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Las 9 historias clave que hay que seguir mientras comienzan los Playoffs de la FedEx Cup en la calurosa Memphis

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MEMPHIS – La locura del Wyndham Championship ha quedado atrás, la primera de las tres etapas de playoffs comienza el jueves en el St. Jude Championship, y mucho pende de un hilo tanto dentro como fuera del campo. Vayamos directamente a las mejores historias que se resolverán de aquí al último putt del Tour Championship dentro de tres semanas, cuando la temporada 2021-22 del PGA Tour, tras un largo y dramático recorrido, llegue oficialmente a su fin.

Si podemos ser brutalmente honestos aquí, el PGA Tour está muy inclinado a dar su premio de jugador del año al jugador que gana el Tour Championship. Jon Rahm debería haber ganado el año pasado, Brooks Koepka debería haber ganado en 2019, pero un título de la FedEx Cup se sobrepuso a las victorias importantes y a la grandeza estadística y permitió que Patrick Cantlay y Rory McIlroy se fueran también con los honores de fin de año. Esa es la realidad, y realmente no se les puede culpar. La buena noticia es que, a diferencia de esas temporadas pasadas, esta vez no hay un favorito obvio, y elegir al ganador en función de cómo se desarrollen estas tres próximas semanas podría acabar pareciendo justicia. Scottie Scheffler estuvo tórrido en la primavera, ganando cuatro torneos, incluyendo un WGC y un major. Cameron Smith tiene tres victorias propias, incluyendo un major y el Players. Parecería que están empatados como los dos primeros, pero Rory McIlroy lidera a todos en golpes ganados, la mejor métrica que tenemos para determinar la verdadera habilidad general (también tuvo cuatro top-10 en majors), y los números 2 y 3 en esa lista son Matt Fitzpatrick y Justin Thomas, los otros dos ganadores de majors. Scheffler y Smith tienen una gran ventaja, pero, en teoría, cualquiera de los cinco podría ganar si se pone en marcha en las próximas tres semanas.

Y otra cosa: se sigue especulando con la posibilidad de que Smith se pase a la LIV después de la Presidents Cup; si el circuito cree que esto es cierto, ¿le darán realmente los jugadores el premio POY? Smith podría ponerlos en una situación incómoda si gana los playoffs. Hay una tonelada de drama listo para jugar aquí.

¿Cuál es el destino inmediato de Talor Gooch, Hudson Swafford y Matt Jones, que se llevaron el dinero de la LIV pero que ahora buscan una orden de restricción temporal que les permita jugar en los playoffs? Deberíamos saber la respuesta a esa pregunta tan pronto como el martes. La respuesta de la gira nos dio la primera idea de cómo defenderá su esquina, pero también es cierto que la decisión a corto plazo del tribunal puede reducirse al hecho de que la TRO no se considere una «emergencia» que necesite alivio, y que la solicitud se presentó demasiado tarde. La respuesta a Gooch, Swafford y Jones podría ser negativa, pero también podría no decir mucho sobre cómo se desarrollará el pleito real a largo plazo. Y si es que sí, pues lo mismo. Sin embargo, entonces nos espera una semana muy incómoda en Memphis… y quizás en Wilmington, y quizás (cierra los oídos, PGA Tour) en Atlanta.

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Tal vez sea el sesgo de la recencia, ya que fue hace sólo dos días que diezmó el campo en el Wyndham el domingo, convirtiéndose en el segundo ganador más joven del tour en décadas después de Jordan Spieth. Sin embargo, el juego de Kim es puro fuego, y hay algo en su personalidad -amigable, con humor, pero con una intensidad oculta- que es muy intrigante. Con esta victoria en Greensboro, no sólo ha forzado su entrada en los playoffs al deshacerse de su estatus de miembro temporal especial unas semanas antes (rompiendo corazones en el proceso), sino que ha subido hasta el número 34, lo que significa que ya está fuera de la burbuja del Tour Championship. La única advertencia aquí es que ha jugado cinco semanas seguidas, y el calor y la humedad que soportó en una estresante victoria la semana pasada serán peores esta próxima semana en TPC Southwind. Hay muchas posibilidades de que el joven de 20 años se canse, pero si se mantiene caliente, la fiesta de salida de Tom Kim podría ocurrir mucho antes, y mucho más espectacularmente, de lo que nadie podría haber predicho. Parece una locura decirlo, pero podríamos estar asistiendo al ascenso de uno de los mejores jugadores de su generación ahora mismo.

Setenta golfistas también intentarán llegar a Delaware este fin de semana -el Country Club de Wilmington acoge por primera vez la segunda prueba de desempate, el BMW Championship-, mientras que 55 se quedarán fuera. Los grandes nombres del top 10 están asegurados (aunque querrán seguir mejorando su situación de cara al Tour Championship), pero en torno al nº 70 de los 125 golfistas reunidos, hay algunos nombres intrigantes que lucharán. Por encima de la línea de corte, jugadores de la talla de Matt Kuchar, Harold Varner III y Marc Leishman tendrán que luchar por la vida, mientras que por debajo de esa línea, Gary Woodland, Adam Scott, Joel Dahmen, Justin Rose, Jason Day, Stewart Cink, Webb Simpson y el mismísimo Sr. 125, Rickie Fowler, tendrán que luchar por la escalera o ver cómo sus temporadas llegan a un abrupto final.

Aquí está, la peor de las historias. Así es, amigos, es Memphis en agosto, y va a ser miserable. Es cierto todos los años, y va a ser cierto este año, con índices de calor que suben a los tres dígitos gracias a la combinación de un clima de 90 grados y el brutal aire húmedo cortesía de la vida en el valle del río Mississippi. No es el elemento más divertido del que hablar, pero vale la pena mencionarlo, porque junto con una prueba de golf, será una prueba de resistencia.

El año que viene se avecinan grandes cambios en el PGA Tour, y uno de ellos es que el sistema de corte progresivo 125/70/30 para las tres etapas de los playoffs de la FedEx Cup va a pasar a ser 70/50/30. Tal vez se pueda llamar a esto el fin de una era, pero en realidad el formato de los playoffs ha cambiado tan a menudo que las eras separadas parecen ser efímeras. Sin embargo, tener más de 100 jugadores en los playoffs ha sido una constante desde hace mucho tiempo, y reducir ese número casi a la mitad no es poca cosa, y limitará algunas de las historias de los caballos oscuros. Billy Horschel, por ejemplo, comenzó en el puesto 69 de la lista en su campaña ganadora de 2014, y aunque todavía pasaría el corte (a duras penas), también tuvo un primer torneo difícil antes de encenderse. ¿Al llegar el próximo año? Estaría fuera. También se han ido historias como la de Heath Slocum, que posee el mayor salto en la historia de los playoffs, habiendo pasado del 124 al 3 en un solo torneo antes de establecerse en el número 8.

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Kuchar y Scott son los únicos dos jugadores que han estado en todas las iteraciones de los playoffs desde que el sistema comenzó hace 16 años. Vuelven a estarlo, y probablemente deberíamos disfrutarlo mientras dure; a sus 77 años, Scott no habría pasado el corte según las reglas de la próxima temporada.

Durante dos años y seis torneos seguidos, Rahm ha terminado entre los 10 primeros en todos los eventos de playoffs de la FedEx Cup. Eso es como T-6, 1, 4, 3, T-9, 2 tramo, y de hecho que los dos últimos se produjo en el Tour Championship del año pasado, cuando empató con Kevin Na para la puntuación más baja de 72 hoyos, pero perdió a Cantlay cuando el factor de las puntuaciones de salida escalonada. Esa es la racha más larga de la historia y se vuelve más impresionante cuando te das cuenta de que también corrió la tabla de los 10 mejores en 2017. No hemos visto a Rahm desde el Open Championship, así que será fascinante ver lo que tiene preparado aquí.

Hace dos años y medio que Rickie Fowler desapareció del top 10 por última vez, y la espiral ha sido larga y dolorosa, hasta el punto de que ahora está enterrado en el 167. Llegó a los playoffs este año después de faltar por primera vez el año pasado, pero no fue exactamente inspirador – después de otro año mediocre, tuvo la oportunidad de jugar su camino en el Wyndham, pero falló el corte y luego tuvo suerte cuando el fin de semana se desarrolló. Aun así, le da la oportunidad de hacer algo, lo que sea. El estancamiento total de su carrera ha sido desalentador para sus fans durante un tiempo, pero tal vez esta improbable oportunidad de hacer una carrera de playoffs provocará algo… cualquier cosa.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.