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La reinvención de Rickie Fowler fuera de temporada

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NAPA, California – estaba de pie entre los caddies en Silverado Resort & Spa y complaciendo a un reportero el martes cuando un pequeño gatito negro llamó su atención.

Fowler levantó su teléfono y apuntó al gatito.

«Le haré una foto a Allison», dijo mientras se preparaba para jugar una ronda de prácticas para el Championship, que abre la temporada esta semana. «Tenemos dos gatos en casa. Son fáciles para viajar. Se cuidan solos».

Podría decirse que todos los golfistas, al menos los que tienen éxito, tienen nueve vidas. Los bajones van y vienen. El equipo sobrevive a su utilidad. Las asociaciones de caddies se vuelven extrañamente rancias.

Los 28 miembros de la clase de novatos del PGA TOUR están programados para competir en el Fortinet, y entre ellos cinco (Trevor Cone, Nicolas Echavarria, Harrison Endycott, Vincent Norrman, Kevin Roy) harán su primera salida en el TOUR.

También está Fowler, de 33 años, que empezará de nuevo en un esfuerzo por salir de un bache en su carrera que le ha hecho caer al puesto 176 del mundo. Tendrá un nuevo caddie esta semana, su amigo y veterano caddie del TOUR Ricky Romano, y el Fortinet será su primer torneo desde que regresó con el entrenador de swing Butch Harmon después de un período de tres años con John Tillery.

«Me encanta Tillery», dijo Fowler, que se perdió los Playoffs de la FedExCup por primera vez en su carrera en 2021 y no pudo avanzar más allá del St. Jude Championship el mes pasado. «No puedo decir nada malo de él; tuve que dejar de lado el lado personal y sólo mirar lo que es mejor para mí en el negocio del golf. Lo dimos todo durante tres años.

«En cierto modo, había demasiada barrera lingüística», añadió.

Al volver con Harmon, Fowler busca consuelo en lo conocido. Los dos estuvieron juntos durante un tramo de más de cinco años que vio a Fowler alcanzar el cuarto puesto en el Ranking Mundial Oficial de Golf y ganar el PLAYERS Championship de 2015, una de sus cinco victorias en el TOUR.

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Limitados a textos y llamadas telefónicas hasta ahora, es probable que se reúnan en persona en Las Vegas, donde Harmon tiene su sede, el lunes del Shriners Children’s Open a principios de octubre. Fowler sabe lo que debe trabajar – un plano de brazo izquierdo más pronunciado, manos más altas en la parte superior – y como muchos jugadores a veces se encuentra trabajando en cosas en lugares extraños.

El fin de semana del Campeonato BMW del mes pasado, él, su esposa, Allison, y su hija, Maya, fueron a Baker’s Bay Golf & Ocean Club en las Bahamas para hacer algo de R y R. Fowler dejó sus palos en casa, pero eso no le impidió jugar.

«Golpeé un poco y jugué algunos hoyos con un juego de alquiler», dijo. «Quería hacer algunos swings. Sólo jugué con lo que tenían. La varilla del driver no era nada del otro mundo, así que sólo jugué con los hierros. Uno de los días jugué como 12 hoyos con uno de los asistentes profesionales de allí, un chico que conozco a través de Discovery.

«Fue agradable salir, divertirse y trabajar en un par de cosas del swing».

Fowler hizo una pausa, sorbiendo de una botella de agua de la Presidents Cup, un recordatorio de que aunque ha sido miembro del Equipo de la Presidents Cup de Estados Unidos en tres ocasiones, el evento de la próxima semana seguirá sin él. (También formó parte de cuatro equipos estadounidenses de la Ryder Cup).

Hubo destellos de progreso bajo el mando de Tillery, pero de una manera que aumentó la frustración. Fowler terminó T3 en THE CJ CUP @ SUMMIT la temporada pasada, pero eso fue hace 11 meses y fue su único top-10. Sólo hizo 13 cortes en 22 salidas.

El último hombre en el FedEx St. Jude Championship el mes pasado, Fowler se presentó con un nuevo caddie, aunque temporal. Fowler y su caddie de toda la vida, Joe Skovron, un amigo de su casa en Murrieta, California, habían acordado separarse.

«No era lo que ninguno de los dos quería», dijo Fowler.

Abrió con un 65 en el TPC Southwind, pero terminó con un T64. Él y viajaron desde el sur de Florida para asistir a una reunión de jugadores a principios de la semana en el BMW, después de lo cual Fowler y su familia fueron a las Bahamas. Fue durante sus vacaciones cuando empezó a pensar en un sustituto de caddie a largo plazo.

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«Esperé un par de semanas porque realmente no quería pensar en ello», dijo Fowler. «Me tomé unas vacaciones y pensé: ¿Quiero a alguien que sea un amigo? ¿Quiero que sea un negocio completo? Para mí siempre he querido divertirme. Rick es alguien a quien conozco desde hace mucho tiempo, era un muy buen jugador, y simplemente sentí que era una buena opción para intentarlo este otoño.»

El combo Rickie/Ricky jugará su primera ronda en Silverado el jueves, cuando Fowler forme pareja con Joel Dahmen y Harris English. «Todavía somos un trabajo en progreso», dijo Fowler. «Aceptamos o miramos cualquier apodo».

Que la nueva asociación dé sus frutos tendrá mucho que ver con la capacidad de Fowler para meter la bola en el hoyo. Sus golpes ganados: La clasificación de putt cayó en picado al mismo tiempo que su clasificación mundial, pero en Memphis se vieron signos alentadores. Todavía está ahí, en alguna parte, y jugadores como Ben Hogan y Tom Watson no encontraron su mejor marcha absoluta hasta llegar a los 30 años.

«Siento que estoy en un muy buen momento», dijo Fowler. «Podría decirse que estoy más sano y fuerte que nunca. La vida en casa no puede ser mejor. El pequeño es genial».

Preguntado por sus objetivos, añadió: «Volver a divertirme y estar en la contienda. En los últimos años, no he estado realmente en posición de estar en la contienda muchas veces. Hubo un par de veces, pero no debería haber diferencias tan grandes entre tener una oportunidad de ganar. Quiero salir y vencer a los chicos».

Fowler está decidido a demostrar que sigue siendo el mismo que ganó el PLAYERS en 2015, y que llegó al TOUR Championship tan recientemente como en 2019. Todavía está ahí dentro; solo tiene que encontrarlo.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour