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Lo que dice de Sam Burns una victoria en los playoffs

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A las 3:47 p.m. hora central, Sam Burns terminó su ronda final en el Charles Schwab Challenge con un golpe de cuatro pulgadas en el green del hoyo 18. Fue su sexto par consecutivo, y marcó el final de un tramo relativamente frío que parecía haberle costado la oportunidad de lograr una sorprendente victoria por detrás en el Colonial Country Club después de un front-nine 30. Con los líderes a muchos hoyos de distancia y ya con una ventaja de un golpe, la valiente carga de Burns, que culminó con un 65 bajo par, pareció quedarse corta para lograr el milagro. Era realista esperar que uno de sus rivales se desvaneciera en la recta final, pero no había sólo uno, ni dos, ni siquiera tres, sino cuatro jugadores con 10 bajo par. Incluso si ninguno de ellos podía mejorar esa puntuación, seguro que al menos uno conseguiría no perder terreno.

Dos horas y 13 minutos más tarde, a las 6 p.m. hora del centro, Burns metió un putt de 38 pies en bajada desde fuera del green, vio cómo su amigo y número 1 del mundo Scottie Scheffler fallaba por poco una oración similar y lo ganó todo.

¿Cómo sucedió? ¿Cómo consiguió el joven de 25 años de Luisiana empatar la mayor remontada en la historia de este venerable torneo? Bueno, se pueden definir los extraños acontecimientos del domingo en Colonial de forma positiva -por lo que hizo Sam Burns- o negativa, pero por lo que todos los demás no hicieron.

Empecemos por Burns, que salió abrasador en un día soleado pero ventoso en Fort Worth, en un campo que había visitado de niño cuando su mentor David Toms ganó en 2011. El mayor ajuste de Burns en Colonial este año fue jugar más agresivamente golpeando más drivers en una pista Perry Maxwell que conocida en los últimos años por quitar el driver de las manos de los jugadores.

Funcionó. Los nueve primeros hoyos de Burns fueron una avalancha de birdies, uno tras otro, comenzando con un tiro de siete pies en el primer hoyo. En el segundo, condujo 350 yardas, golpeó su lanzamiento corto a 10 pies y enterró el putt. De hecho, todo parecía funcionar desde el principio. Un breve bogey en el quinto hoyo fue la única pausa en un tramo de seis birdies que culminó con un nueve en el noveno para llegar a la vuelta con 30 puntos.

Los putts para birdie de media distancia siguieron cayendo en el 11Pero un golpe erróneo en el 12, que lamentó en su entrevista posterior, le llevó a su segundo bogey del día y detuvo su impulso. No volvería a hacer un birdie, aunque estuvo a punto en casi todos los hoyos. En la medida en que un 65 puede ser «decepcionante» de alguna manera, fue un final decepcionante teniendo en cuenta su comienzo al rojo vivo.

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«Pensé que necesitaba hacer ese putt en el 18 en regulación para llegar al 10 [under]y, para ser sincero, pensé que lo había conseguido. Pegué un muy buen putt y sólo fallé por poco».

En ese momento, el torneo estaba en juego. Harold Varner III, Davis Riley, Brendon Todd y Scheffler, el líder de los 54 hoyos, habían conseguido llegar a 10 bajo, por diversos medios, y el trofeo estaba ahí para ser aprovechado. En cambio, la gravedad los alcanzó y los atrapó a todos, uno por uno, mientras los nervios y las difíciles condiciones hacían su misión cada vez más imposible.

«Puedo asegurar que no les envidié mientras jugaban», dijo Burns. «No parecía que estuviera soplando menos que nosotros ahí fuera, simplemente era una de esas cosas que cuando finalmente terminas, estás listo para terminar».

Varner, tal vez sin sorpresa, fue el primero en sacar su sombrero del ring. Hace tiempo que tiene problemas para jugar en situaciones tensas cerca de la cabeza el domingo, y esto fue una versión exagerada de todos sus peores momentos. Un tramo de tres hoyos a partir del 12 fue casi indescriptiblemente malo, resultando en un triple bogey, un doble bogey y otro triple (y una buena cantidad de bromas sobre el 757 en Twitter). Esto arruinó sus posibilidades, y otros dos hoyos desastrosos para cerrar le dejaron con un 45 que le hizo rascarse la cabeza en los últimos nueve hoyos. Terminó incluso al par del torneo, en un empate en el puesto 27, y con un montón de preguntas sobre cómo arreglar sus actuaciones de presión.

Riley fue el siguiente en salir, y aunque su caída no fue tan dramática como la de Varner, fue igualmente decisiva: un bogey en el 13 después de fallar un tiro de cuatro pies para el par y un doble bogey en el 14 después del primer fuera de los límites de la unidad cualquiera de los golpes en el hoyo durante toda la semana lo sacó de las alturas vertiginosas y lo bajó a una parte más segura de la tabla de posiciones.

Eso dejó a la pareja final de Todd y Scheffler, el primero cayendo a ocho bajo después de bogeys en el 11 y 12. Todd no pudo escapar de esa cifra a pesar de un gran esfuerzo en la recta final. Este estrecho fallo de birdie en el 16 fue particularmente irritante después de una lectura aparentemente perfecta:

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Al igual que Burns, Todd no pudo hacer nada en los últimos nueve hoyos a pesar de algunas llamadas cercanas, y cuando su tiro de aproximación encontró el búnker en el 18, fue eliminado efectivamente.

«Este es mi campo favorito del circuito», dijo Todd después de que su 71 sobre el total le dejara en tercera posición en solitario. «Es un lugar en el que siento que puedo competir, y lo he vuelto a hacer. … Es difícil, porque siento que si hubiera tenido un par de cosas a mi favor hoy, habría sido el claro ganador.»

Con todo el mundo a su alrededor volando, el torneo parecía ser de Scheffler para aprovechar, y después de sus muchas victorias esta temporada -cuatro en sus últimas nueve salidas, culminando en el Masters- no había duda de que la presión le afectaba. Como diría Burns más tarde, «por la forma en que está jugando este tipo ahora, ¿quién habría pensado que tendría una oportunidad siete atrás?».

Y sin embargo, después de un comienzo de 66-65-68 en el torneo, Scheffler, de alguna manera, reunió una ronda de cero birdies cuando simplemente tirar incluso el par habría sido suficiente para ganar por dos tiros. Por extraño que parezca, Scheffler tuvo la suerte de aguantar con nueve bajo par cuando su día llegaba a su fin, embocando putts de par de nueve pies, ocho pies y seis pies en tres de los últimos cuatro hoyos para llegar a un desempate por los pelos. Un triunfo en Colonial le habría dado cinco victorias en el PGA Tour en la temporada, convirtiéndolo en uno de los seis jugadores en lograr esa hazaña desde 1981.

En cambio, en el desempate con Burns (y con la boda de su cuñada a la que debía asistir el domingo por la noche), Scheffler vio cómo su «mejor amigo del circuito» embocaba el improbable putt y le arrebataba el campeonato.

Por sus problemas, Burns se embolsó su cuarta victoria en el PGA Tour en los últimos 13 meses, 1,512 millones de dólares y un Pontiac Firebird de 1979 totalmente restaurado. Y la frase del día llegó en su conferencia de prensa posterior a la ronda, cuando un periodista le hizo a Burns una simple pregunta:

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.