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La vieja escuela Kang imparte un curso de juego corto

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ORLANDO, FLORIDA | En todo el alboroto y el drama de una ronda final que vio cuatro cambios de liderazgo y un puñado de nombres notables dentro de la distancia de golpeo durante gran parte de la tarde, el tiro de lanzamiento que la ganadora del Hilton Grand Vacations Tournament of Champions Danielle Kang golpeó en el par-5 15 podría haber pasado desapercibido.

Puede que sí. A no ser que tengas cierta edad. Entonces te ha traído un poco de humedad a los ojos y un aleteo en el pecho.

Fue, como dicen los chicos, «de la vieja escuela», el tipo de cosas que los expertos en análisis -la gente que estudia algoritmos informáticos y modelos predictivos, pero que nunca ha ganado nada más allá de la segunda red baja en el campeonato de su club- te dicen que es cosa del pasado. Pero los que tienen algunas canas arriba y un poco de grasa abajo; los que saben cómo comprobar el bulto y el rodillo en un driver caqui y recuerdan lo fácil que era cortar una bola de golf de balata, esa gente reconoce el arte del golpe de Kang, y la importancia de no dejarlo morir nunca.

Primero la configuración: liderando por dos golpes después de birdies consecutivos en el 13 y el 14, Kang, que por su propia admisión no es tan larga como Gaby López, Nelly Korda o Brooke Henderson, golpeó su segundo tiro con seguridad a la derecha del green en dos en el 15. El green está elevado como un molde de tarta al revés, y la bola de Kang estaba en una zona estrechamente segada, exactamente el tipo de mentira que da problemas a los amateurs. Los jugadores que la perseguían podían llegar a ese green en dos. Los pajaritos tenían que ser asumidos. Las águilas eran una posibilidad. Para Kang era importante subir y bajar la bola para mantener o ampliar la ventaja antes de los tres difíciles hoyos finales.

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Al principio, Kang sacó lo que parecía ser un lob wedge. Ese es el palo con el que la gente de «Strokes Gained» (Golpes Ganados) haría sonar sus ordenadores portátiles y te diría que tiene la mejor oportunidad de éxito. Pero cualquiera que haya estado en esa situación sabe que se puede fácilmente cavar el borde de ataque demasiado bajo ese tiro, o adelgazar un poco y fallar el green.

Kang hizo un par de golpes de práctica con el wedge inclinado, luego volvió a su bolsa y cogió algo con una cara más recta, en este caso, un pitching wedge. Se acercó más a la bola, colocando la varilla más vertical para que el talón no tocara el suelo.

Entonces jugó la bola hacia atrás en su postura y golpeó un hermoso chip con la punta del palo. La bola aterrizó unos centímetros en la superficie de putting y luego se deslizó como un putt a menos de 60 centímetros del hoyo. Un minuto después, hizo el birdie para ampliar la ventaja a tres golpes, que fue el margen definitivo de su victoria.

Kang sonrió después cuando se le preguntó por el golpe. «He estado trabajando mucho en el bump-and-runs», dijo antes de agradecer a su entrenador, Butch Harmon, y hacer una broma sobre los veteranos. «Butch me hace practicar muchos golpes y carreras.

«Hice un chip de 46 grados allí (en el 15) en lugar de intentar pegar un 50 o un 54 porque es más como un putt. Mientras tenga la velocidad del green, que la tengo, vi cómo iba a rodar la bola y reaccionar al green. Quería ese topspin. Así que la golpeo lo más cerca posible (del borde del) green y la dejo rodar. Levanto la varilla, pongo la bola hacia atrás, pongo la punta del pie hacia abajo, y simplemente la golpeo agresivamente a través de la bola. Sale como un putt.

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«No puedes tener miedo, ¿verdad? Si vacilas, va a salir mal, o va a coger demasiado efecto de punta. Pero mientras seas agresivo, siempre va a salir con el bonito topspin que puedes crear con tu putter».

Bobby Jones decía que la clave para un buen chipping y pitching era poner la bola en el suelo y hacerla rodar lo más rápido posible. A menudo, jugaba al chip con un mashie niblick (el equivalente en 1930 a un hierro 7) e imploraba a todas las personas a las que ayudaba que hicieran lo mismo.

«Puedes ganarte bien la vida levantando la varilla y pegando esos golpes cortos con la punta», dice Paul Azinger con un celo evangélico. «Levantar la varilla y golpear esos tiros como un putt. La punta la amortigua, de modo que la bola sale siempre de la misma manera».

«He estado practicando mucho eso», dijo Kang. «De hecho, uso ese tiro con bastante frecuencia. Es el tiro más fácil en el golf, para ser honesto. Solo tienes que hacerla caer y llegará al hoyo siempre que leas bien la velocidad y la línea. Es lo que hago cuando hay más presión o tengo que dar un buen golpe.

«Estoy tratando de ampliar mi arsenal y mis herramientas, tratando de ser capaz de chipear con hierros 8 y 9. Pegué un par de tiros con hierros 9 alrededor de los greens, a 46 grados. En realidad es ir con lo que siento más que con lo que creo que es correcto.

«He aprendido que realmente no hay una forma correcta de jugar al golf. Cuanto mejor soy con más palos, tengo más probabilidades de hacer par. Eso es lo que he intentado ampliar esta temporada baja».

Es una vieja lección hecha de nuevo, que más jugadores harían bien en aprender.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour