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Las verdaderas razones por las que el golf es cada vez más joven

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Tus amigos que odian el golf pueden pensar que este deporte es el dominio de los jubilados ricos, pero a nivel de élite, es realmente un juego de hombres jóvenes. Eso nunca ha sido más cierto que ahora. Con la victoria de Viktor Hovland en Dubai, los tres primeros jugadores de la clasificación mundial son, por orden, un fogoso español de 27 años, un precoz estadounidense de 24 y un sonriente noruego de 24 años.

La conquista de la juventud se extiende más allá de la punta del 1%. El lunes por la mañana, la media de edad de los 16 mejores jugadores de la clasificación mundial era de 28,69 años, y 13 de esos 16 tenían más de 20 años (Dustin Johnson, Rory McIlroy y Louis Oosthuizen son los únicos ancianos del grupo, todos ellos de 30 años). Hace diez años, la media de edad de los 16 primeros clasificados era de 31,75 años, con siete mayores de 30 años y tres mayores de 40 años. Hace veinte años era de 32,87, y todos menos tres ya habían cumplido los 30. Para hacer una comparación entre deportes, la edad media de los 10 hombres que empiezan el partido de las estrellas de la NBA es de 28,6 años, lo que significa que los mejores golfistas del mundo ahora mismo tienen esencialmente la misma edad que los mejores jugadores de baloncesto del mundo.

¿Qué hay detrás de esto? La respuesta tiene varias capas. La primera, y quizás la más obvia, es el efecto Tiger. La aparición de Woods a finales de la década de 1990 coincidió con un aumento significativo de la participación. Esto, por tanto, es el resultado natural de una mayor cantidad de mejores atletas que eligen el golf. Sólo que es un poco más complicado que eso. Una razón de peso para el éxito de los chicos es el caldero del golf universitario. Tanto Jon Rahm (nº 1) como Collin Morikawa (nº 2) permanecieron en la universidad durante los cuatro años completos. Viktor Hovland estuvo tres, y cada uno de los 10 mejores estadounidenses pasó al menos algún tiempo en un campus universitario. El juego universitario se ha vuelto tan sofisticado y competitivo que es esencialmente un circuito de desarrollo para la gran gira. Los mejores programas vuelan por todo el país, a menudo de forma privada, para jugar eventos en campos del calibre de los grandes campeones. Y ahora, con el aumento de la inversión de Golf Channel en el golf universitario, estos eventos están recibiendo tiempo de televisión. Sigue siendo un gran salto hacia el PGA Tour, pero el contraste no es tan marcado como hace 20 años, por ejemplo.

Los jugadores más jóvenes también son más inteligentes que nunca. La proliferación de sistemas de gestión de campos de golf ha proporcionado a los veinteañeros el tipo de sabiduría que antes sólo se conseguía después de varios años en el circuito. Antes de Google Earth, un joven jugador necesitaba tiempo para aprender los campos del circuito. Tenía que ver los lugares para saber las líneas de salida, dónde fallar, qué hoyos atacar y dónde jugar de forma conservadora. Pero con las imágenes por satélite, los modernos libros de yardas y las guías de estrategia basadas en las matemáticas, los chicos pueden hacer sus deberes antes de poner los ojos en el campo real. Pueden saber, con una certeza impresionante, qué líneas tomar desde los tees, los promedios de puntuación desde diferentes partes de la calle y qué partes de un green deben evitar. Más información conduce a decisiones mejor informadas y optimizadas matemáticamente.

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Los jugadores jóvenes también tienen más información sobre su propio juego. Esta es la generación del TrackMan; estos chicos han crecido golpeando pelotas en monitores de lanzamiento, y al igual que los mejores profesionales conocen sus números, los mejores jugadores universitarios saben cómo deberían ser sus tasas de spin y sus ángulos de ataque. Además, saben cómo solucionar un problema cuando surge. «Creo que hay más información para estos jóvenes de la que nunca hemos tenido», dijo Webb Simpson el año pasado. «Tienes el golf DECADE de Scott Fawcett, tienes el TrackMan, tienes el Foresight, todas estas herramientas y tecnología para ayudar a estos jugadores de secundaria y universitarios a mejorar, a golpear más lejos. En el golf sabemos por qué los golpes van de izquierda a derecha o de izquierda a derecha y de derecha a izquierda más de lo que nunca hemos sabido.»

Otra explicación es la revolución de la velocidad. La creación por parte de Mark Broadie de la estadística de golpes ganados nos ha enseñado más sobre por qué los buenos jugadores puntúan bien, y los números cuentan una historia clara: la distancia es una ventaja enorme. Las mejoras en la tecnología de los palos -bolas que giran menos, drivers con caras más grandes y tolerantes- incentivan a los jugadores a golpear desde el tee siempre que sea posible. Y aunque tipos como DJ y Rory, e incluso Phil Mickelson, de 51 años, pueden seguir jugando con los niños, por regla general, cuanto más joven, más rápido.

Todo esto se ha combinado para producir un grupo de intrépidos -pero no tontos- veinteañeros que están reclamando un deporte que solía favorecer la edad sobre la juventud.

-Viktor Hovland se ha convertido en un asesino de domingos, y la semana pasada le robó el Slync.io Dubai Desert Classic a Rory McIlroy. Hovland jugó sus tres últimos hoyos en cuatro bajo par, incluyendo un eagle 2 en el par-4 17. A continuación, hizo un birdie en el par 5 18 para situarse con 12 bajo par en la semana y poco después se le preguntó si creía que podría ser suficiente. No, dijo, ya que McIlroy también estaba con 12 bajo y aún le quedaban el 17 y el 18 por jugar. Mientras que Hovland hizo magia, McIlroy hizo un desastre, tirando su drive a la izquierda en el 17 y luchando por el par, luego tirando su segundo en el 18 al agua y fallando para conseguir un lugar en el desempate con Hovland y Richard Brand. Es la segunda vez en tres meses que McIlroy no consigue cerrar un torneo en Dubai, ya que también tropezó en la recta final del Tour Championship en noviembre. Sin embargo, subió unos cuantos puestos en la clasificación mundial y ahora ocupa el número 6, y su estado de forma puede ser generalmente alentador a dos meses del Masters.

-El sábado por la noche, la lista de posibles ganadores y de posibles argumentos en el Farmers Insurance Open habría entusiasmado incluso al editor más irritado. El número 1 del mundo, Jon Rahm, buscaba escribir el siguiente capítulo de su larga historia de amor con Torrey Pines. Justin Thomas y su caddie Jim «Bones» Mackay aspiraban a su primera victoria como dúo permanente. Jason Day se encontró en posición de volver a ganar de la nada. Will Zalatoris tuvo la oportunidad de enterrar sus demonios con el putt y conseguir la tan esperada primera victoria en el PGA Tour. Así que, por supuesto, Luke List acabó ganando. Para ser justos, el jugador de 37 años ofreció una sólida narrativa propia, ganando en el PGA Tour por primera vez en 206 salidas. El residente en Augusta, Georgia, volverá ahora al Masters por primera vez desde 2005, cuando jugó después de quedar subcampeón tras Ryan Moore en el U.S. Amateur del año anterior.

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-Jason Day ha mostrado una forma alentadora esta semana, tanto para él como para Trevor Immelman, que se enfrenta a la poco envidiable tarea de formar un equipo internacional para combatir al gigante estadounidense en la Presidents Cup de este año. Suponiendo que Day siga jugando bien, el grupo de candidatos del capitán Immelman es probablemente más profundo que cualquier cosecha internacional de los últimos años. Si el corte fuera hoy, y el equipo se decidiera únicamente por el Ranking Mundial, este sería el equipo en Quail Hollow: Hideki Matsuyama, Louis Oosthuizen, Cameron Smith, Abraham Ancer, Sungjae Im, Joaquin Niemann, Marc Leishman, Corey Conners, Adam Scott, Lucas Herbert, Mackenzie Hughes y Min Woo Lee.

-El horario de miércoles a sábado de The Farmer se desarrolló sin problemas. Los aficionados pudieron disfrutar de un espectáculo muy atractivo en el horario de máxima audiencia en la Costa Este el sábado y luego no tuvieron conflictos con el fútbol el domingo por la tarde. Tal vez esto sirva de modelo para otros eventos de otoño-invierno en el futuro. Competir con la NFL nunca es una buena idea. Pero no es tan sencillo: La audiencia tiende a ser mayor los fines de semana que los días laborables, y terminar los torneos de otoño los sábados sólo significa que la ronda final compite con el fútbol universitario y no con el profesional. Es mucho lo que deben tener en cuenta los responsables de Ponte Vedra.

-Lydia Ko mantuvo a raya a Danielle Kang para ganar el Gainbridge LPGA en Boca Río. Como Ko ha existido durante lo que parece una eternidad, es difícil creer que todavía tiene sólo 24 años. Y como hace unos años pasó por una época muy estéril, es fácil perder de vista el hecho de que ahora tiene 17 victorias en el LPGA Tour antes de cumplir los 25 años. Este último renacimiento se ha producido después de haber trabajado seriamente en su swing y en su mentalidad con Sean Foley. Ahora ha alcanzado el número 3 del mundo, sólo por detrás de Jin Young Ko y Nelly Korda.

-El controvertido Saudi International se celebra esta semana, y el Asian Tour -con una inversión millonaria de la empresa LIV Golf Investments, dirigida por Greg Norman- ha conseguido atraer al desierto a varias de las principales estrellas del deporte con enormes cuotas de participación, como Phil Mickelson, Bryson DeChambeau, Dustin Johnson, Xander Schauffele, Tony Finau y Matthew Wolff. El PGA Tour decidió conceder a estos jugadores la autorización para jugar en el evento, y Norman y compañía seguramente aprovecharán la ocasión para dar una vuelta de campana y sugerir que éste es el primero de muchos eventos internacionales que atraerán a campos más fuertes que el evento del PGA Tour. El tiempo lo dirá. Mientras tanto, el AT&T Pebble Beach Pro-Am ha conseguido reunir un grupo más fuerte que el año pasado, con el campeón defensor Daniel Berger, Patrick Cantlay, Jordan Spieth y Matt Fitzpatrick.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.