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Las épicas caídas y regresos de Max Homa y Michael Kim

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«Te sientes como si hubieras estado en guerra con un tipo durante años», dijo Kim el miércoles, «y empecé a ver a (Oh) cuando tenía 15 años, y él es el que realmente me había ayudado a entrar en el TOUR. Eso fue tres semanas después de habérselo dicho, y sentí que el 90 por ciento del trabajo que habíamos hecho para esa victoria era con James, y tal vez el último 10 por ciento era con J.T., pero se iba a ver como que J.T. llegó y arregló todo. Me sentí mal porque la gente lo iba a ver así».

Es más, mientras Kim se sentaba ante la prensa, con el trofeo ganado y el objetivo de su vida realizado, albergaba un extraño secreto: aparte de esa semana en el TPC Deere Run, no estaba jugando bien.

«Incluso ese año estaba luchando», dijo. «No estaba jugando muy bien, simplemente me calenté en el momento perfecto y las estrellas se alinearon para mí. Me dejé llevar por la moda del swing de golf y traté, entre comillas, de quitarle las manos. Al crecer, gran parte de mi sensación estaba en mis manos. Tiger Woods habla de sus manos. Yo perdí eso».

La caída libre de Kim fue vertiginosa. Sólo pasó el corte de 36 hoyos una vez en las dos temporadas siguientes a su victoria en el Deere, y llegó a fallar 25 cortes consecutivos. Cayó fuera del top 1.000 del mundo. Al abandonar el golpe de salida de derecha a izquierda que encontraba las calles y permitía la máxima expresión de sus cuñas y su juego corto por encima de la media, se perdió por completo y sin remedio.

«Puede que fuera algo técnico al principio, pero creo que se convirtió en algo mental», dijo Michael Weaver, un compañero de Cal que fue subcampeón en el U.S. Amateur de 2012 y que se unió a Homa y Kim en el equipo de Estados Unidos de la Walker Cup de 2013. «Fui caddie de relleno para él en el 3M Open de 2019, y jugó con Smylie Kaufman y Austin Cook, y me sentí mal por Austin porque Smylie y Michael estaban pegando por todas partes».

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Kaufman es ahora un locutor de golf, y durante un tiempo fue todo menos seguro que Kim se abriera paso entre los williwags. Se separó de Tillery y probó suerte con otros entrenadores, como George Gankas, pero nada funcionó. Sus amigos intentaron levantarle el ánimo, diciéndole que seguían creyendo en él aunque los recortes se acumularan.

«Cada vez que le preguntaba: ‘¿Dónde vas a jugar ahora? Estaba preparado para escuchar: ‘Puede que no juegue durante un tiempo'», dijo Weaver. «Trabajas tan duro para construir tu confianza y luego todo va mal y estás como, solía ser bueno en esto y ahora apesto. No culparía a nadie por cerrarlo; es una reacción natural al no poder encontrar la salida».

Kim veía destellos de forma, pero podían desvanecerse incluso al hacer el giro. «Estaba realmente abatido porque en los primeros nueve hoyos tienes esa esperanza», dijo, «y luego es un choque de nuevo». Consiguió un ligero indulto gracias a Covid, ya que la pandemia prolongó su estado un año y le salvó de volver a la escuela Q del Korn Ferry Tour.

Tras clasificarse el lunes para el Fortinet el año pasado, volvió a pedir a Weaver que le hiciera de caddie.

«Lo golpeó en los condominios en uno», dijo Weaver.

Parecía lo mismo de siempre, pero apenas unas semanas antes Kim había empezado a trabajar con fue Sean Foley, quien diagnosticó el problema: Kim se había alejado de su ADN de swing y de lo que le hizo grande en primer lugar.

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«Sean dijo: ‘Tenemos que conseguir que hagas un swing un poco más parecido al que hacías de niño, con sensaciones similares y retoques aquí y allá'», dijo Kim, «y así es como empezamos. El año pasado todavía estábamos haciendo la transición. Todo era muy nuevo».

Lentamente, metódicamente, Kim arañó su camino de regreso. Comenzó la temporada 2022 del Korn Ferry Tour con un par de cortes perdidos, pero un T15 en el Campeonato de Panamá en febrero le dio esperanza. Le mandó un mensaje a Foley: esto iba a funcionar.

Kim consiguió 12 top-25 en 25 salidas para recuperar su tarjeta del . Cerró la campaña haciendo 10 cortes consecutivos, incluyendo tres top-5, y promediando 67.7 en esas 40 rondas. También compartió el liderato en la primera ronda del Puerto Rico Open (T16) y terminó séptimo en el Barbasol Championship. Hoy se siente como si tuviera una nueva oportunidad.

«Quiero decir que, obviamente, sería genial si fuera a ver a Sean primero», dijo. «He llegado a creer que se trata más de tu ajuste con tu instructor y si su filosofía de swing encaja con lo que tienes».

Sin los últimos cuatro años, sin embargo, añadió, podría no ser el mismo jugador que es hoy.

«No creo que estaría tan entusiasmado y tendría una nueva perspectiva de jugar en el PGA TOUR», dijo. «Pasas por los altibajos y lo aprecias más».

Homa podría decir lo mismo. Sus ojos se llenaron de lágrimas el miércoles mientras hablaba del viaje desde su primer comienzo en el PGA TOUR hasta llegar a su primer Equipo de la Copa Presidentes de los Estados Unidos, y los altibajos en el camino.
Para los dos Cal Bears que se reunirán en Silverado, la lucha lo hace todo más dulce.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour