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La remontada del equipo internacional mantiene viva la remontada

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CHARLOTTE, N.C. – El desvalido Equipo Internacional aún no está muerto.

Aunque llegó a los partidos de cuatro bolas del sábado por la tarde con una desventaja de 10-4, el equipo internacional ganó dos veces para ganar la sesión por 3-1 y reducir la ventaja del equipo de Estados Unidos a 11-7.

«Hoy ha sido un gran día», dijo Adam Scott, cuyo compañero Cam Davis terminó con eagle-birdie-birdie cuando el dúo ancla del Equipo Internacional superó a Billy Horschel y Sam Burns, 1 arriba. «Estábamos en un agujero profundo al venir aquí en el viaje en autobús esta mañana y todos los chicos cavaron realmente profundo».

Añadió Davis, sobre los tres últimos hoyos: «Me quedé un poco dormido, para ser sincero».

La Presidents Cup concluirá con 12 partidos individuales en el Quail Hollow Club el domingo, y el Equipo de Estados Unidos necesita 4 puntos y medio para ganar la Copa. El Equipo Internacional necesita 8 1/2. Si se produce un empate, los equipos compartirán la Copa.

Ningún equipo ha superado nunca un déficit de más de 2 puntos en el último día de la Presidents Cup. Pero en la Ryder Cup, que también cuenta con 12 partidos individuales, dos equipos han superado déficits de 4 puntos: Estados Unidos en 1999 y Europa en 2012.

La victoria de los australianos Davis y su héroe de la infancia Scott llegó después de que Tom Kim hiciera un birdie en el hoyo 18 cuando él y Si Woo Kim vencieron a los hasta entonces invictos Patrick Cantlay y Xander Schauffele. El equipo internacional se animó de repente y lo celebró en consecuencia.

«Quería que entrara más que nada en el mundo», dijo Tom Kim sobre su golpe de 10 pies en el 18.

El equipo de EE.UU. aspira a aumentar su récord a 12-1-1 desde que comenzó la Presidents Cup en 1994.

Los internacionales esperan romper la racha de dominio de Estados Unidos y ganar a domicilio por primera vez.

El equipo estadounidense hizo la mayor parte del trabajo en las dos primeras rondas, con un 4-1 tanto el jueves como el viernes, y una ventaja de 8-2. El equipo internacional tuvo que empezar a dominar los greens el sábado, cuando ocho puntos – cuatro Foursomes y cuatro Four-ball – estaban en juego. Los dos equipos se repartieron los Foursomes de la mañana por 2-2.

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Finalmente, cuando el tiempo se agotaba, el equipo internacional encontró su encanto y ganó el Four-ball por 3-1.

Sebastián Muñoz hizo seis birdies en su victoria por 3 y 2 con Sungjae Im sobre Tony Finau y Kevin Kisner. En el grupo de delante, Jordan Spieth también hizo seis birdies en su victoria por 4 y 3 con Justin Thomas sobre Hideki Matsuyama y Taylor Pendrith. El final fue un chip-in en el 15 – tradicionalmente el hoyo de cierre en Quail Hollow para el Wells Fargo Championship – que terminó el partido.

Los dos partidos se anularon mutuamente, lo que no era lo que necesitaba el equipo internacional. Y con el equipo de EE.UU. con ventaja en los otros dos partidos, parecía que sólo quedaban dos preguntas: ¿Cómo de decisiva sería la victoria del equipo estadounidense, que era el gran favorito? ¿Y quién anotaría el punto decisivo el domingo?

Pero entonces llegaron las heroicidades tardías de Si Woo Kim (birdie en el 16 para empatar) y Tom Kim (curling de izquierda a derecha de 10 pies para birdie en el 18), desatando el pandemónium en el Equipo Internacional. Derrotar a la aparentemente impenetrable pareja Cantlay/Schauffele fue una cosa, pero el hecho de que fuera Tom «La máquina cisterna» Kim fue especialmente apropiado.

Kim, que hizo una ronda final de 61 para ganar el Wyndham Championship el mes pasado, sólo tiene 20 años, pero ya es el corazón y el alma de los Internacionales. El sábado anterior, realizó unos emocionantes putts de águila en el hoyo 11, una vez con su compañero K.H. Lee en una victoria de 2 y 1 sobre Scottie Scheffler y Sam Burns el sábado por la mañana, y otra vez con su compañero Si Woo Kim por la tarde.

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En ambas ocasiones, la celebración de Kim fue muy divertida, incluso para los aficionados del equipo estadounidense.

«En los torneos nunca, jamás, gritaría tan fuerte o me volvería tan loco», dijo Kim, uno de los cuatro jugadores internacionales (con Scott, Im y Hideki Matsuyama) que jugará los cinco partidos. «Pero sólo intento aportar buena energía al equipo. … Estamos un poco por detrás, así que sólo estoy tratando de traer vibraciones positivas y tratar de poner al equipo en marcha y simplemente dar impulso.»

Queda por ver cuánto significará ese impulso el domingo. Burns y los invictos Thomas y Spieth jugarán los cinco partidos del equipo estadounidense. ¿Estarán cansados? ¿Importará que lleguen a la noche con un sabor ligeramente amargo? El final del sábado recordó a la Ryder Cup de 2012, en la que Love también fue el capitán del Equipo de Estados Unidos. Los europeos remontaron a última hora del sábado para ponerse a cuatro, y luego protagonizaron una remontada de récord en los individuales del domingo. Muchos miembros de este equipo estadounidense estaban en la universidad, o eran más jóvenes, cuando eso ocurrió. Nadie del equipo de este año estaba en Medinah.

Esa es una de las razones por las que el equipo de Love tiene en mente el panorama general de cara al domingo.

«Fue un buen día, un largo día», dijo Thomas, que elevó su récord en la Presidents Cup a 10-2-2. «Obviamente, estamos desanimados por cómo terminó la sesión de la tarde y cómo fue. Pero creo que Jordan lo dijo mejor cuando volvíamos. Creo que se puede olvidar fácilmente lo que está pasando, cuál es la puntuación, sólo por cómo termina el día y cómo termina.

«Seguimos liderando la Presidents Cup», continuó Thomas, «y estamos en una gran posición para ganar mañana, así que todos tenemos que agachar la cabeza y perseguirlo».

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour