del campeonato nacional de Pepperdine hace un año, por teléfono la semana pasada. «Me dio muchas más posibilidades de estar entre los cinco primeros. Sin embargo, lo veía venir. Hablé con Sam… jugamos juntos en el Golf Club of Georgia Collegiate [last October]y él estaba indeciso y se inclinaba por volver [to school]. Y jugaba con Eugenio. No fue una sorpresa. Pero fue una gran noticia para mí».

Permitió a Highsmith pasar del 11º al 9º puesto en el Velocity Global Ranking de la universidad, tras haber ganado una vez y haber conseguido cinco top-10s en 11 salidas durante la temporada universitaria 2021-22. El tiempo, sin embargo, ya no es un aliado; a los Waves les quedan tres torneos: el Campeonato de la Conferencia de la Costa Oeste de esta semana, los Regionales de la NCAA y el Campeonato de la NCAA. Highsmith, que tiene un promedio de puntuación de 71,42, tendrá que repetir su papel de estrella de la postemporada de hace un año -el zurdo fue 3-0 en el juego de partido en el campeonato nacional, con un memorable sombrero de cubo- para deleitarse con la pompa y la circunstancia.

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Todo el mundo está de acuerdo en que el PGA Tour U. es algo bueno para los aspirantes a jugadores del circuito, pero aumenta el nivel de estrés de los jugadores universitarios de élite. La dicotomía es que el golf es un deporte individual, aunque con un elemento de equipo incluido en el nivel universitario. Ahora añádase a la mezcla la posibilidad de conseguir un codiciado puesto de trabajo después de la universidad y, bueno, un golpe de metro y medio cuesta abajo para ganar tiene sustancialmente más estrés.

«Sin duda», dijo Highsmith. «Obviamente, antes de que saliera la Universidad del PGA Tour sólo los Matt Wolffs y Collin Morikawas conseguían algún tipo de exención. Sólo los mejores amateurs del mundo obtenían exenciones del PGA Tour. Eso aumenta la presión. Es un reto que tienes que superar. Siempre habrá cosas que aumenten la presión.

«Creo que ese es el principal reto del juego, tratar de trabajar alrededor de esas cosas, la Universidad del PGA Tour o un millón de otras cosas, incluso pensar en convertirse en profesional o el año pasado pensar en ganar los nacionales. Todo forma parte del desafío. Intentas encontrar la manera de no dejar que eso se interponga en tu rendimiento. Cuando estoy en el campo creo que hago un buen trabajo para que no me afecte, pero si juego mal me duele un poco más porque sé lo que está en juego. Al menos cuando juego bien no me afecta».

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La importancia de obtener la exención del Korn Ferry Tour de la PGA U. es que permite lanzar una carrera profesional en la gira de desarrollo más alta y, al hacerlo, posiblemente acelerar un ascenso al PGA Tour. El ex compañero de Highsmith en Pepperdine, Sahith Theegala, que terminó tercero en el Waste Management Phoenix Open este año, se clasificó para el PGA Tour en virtud de su juego en el Korn Ferry Tour.

Nacido en Tacoma (Washington), Highsmith se empeñó en ganarse la vida jugando al golf desde que se convirtió en uno de los 10 mejores jugadores de la American Junior Golf Association. «Ver a todos los demás chicos en el mismo lugar en la AJGA, los Jordan Spieths y Justin Thomases, verlos ahí fuera ganando majors, se convirtió en algo que voy a intentar perseguir».

Highsmith, por cierto, no se graduará en Pepperdine este año, aunque es senior. «Terminaré mi carrera en algún momento», dijo, «pero definitivamente es el momento de seguir adelante».

La pregunta, entonces, es ¿a dónde se dirigirá? Si termina entre los cinco primeros de su clase en la universidad del PGA Tour, eso será más que suficiente como sustituto del diploma de Pepperdine.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.