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Las estadísticas cuentan una historia clara: Patrick Cantlay, al acecho en el WM Phoenix Open, está en un calentador infernal

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SCOTTSDALE – Es una pregunta que se ha vuelto exponencialmente más difícil de responder en los días post-Tiger: ¿quién es el mejor golfista del mundo? Los algoritmos y la prueba visual apuntan a Jon Rahm, pero hay un puñado de aspirantes que esperan hacer que su estancia en el trono sea efímera. El número 3 del mundo, Viktor Hovland, llegó al WM Phoenix Open de esta semana habiendo ganado tres de sus últimas cinco salidas. Collin Morikawa, número 2, ha ganado dos de los últimos siete grandes campeonatos. Patrick Cantlay aún no ha luchado por uno de los cuatro grandes, pero el número 4 del mundo es el actual jugador del año en el PGA Tour, independientemente de lo que se piense sobre la polémica votación.

Cantlay ha sido T-11 o mejor en cada una de sus últimas seis salidas, que se remontan a los playoffs de la FedEx Cup del año pasado -que, por supuesto, ganó, gracias a una eléctrica victoria en los playoffs sobre Bryson DeChambeau en el BMW Championship y a una valiente «victoria» en el Tour Championship con puntuación escalonada. El cerebral jugador de 29 años de edad, que habla mucho, parece estar preparado para sumar otro buen resultado después de hacer cinco bajo 66 el viernes en el TPC Scottsdale. Con un total de nueve bajo par, se quedó a tres del novato Sahith Theegala cuando se dirigió al aparcamiento en un día positivamente perfecto en el desierto de Arizona.

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¿Está el ex número 1 del mundo amateur jugando el mejor golf de su vida?

«Es difícil decir algo diferente si nos remontamos al final del verano», dijo. «Estoy jugando muy bien ahora mismo, mi cuerpo se siente bien y estoy golpeando donde busco y haciendo algunos putts y así, sí, estoy jugando bien ahora mismo y es divertido estar aquí».

Cantlay no se pierde en los números ni en las estadísticas; sabía que estaba clasificado entre los cinco primeros del mundo pero no sabía exactamente dónde. Como tal, es poco probable que conozca dos estadísticas que el todopoderoso Justin Ray desenterrado, ambos hablan de su excelencia sostenida.

Cantlay tiene 125 bajo par en sus últimas 28 rondas en el PGA Tour, 26 de las cuales han sido de 60 golpes. Eso es un promedio de 4,46 bajo par, por ronda, en sus últimos siete torneos. Sí, eso lo logrará. El hombre simplemente está haciendo una tonelada de birdies. En sus últimas 22 rondas, según Ray, su porcentaje de birdie-o-better está un poco por debajo del 35%, lo que corresponde a más de 6 birdies por ronda. Rory McIlroy lideró esta estadística el año pasado con 4,51 birdies por ronda.

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Este ritmo no es sostenible, y seguramente está un poco sesgado por las condiciones más suaves del swing de la Costa Oeste. Florida traerá algunas condiciones más duras, al igual que los majors más adelante en la temporada. Pero Cantlay está en un buen momento, uno que podría llevar al californiano con cara de piedra a la victoria en su primera participación en el torneo más salvaje del PGA Tour.

«Más de lo mismo de lo que he estado haciendo», es como Cantlay describió su estrategia para el fin de semana. «Todavía siento que estoy aprendiendo un poco el campo de golf. Este ha sido realmente mi tercer viaje alrededor de hoy. Y a medida que me siento más y más cómodo con las líneas desde el tee, creo que la clave de este campo de golf es conducir la bola en la calle.

«A veces es agradable, cuando estás jugando bien, sentir que realmente no tienes descanso, que estás todo el tiempo en el campo de golf». Suena como un hombre que hace más de seis birdies por ronda.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.