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La USGA acierta con Juli Inkster

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Según el sitio web de la USGA, el premio Bob Jones «reconoce a un individuo que demuestra el espíritu, el carácter personal y el respeto por el juego exhibidos por Jones, ganador de nueve campeonatos de la USGA. Es el más alto honor otorgado por la USGA».

El galardonado de este año cumple todos esos requisitos y muchos más.

Juli Inkster forma parte de una corta pero distinguida lista de jugadoras que han ganado tres veces consecutivas el U.S. Women’s Amateurs. Beatrix Hoyt ganó tres seguidas antes de 1900. Alexa Stirling ganó tres entre 1914 y 1920, con una pausa de dos años en la competición en el 17 y 18 por la Primera Guerra Mundial. Glenna Collette -que se convertiría en Glenna Collette Vare, la homónima del Trofeo Vare- consiguió tres seguidas desde 1928 hasta 1930, y luego Virginia Van Wie lo hizo desde 1932 hasta 1934. En los 98 años transcurridos desde entonces, sólo una jugadora ha levantado el Trofeo Robert Cox (el trofeo más antiguo y hermoso del golf estadounidense) tres veces seguidas. Juli lo hizo en 1980, 1981 y 1982.

La importancia de ese logro podría perderse en la avalancha de logros que Inkster acumuló a partir de entonces -una carrera en el Salón de la Fama que incluyó 31 victorias en el LPGA Tour y siete majors profesionales-, pero es, como la propia Inkster, siempre subestimada, algo muy importante.

«La USGA es el máximo organismo rector del golf», dijo Inkster a un pequeño grupo de periodistas antes de que se anunciara oficialmente el premio Bob Jones. «Siempre te ponen a prueba, no sólo físicamente, sino también mentalmente en el campo de golf. Tuve mi primer caso de eso jugando en el U.S. Amateur. Ser capaz de ganar tres de ellos…» Su voz se entrecorta y luego dice: «Al recordar mi carrera, la gente me pregunta cuál es tu mayor logro. Uno sería ser capitana de la Solheim Cup (dirigió el equipo de Estados Unidos en tres ocasiones con un récord de 2-1). Pero el otro sería ganar tres U.S. Amateurs seguidos. Ganar 18 partidos seguidos en tres campos de golf diferentes en tres años distintos es realmente difícil de conseguir.

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«Eso es lo que más me enorgullece».

Inkster se consideraría, según los estándares actuales, una mujer tardía. No empezó a jugar hasta los 15 años, siguiendo a su padre, al que llamaba cariñosamente «un hack», por Pasatiempo, en el norte de California. Utilizaba una empuñadura entrecruzada, no por nada de su propia constitución, sino porque era la que utilizaba Jack Nicklaus. Y leía todo lo que podía, a menudo cogiendo libros detrás de su padre para aprender sobre la historia del juego.

En su primer U.S. Women’s Amateur, también cometió un pequeño hurto. «Fue la primera vez que viajé fuera de California», dijo. «Me clasifiqué a los 18 años para el (Open) de Estados Unidos en el Country Club de Indianápolis, y solía jugar con las bolas de golf que encontraba en los cañones de Pasatiempo. Llegué (al campo de tiro en el CCI) y (las pelotas de tiro) eran todas Titleists nuevas. Así que me llevé unas cuantas a casa».

Pasaron 17 años entre el último U.S. Women’s Amateur de Inkster y su siguiente título de la USGA, el U.S. Women’s Open de 1999 en Old Waverly, en el norte de Mississippi. Sigue teniendo buenos recuerdos de esa semana. «Llegas a un punto en el que piensas: ‘Sabes, tengo 38, 39 años, ¿alguna vez voy a ganar un Open de Estados Unidos?». dijo Inkster. «Pero nunca olvidaré cuando llegué a Old Waverly, sola, con un gran año, jugando muy bien, y me dije a mí misma: ‘Si alguna vez vas a ganar un Open, este es el momento de hacerlo’.

«En el segundo hoyo, par 5, tenía un metro y medio para birdie, y me dije a mí mismo, ‘Si vas a ganar el Open tienes que hacer esto’. Lo hice.

«No sé, estaba muy tranquilo, muy confiado en mi juego. Y el campo se me presentó bien.

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«Pero entonces creo que tenía una ventaja de cuatro o cinco golpes al entrar en la última ronda y pienso: ‘¿Cómo puedo estropear esto? Porque es mi torneo para ganar y mi torneo para perder.

«Sé que no dormí nada esa noche. Estuve perdiendo aceite los primeros siete u ocho hoyos, y luego hablé un poco conmigo mismo y jugué muy bien al entrar y terminé ganando.

«Es curioso, no recuerdo lo que almorcé ayer, pero pequeñas cosas como esa, nunca olvidaré la charla que tuve conmigo mismo en el estacionamiento de Old Waverly».

Tres años más tarde ganaría un segundo Abierto Femenino de Estados Unidos, su quinto campeonato de la USGA.

Pero no es por eso que Inkster es la elección obvia para el Premio Bob Jones. Durante años ha sido una mentora para los jugadores prometedores. Ya sea dando consejos en las cenas de los jugadores o programando una ronda de entrenamiento con alguien que necesita un poco de ánimo, «Momma Jules» siempre ha estado ahí.

«Ya sabes, yo era competitiva en el campo de golf, pero no realmente competitiva con mis compañeros», dijo. «Siempre quise ver, especialmente a los jugadores más jóvenes, tener éxito.

«Ser una jugadora de la LPGA y viajar por carretera no es fácil. Especialmente para una jugadora universitaria realmente buena que sale, a veces tienen dificultades y pierden la confianza. Si quieren ayuda, les ayudo. Si no, me alejo.

«Creo que mucha gente que empezaba tenía miedo de hablar conmigo por mi reputación de ganador. No se acercaban a mí. Pero una vez que se dieron cuenta de que soy una persona con los pies en la tierra, creo que más gente empezó a acercarse a mí».

La USGA lo ha cogido perfectamente. Nadie ejemplifica mejor el carácter y el respeto por el juego que Juli Inkster. Ella es realmente el Bob Jones de nuestra época.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour