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Lee Elder, pionero y cuatro veces ganador del TOUR, fallece a los 87 años

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La semana en la que hizo historia en el golf, en 1975, al ser el primer afroamericano en jugar el Torneo de Maestros, Lee Elder hizo una importante observación a los periodistas que documentaban su histórica aparición. «No quiero pasar a la historia sólo por esto», dijo. «Quiero que se me recuerde, si es que se me recuerda, porque fui un buen golfista».

Lo fue, ya que jugó en 448 eventos del PGA TOUR y ganó cuatro veces, para luego conseguir otras ocho victorias en el PGA TOUR Champions. Elder, que falleció la madrugada del domingo a los 87 años, recorrió un largo y duro camino hasta llegar al TOUR como afroamericano, superando una infancia difícil y la discriminación racial para forjar una carrera de éxito en un deporte históricamente poco amable con los jugadores negros.

«Creo que muchos tipos se habrían rendido», dijo Elder durante su temporada de novato en 1968, cuando cumplió 34 años. «No creo que hubieran aguantado tanto tiempo».

Galardonado en 2019 con el premio Bob Jones a la deportividad distinguida, el más alto honor que concede la Asociación de Golf de Estados Unidos, Elder forjó su juego en los años en que una cláusula de sólo caucásicos prohibía a los negros competir en el circuito profesional estadounidense, entonces regido por la PGA de América. Elder se hizo profesional en 1959 -dos años antes de que la prohibición racial fuera eliminada de los estatutos de la PGA tras la presión legal del fiscal general de California, Stanley Mosk- y emprendió el camino de los torneos de la Asociación de Golfistas Unidos para jugadores afroamericanos.

«Dondequiera que tuvieran un torneo, allí es donde íbamos», dijo Elder al autor Pete McDaniel en Uneven Lies: La heroica historia de los afroamericanos en el golf. Elder ganó cuatro UGA Negro National Opens y, en 1966, tuvo un tramo en el que ganó 18 de 22 salidas.

«Lo que Lee Elder tenía era mucha paciencia, determinación, agallas y fuerza de voluntad», dijo el famoso cronista deportivo Jim Murray, del Los Angeles Times escribió en 1975. «No se puede jugar al golf sin los cuatro».

Robert Lee Elder nació el 14 de julio de 1934 en Dallas, Texas, siendo el menor de 10 hijos. Su padre murió en combate durante la Segunda Guerra Mundial cuando Lee tenía 9 años, y su madre murió sólo tres meses después. A los 11 años fue acogido por su tía, Sarah, y vivió en Wichita Falls (Texas) y en Los Ángeles antes de regresar a Texas.

«Mi tía era una persona increíble», escribió Elder en Golf Digest en 2019. «Me dio amor y disciplina, no dejó que me pasara de la raya. Sus recursos eran limitados, pero se comportaba con gran dignidad, se comunicaba bien con la gente y me enseñó a distinguir el bien del mal. Me quedé sola después de los 16 años, pero ella me llevó a un punto en el que podía cuidar de mí misma.»

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Elder se inició en el golf como caddie, jugando su primer partido de 18 hoyos a los 16 años con bolas de golf rebuscadas y palos de madera comprados en una tienda de segunda mano. Se las arregló para jugar al golf en Dallas, ganando dinero jugando con una pierna, de rodillas o con una empuñadura cruzada. Con el tiempo, Elder se lanzó a la carretera con Titanic Thompson, un extraordinario timador, y a menudo se hacía pasar por el caddie de Thompson antes de dar rienda suelta a su inesperada habilidad para ayudar a aligerar las carteras de los rivales del dúo.

«No estoy muy orgulloso de todo lo que pasó viajando con Ti», dijo Elder en Golf Digerir«porque algunas de las artimañas eran un poco furtivas. Pero fue una vida interesante, y me entrenó para manejar la presión».

A pesar de su experiencia en los juegos de dinero de alto riesgo, de haber sido tutelado por el talentoso golfista afroamericano Ted Rhodes y de haber dominado los torneos de la UGA, Elder no creyó plenamente en sus habilidades hasta que se clasificó con éxito para el Abierto de Estados Unidos de 1966, donde fue agrupado los dos primeros días con el fenómeno adolescente Johnny Miller, que rebosaba confianza. Elder pasó el corte y al año siguiente decidió dar una oportunidad a la Q-School del PGA TOUR.

Elder no sólo pensaba que tenía el juego necesario para lograrlo, sino que también tenía al menos 6.500 dólares en el banco, entonces un requisito para entrar en la escuela. En 144 hoyos en el PGA National Golf Club de West Palm Beach, Florida, en octubre de 1967, Elder fue uno de los 30 jugadores de los 111 que obtuvieron el privilegio de jugar. Entre los que faltaron estaban Butch Harmon, de 24 años, y Bill Spiller, de 53. Spiller fue un consumado golfista negro de las décadas de 1940 y 1950 que nunca tuvo una oportunidad justa en el mundo del golf debido a las políticas racistas.

«Es notable mirar hacia atrás en la vida y la carrera de Lee y darse cuenta de las dificultades que soportó y los sacrificios que hizo para llegar al nivel más alto del golf», dijo el Comisionado del PGA TOUR Jay Monahan. «Tener el éxito que tuvo, a la vez que allanaba el camino para que otros soñaran en grande y alcanzaran sus objetivos, es un testimonio del tipo de hombre que era y del talento que poseía. El TOUR está profundamente agradecido por la carrera de Lee Elder, y extendemos nuestras sinceras condolencias a su familia.»

Incluso cuando Elder comenzó su carrera en el TOUR, uniéndose a los ganadores Pete Brown y Charlie Sifford y a otros afroamericanos donde antes estaban prohibidos, el alojamiento y los viajes todavía podían ser tenues debido a los prejuicios. Y la animadversión racial no había seguido el camino de la cláusula de sólo caucásicos que había mantenido a Spiller, Rhodes y otros negros fuera de la competición de alto nivel.

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Elder no ganó como novato en 1968, pero el hecho de enfrentarse a Jack Nicklaus en un desempate de cinco hoyos televisado a nivel nacional en el American Golf Classic en el Firestone Country Club de Akron, Ohio, elevó su perfil como estrella emergente en el TOUR.

«Lee Elder fue un pionero, y en muchos sentidos», dijo Nicklaus. «Sí, fue el primer jugador negro que compitió en el Torneo de Maestros, pero eso simplemente subrayó el duro trabajo que Lee realizó para promover la causa de todos los que tienen el sueño de jugar en el PGA TOUR y quizás piensan que hay demasiadas barreras ante ellos. Fue maravilloso que el Torneo de Maestros y el Augusta National rindieran un merecido homenaje a Lee invitándole a ser titular de honor en este último Masters. Esa mañana, se podía ver la alegría en la cara de Lee, y Gary Player y yo tuvimos el honor de disfrutar de ese momento con él. Ese recuerdo seguirá siendo especial para muchos, incluido yo, durante muchos años.

«Lee era un buen jugador, pero lo más importante, un buen hombre que era muy respetado por innumerables personas», añadió Nicklaus. «El juego del golf ha perdido un héroe con Lee Elder. Barbara y yo enviamos nuestras más sinceras condolencias a la esposa de Lee, Sharon, y a toda su familia.»

Después de terminar en el puesto 45 de la lista de dinero durante su campaña de novato (y de convertirse en el primer afroamericano en la portada de Golf Digest)Durante la siguiente década, Elder se mantuvo constantemente entre los 60 primeros de la lista de dinero, requisito para estar exento en esa época. Sólo faltó a esa norma en dos ocasiones. Una de esas temporadas fue la de 1975, en la que su participación en el Masters fue una historia dominante después de ganar el Monsanto Open de 1974 para obtener una invitación. Su inminente aparición en el Augusta National consumió su atención antes del Masters, periodo durante el cual recibió muchas amenazas de muerte.

«La semana pasada, intenté encender un lápiz», dijo Elder, un fumador empedernido en aquellos días, a Associated Press en Augusta. La presión previa al torneo le permitió realizar un drive perfecto en el primer hoyo, pero las rondas de 74 y 78 le llevaron a no pasar el corte. Jugó el Masters cinco veces más, empatando en el puesto 11 en 1979 para igualar el mejor resultado de su carrera en un major, en el Campeonato de la PGA de 1974. Elder terminó sexto en THE PLAYERS en 1976.

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