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La tercera FedEx Cup de Rory McIlroy, un récord, es una corona merecida y adecuada para el campeón del PGA Tour fuera del campo

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Cuando los deportistas se retiran tras años de dedicación a su oficio, es habitual que cambien sus uniformes por trajes para tratar de remodelar el juego que una vez les dio forma. Algunos jugadores pasan a ser entrenadores y otros se incorporan a los medios de comunicación como analistas, pero hay unos pocos elegidos que pasan a desempeñar funciones como principales responsables de sus ligas o de sus equipos.

En un año sin precedentes en el golf profesional, Rory McIlroy ha tomado un camino aún más inusual. Se ha convertido en el más raro de los titanes, alguien que tiene tanto talento e influencia entre bastidores como delante de la cámara. El domingo, el que quizá sea el mejor jugador del mundo derrotó al mismo número de personas en el campo del East Lake Golf Club que fuera del campo este año: a todos.

Superando un triple bogey al comienzo de la final de los Playoffs de la Cup y lo que (en un momento dado) fue una desventaja de 10 golpes con respecto a Scottie Scheffler, McIlroy ganó el Tour Championship 2022, capturó un récord de la tercera FedEx Cup de su carrera y se llevó a casa un gran premio de 18 millones de dólares.

El domingo, McIlroy comenzó seis detrás del campeón del Masters, que intentaba convertirse en el primer golfista en ganar más de 30 millones de dólares en un solo año en el (ganancias del evento más el premio en metálico de la FedEx Cup) y también el primero en ganar cinco veces en una temporada del PGA Tour desde que Justin Thomas concluyó 2017 con su propia FedEx Cup.

El impulso de McIlroy se detuvo de inmediato con un bogey en el primer domingo, pero aplastó al campo durante el resto del día, jugando los siguientes 17 hoyos en 5 bajo. En un momento dado, a mitad de la ronda, hizo cinco birdies en un tramo de nueve hoyos -lo que llevó a una batalla en los últimos nueve hoyos entre Scheffler y McIlroy con 18 millones de dólares en la mesa-, pero el punto de inflexión de todo el torneo llegó en los hoyos 15 y 16.

En el par 3 del hoyo 15, de 220 yardas, McIlroy golpeó con seguridad un hierro hacia el lado izquierdo del green, lejos del agua que lo rodea. Luego enterró ese putt de 31 pies para birdie, un guiño a lo que ha sido fácilmente el mejor año de putt de su carrera. Un hoyo más tarde, después de un golpe de wedge con un palo de golf, McIlroy golpeó su lanzamiento fuera del palo y embocó un putt de 8 pies para el par que le convirtió en el primer golfista del campo en saltar por delante de Scheffler a la cima de la tabla de clasificación.

Durante los primeros 69 hoyos del torneo, McIlroy estuvo por detrás o empatado; de repente se encontró en cabeza en los tres últimos.

Scheffler no tuvo el juego que vimos durante toda la temporada, el que probablemente lo convertirá en el Jugador del Año del PGA Tour 2022. Hizo la peor ronda del día con un 73. El 66 de McIlroy siguió a un 63, que completó a primera hora del domingo al concluir la tercera ronda tras ser suspendida por las inclemencias del tiempo el sábado por la noche. Los dos primeros días hizo 67 golpes iguales.

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Fue, como la mayoría de las victorias de McIlroy, un espectáculo. Tampoco estuvo cerca de su mejor actuación este mes.

McIlroy y Tiger Woods protagonizaron una reunión sólo para jugadores en el BMW Championship la semana pasada. El resultado final de reunir a la mayoría de los mejores golfistas del mundo en la misma habitación – y tomar posesión del futuro del PGA Tour – fue el anuncio del comisionado Jay Monahan de que los principales jugadores del PGA Tour se han comprometido a jugar 13 eventos del PGA Tour juntos a partir de 2023.

Rory ha sido inflexible, tanto en público como en privado en 2022, que el LIV Golf no es bueno para el deporte. Independientemente de tu postura sobre esa evaluación, es innegable que McIlroy ha puesto su tiempo, esfuerzo y energía en la defensa del PGA Tour mientras intenta ayudar a remodelar el golf profesional para los próximos 10, 20 o 50 años.

«He estado en el meollo de las cosas», dijo. «Supongo que cada vez que puedo, intento defender lo que considero que es el mejor lugar del mundo para jugar al golf profesional de élite. En cierto modo, es adecuado que haya podido conseguir esto hoy para redondear un año que ha sido muy, muy desafiante y diferente.»

Un cínico podría decir que McIlroy tiene mucho que ganar en un próspero PGA Tour. Eso es absolutamente cierto. Su asociación con Woods en TMRW Sports, una organización que organizará competiciones simuladas en afiliación con el PGA Tour, puede hacer que ambos ganen mucho dinero. Sin embargo, también hay que reconocer que Tiger y Rory (especialmente juntos) no necesitan necesariamente la bendición del PGA Tour para consolidar su poder y su riqueza. TMRW podría ir a cualquier parte y tener éxito, y el dúo, colectivamente, podría haber cobrado con LIV Golf la cantidad de unos mil millones de dólares.

En lo que respecta al deporte, McIlroy es exactamente quien quieres que sea y quizás la persona que imaginas. Cariñosamente, es un enfermo del golf. Se sumerge en las profundidades de Data Golf, igual que tú y yo. Escanea la demanda de LIV Golf en busca de chismes humorísticos, igual que tú y yo. Si no fuera uno de los 25 mejores golfistas de todos los tiempos, es fácil verlo comentando y bromeando sobre todo esto, igual que tú y yo.

No hay nada más convincente en un deportista que la humanidad genuina y la pasión auténtica. No es que quiera decir «Papá Noel no es real», pero la mayoría de los atletas practican deportes porque son buenos en ellos y se les paga muy bien para que muestren ese talento, no porque lo hagan les conmueva el alma. Y la mayoría no se preocupa de cómo lo que hacen en este momento afecta a la línea de producción de todo un deporte.

McIlroy ha invertido el tiempo, el esfuerzo y la energía mencionados en innumerables frentes. No es el comisionado del PGA Tour, pero el número de personas poderosas en su órbita – y la forma en que es capaz de galvanizarlos hacia una visión compartida – es suficiente para convencerte de que sería un gran comisionado.

Esto llegó a un punto álgido la semana pasada durante el Campeonato BMW cuando una reunión del Consejo Asesor de Jugadores (McIlroy es el presidente) fue seguida por la mencionada reunión de jugadores dirigida por McIlroy y Woods. Participar profundamente en estas arenas fuera del campo – especialmente en las que son tan emocionalmente agotadoras como la lucha contra LIV Golf – puede afectar fácilmente a su juego en el campo, y sin embargo, McIlroy no sólo ha hecho ambas cosas bien, sino que ha prosperado absolutamente. Incluso con su mente tan ocupada fuera del campo durante este tramo, McIlroy ha jugado algunos de los mejores golpes de toda su carrera.

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Los números son asombrosos.

  • 16 salidas en el PGA Tour
  • 3 victorias
  • 10 top 10s
  • 8 primeros puestos en los cuatro majors
  • Más de 28 millones de dólares ganados (ganancias de torneos, Copa FedEx, Top 10 de Comcast Business)
  • 2,58 golpes ganados desde el 1 de enero, sin incluir esta semana (ni siquiera Scheffler ha sido mejor)

Rick Gehman se une a Kyle Porter, Jonathan Coachman y Greg DuCharme para recapitular la histórica victoria de Rory McIlroy en el 2022 Tour Championship. Sigue y escucha The First Cut en Podcasts de Apple y Spotify.

Quizás nada de esto sea particularmente sorprendente. McIlroy siempre ha estado motivado extrínsecamente, y una crisis existencial del golf profesional en la que el funcionamiento de toda la infraestructura está en el aire, ciertamente califica como motivación extrínseca. Además, el golf se ha convertido en un respiro.

«Sinceramente, el golf ha sido la vía de escape para mí en las últimas semanas», dijo. «Me meto dentro de las cuerdas, nadie puede llegar a mí, y es mi escape de estas otras cosas que están pasando».

Lo que es quizá más sorprendente que el hecho de que McIlroy juegue un gran golf es que alguien que tiene un talento generacional en este juego sea también capaz de proyectar una visión tan fuerte mientras dirige el juego hacia el futuro con gracia y convicción a partes iguales. Está claro que McIlroy ha sido el hombre adecuado para afrontar este momento.

«Si crees en algo, creo que tienes que hablar, y yo creo firmemente en esto», dijo McIlroy sobre el futuro del PGA Tour en medio de la amenaza de LIV Golf. «Realmente lo creo. Odio lo que está haciendo al juego del golf. Lo odio. Realmente lo odio. … Así que sí, me siento fuertemente. Creo que lo que estoy diciendo es lo correcto, y creo que cuando crees que lo que estás diciendo es lo correcto, estás feliz de arriesgar tu cuello en la línea».

Los grandes jugadores no son tan comunes. Lo mismo puede decirse de los líderes que están dispuestos a volcarse en algo en lo que realmente creen. Alguien que puede hacer bien ambas cosas, especialmente de forma asincrónica, representa una escasez inusual, quizá incluso curiosa.

El mundo del golf ha recibido y acogido mayoritariamente al más raro de todos los personajes en McIlroy. Alguien que es a la vez lo suficientemente dinámico y digno de confianza como para liderar a sus compañeros mientras moldean el futuro, al tiempo que sigue jugando a un nivel lo suficientemente alto como para seguir dando forma a su presente. Alguien que es lo suficientemente bueno como para que su voz importe y lo suficientemente audaz como para usarla. Alguien que quizá no haya pedido esta batalla, pero cuyo golf puede haber sido elevado involuntariamente a un lugar que significa que es el único que puede librarla.

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Persona tímida, demasiado a menudo con el móvil, juego al golf desde que era un niño y soy el editor de TotalNewsGolf.com