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Lo que aprendimos sobre Tiger -y lo que sigue- después de un estimulante espectáculo en el PNC

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ORLANDO – El interruptor cambió en la vuelta. Tiger Woods había estado en modo de golpear y regocijarse durante los dos días anteriores del PNC Championship, contento con jugar unos cuantos golpes y hacer algunas bromas. No olvidemos que el hombre estuvo a punto de perder la pierna en febrero. Pero Tiger se sintió mejor desde el momento en que se levantó el domingo por la mañana, y el equipo Woods tenía el liderato a la vista. Las sonrisas se convirtieron en golpes de puño. Los ojos errantes se fijaron en el premio. Algo tiene ese domingo de rojo y negro.

Tiger y Charlie ofrecieron un espectáculo infernal, con 11 birdies consecutivos en los hoyos 7-17 del Ritz-Carlton Golf Club para empatar brevemente al equipo Daly en el liderato. Había, increíblemente, un legítimo zumbido en el aire para una exhibición de diciembre con tres niños demasiado jóvenes para conducir y dos hombres mayores de 80 años. Prácticamente todos los espectadores del lugar siguieron a los Woods durante todo el día, y los huéspedes del hotel que no pudieron conseguir el boleto caliente encontraron una ladera donde podían ver la acción. Sin embargo, fue el grupo de atrás el que produjo el campeón: John Daly, que sigue fumando sus cigarrillos y bebiendo sus cocas dietéticas, y John Daly II, ahora estudiante de primer año en el equipo de golf de Arkansas y que ya no es Little, ofrecieron una actuación que enorgullecería a Stewart Cink en 2009.

El 15-bajo 57 de los Woods se quedó a dos golpes, en segundo lugar en solitario, pero ahora estamos hablando de semántica. Tiger estará radiante en el vuelo de 30 minutos de regreso a Júpiter, por la forma en que jugó, la forma en que se sintió y cómo su hijo de 12 años se compuso y actuó en los momentos de alta tensión.

Charlie Woods jugó un corte alto y suave en el green del hoyo 16. Empieza en el centro del green, deja que se mueva hacia el hoyo. Como papá. Birdie. Y luego lo superó en el siguiente hoyo, el difícil par 3 17, cuando sostuvo un hierro 5 en un viento de derecha a izquierda y acurrucó su bola a tres pies de una bandera frontal derecha protegida por el agua. Fue lo más cerca que estuvo nadie de ese hoyo, incluidos los profesionales. Birdie. Tanto Tiger como Charlie sabían que tenían que hacer eagle en el hoyo final de par 5, una posibilidad clara después de que el segundo de Tiger se arrastrara justo por encima del green. Mientras se acercaba a su bola, con el sol brillando en sus antebrazos y sus ojos fijos en un punto de aterrizaje, el contexto voló por la ventana. Era Tiger siendo Tiger.

«Los jugos competitivos nunca van a desaparecer. Este es mi entorno. Esto es lo que he hecho toda mi vida», dijo Tiger después. «Estoy muy agradecido de poder tener esta oportunidad de hacerlo de nuevo. A principios de año no fue un buen comienzo de año, y no tenía muy buena pinta. Pero en las últimas semanas, esforzarnos tanto como lo hemos hecho en los últimos siete meses, sin tomarnos días libres y dejándonos la piel todos los días, y tener esta oportunidad de poder jugar con mi hijo y tener estos recuerdos, para nosotros, para los dos, para toda la vida, vale la pena todo el dolor.»

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Esta semana siempre iba a ser una prueba para Woods. Sólo había jugado dos o tres rondas en todo el año, y desde luego no tres días seguidos. Le animará el hecho de que el domingo tuvo notablemente más velocidad y chispa que los dos días anteriores. También tuvo mucho mejor control de fondo, lo que significa que el palo interactúa con la hierba y la bola al mismo tiempo una y otra vez. No hubo drivers con drop-kick, como el sábado.

Justin Thomas, con el que Woods jugó el sábado, aún salió radiante. «Me impresionó mucho la velocidad que tenía y los golpes que pegaba», dijo Thomas. «Al menos desde mi punto de vista, parecía que muchos de los movimientos y todo estaban ahí».

A pesar de todo lo que se ha dicho de que Woods ha marcado el comienzo de la era de la potencia en el golf, su punto fuerte siempre han sido sus hierros. Han sobrevivido a cinco cirugías de rodilla y cinco de espalda y, por el momento, a un horrible accidente de coche. Woods controló la distancia durante toda la semana y se sintió cómodo dando forma a la bola en ambos sentidos. Hubo cortes altos y empates bajos. El golpe que pegó en el par 3 del octavo, un corte con un hierro 4 que atravesó el viento y aún así fue suave, son tiros de Tiger. Había un montón de Disparos de tigre esta semana. Más de lo que se esperaba.

«Muy impresionado», dijo su compañero de juego del domingo, Matt Kuchar, que ha jugado su parte justa de golf con su compañero de 40 años. «Sigue tirando a la basura. Sigue teniendo velocidad. Los hierros son espectaculares. Hierros como los de Tiger Woods de antaño. Caza banderas, pin alto cada vez. Es increíble».

Su swing con el driver es notablemente diferente; tiene los pies mucho más planos en el impacto, un guiño al hecho de que todavía no se siente cómodo empujando su pierna derecha y despejando sobre su lado izquierdo durante el downswing. Hay más acción de la muñeca en la parte inferior de lo que le gustaría. Como no puede generar la velocidad con las piernas, gran parte de ella proviene de los brazos. Es, irónicamente, algo análogo a la forma en que Phil Mickelson genera la velocidad. Queda por ver si volverá a ese movimiento de agacharse y despejarse a medida que su pierna se fortalezca. Queda mucho por ver.

Si esta semana demostró algo, es que Tiger todavía tiene el juego. Todavía puede pegar los golpes de golf … siempre y cuando tenga un viaje a la siguiente. Para un hombre que ha vivido una vida complicada en el ojo público, su mayor desafío en el futuro es, irónicamente, muy simple: caminar. Todo se reduce a si puede recorrer 18 hoyos durante cinco días seguidos. Porque, como nos recordó su caddie Joe LaCava esta semana, el golf de torneo requiere una ronda de práctica. Incluso para Tiger. Y eso por no hablar de la rampa de práctica que necesitará para llevar su juego a un lugar donde pueda enfrentarse a Rahm y Rory y al rough. Debido al formato de scramble, y a la habilidad general de los Woods en el golf, todavía no hemos visto a Tiger dar un solo golpe fuera del rough.

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«No estoy… no estoy a ese nivel. No puedo volver a competir con estos tipos ahora mismo, no», dijo Tiger. «Va a tomar un montón de trabajo para llegar a donde siento que puedo competir en estos tipos y estar en un nivel alto».

Woods sí se fatigó a medida que avanzaba la tarde. Hubo varias muecas. Pero el dolor, el dolor que puede tratar. Su pierna ha recuperado su integridad estructural; los médicos le dijeron que no había riesgo de nuevas lesiones esta semana. Sólo sería cuestión de controlar el dolor.

En cuanto a lo que sigue, es más de lo mismo. Trabajo de gimnasio y fisioterapia, todos los días, varias veces al día. Woods, que cumplirá 46 años el próximo jueves, dijo a principios de esta semana que no se ha tomado ni un solo día de descanso en su rehabilitación. Esto, una muestra del subidón embriagador de la competición, sólo le motivará más.

«Como les dije en las Bahamas, no voy a jugar un calendario completo nunca más. Voy a tener que elegir qué eventos, e incluso entonces, mi cuerpo podría no cooperar con eso. Así que no sé en cuántos eventos voy a jugar. Y va a depender de los entrenamientos, de las sesiones de práctica, de las tácticas de recuperación, de todas esas cosas diferentes para poder hacerlo. Como he dicho… [I’m] protector en él ahora, y sólo tan agradecido de ser capaz de hacer esto de nuevo porque no se veía bien allí por un poco «.

A principios de esta semana, Woods se burló de la idea de solicitar un carro para un evento del PGA Tour. «Eso simplemente no es lo que soy», dijo. «Así no es como he sido siempre». No aceptará exactamente ninguna limosna en su camino de vuelta, que no está ni mucho menos terminado. Y, sin embargo, esta semana no puede considerarse más que una señal enormemente alentadora.

En cuanto al futuro, bueno, es probable que no escuchemos mucho de Tiger en los próximos meses. Parece que prefiere soltar noticias de la nada y hacer que Internet se convierta en un frenesí. Hasta entonces, o hasta que vuelva a salir a la luz pública, volverá a una cadencia de vida que le resulta demasiado familiar: rehabilitación, rehabilitación, rehabilitación.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.