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La magia del domingo para Jill McGill en el Abierto Femenino Senior de Estados Unidos

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La campeona defensora Annika Sorenstam tuvo que impedir que Jill McGill metiera su corto putt final en el green del hoyo 18 el domingo en el NCR Country Club. La jugadora, de 50 años y natural de Colorado, no tenía ni idea de que había ganado el US Senior Women’s Open en su debut y estaba a punto de terminar, hasta que Sorenstam le dio la noticia y le dijo que disfrutara del momento.

«Iba a hacer tapping y ella dice: ‘No, no, no, marca’. Yo dije: ‘¿Por qué? Estoy así de lejos’. Ella dice, ‘Vas a ganar’. Yo estaba como, ‘¿Qué?’ Realmente no tenía ni idea. Sólo me decepcionó no haber acercado ese primer putt. Así que me lo dijo, y le estoy agradecida. Sé que no tuvo su mejor día y ella y Mike me apoyaron mucho. Fue un buen día ahí fuera».

McGill consiguió una ronda de 73 golpes, incluso en par, para lograr su primera victoria como profesional, y con esta victoria, además de sus triunfos en el U.S. Women’s Amateur de 1993 y en el U.S. Women’s Amateur Public Links de 1994, se une a Arnold Palmer, Jack Nicklaus, Tiger Woods, JoAnne Carner y Carol Semple Thompson como la sexta jugadora que ha ganado tres campeonatos diferentes de la USGA. «Estar en esa compañía es tremendo», dijo. «Quiero decir, una victoria profesional, pero la acepto. Es increíble».

Durante su estancia en el LPGA Tour, McGill sólo fue subcampeona dos veces en su carrera, una en el Michelob Light Classic de 2001 y otra en el Michelob ULTRA Open de 2005 en Kingsmill, y tiene otros 22 top-10 en su currículum. Aunque nunca fue capaz de cerrar el trato en el Tour, McGill utilizó esas experiencias pasadas para ayudarle a hacer el trabajo hoy y dice que aunque la victoria tiene un sabor dulce, es aún más especial compartir este increíble momento con sus seres más queridos: su marido, Patrick; sus hijos Blaze y Bella; y su hermana y caddie esta semana, Shelley, que acaba de recuperarse de un cáncer de ovarios.

«Creo que esta (victoria) es más dulce porque puedo compartirla con mis hijos», dijo McGill. «Mis amigos de casa se preguntan: ‘Espera, ¿vas a hacer que salgan? No, no dejes que interrumpan lo que está pasando. Estás jugando muy bien’. Les dije que lo más importante para mí es que puedan estar aquí conmigo y verme hacer algo así, y espero que les inspire, independientemente del resultado».

«Shelley siempre ha sido una fuerza de apoyo increíble para mí en mi carrera. La adoro. Ha sido una fuerza tan calmante ahí fuera. Ella sólo sigue adelante, recordándome cosas. Sabiendo por lo que pasó, y que todavía está luchando un poco. No sé cómo es. Nunca he tenido quimioterapia, así que no sé cuáles son las secuelas de eso. Cada vez que tienes un susto así, ciertamente pone las cosas en perspectiva y prioriza las cosas».

Leta Lindley, otra debutante en el campo de esta semana, terminó subcampeona de McGill después de cerrar con un 1-sobre, 74. Sólo hizo tres bogeys en los hoyos cinco, ocho y trece, y cerró con dos birdies en sus tres últimos hoyos para situarse con -2 en total en su primera participación en el Senior Women’s Open. La actuación parece haber reavivado el amor de Lindley por el golf de competición y dice que quizá tenga que seguir trabajando en su juego después de lo que ha visto esta semana en Kettering, Ohio.

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«Recuerdo que JoAnne (Carner) tenía 60 años y seguía jugando en el LPGA Tour y pensé, vaya, 60 años», dijo Lindley. «No sé si voy a estar jugando al golf a los 60, pero ahora que estoy aquí con 50 años, creo que está dentro de lo posible cuando veo todo el increíble golf que están jugando mis compañeras que son mayores que yo, así que seguro.

La escocesa Catriona Matthew se situó entre las cinco primeras con su esfuerzo del domingo, que fue par, y terminó en el tercer puesto con la colíder de los 54 hoyos, Helen Alfredsson. Alfie tuvo un día difícil en el Campo Sur, haciendo cinco bogeys, tres de ellos consecutivos en los hoyos 12, 13 y 14, pero consiguió hacer eagle en el par 5 del 16 para conseguir un 3 sobre 76, suficiente para terminar entre las tres primeras.

Un trío de múltiples campeones de los grandes terminó en un empate en el quinto puesto, incluyendo a Sorenstam, que hizo una tarjeta de 77 «plana», después de comenzar el día con un birdie. «No he conducido lo suficientemente bien. He estado conduciendo bien hasta ahora», dijo la campeona de 2021. «Hice birdie en el primero y me sentí muy bien y luego, de alguna manera, se me fue la mano. No puedo precisarlo. Simplemente fue difícil conseguir el impulso».

Dame Laura Davies jugó con Alfredsson en el emparejamiento final, y con 1 bajo en el día a través de sus primeros 11 hoyos, parecía que estaba en camino de ganar su segundo U.S. Senior Women’s Open a pesar de la lesión de Aquiles que la ha estado molestando toda la semana y el agotamiento por el calor que comenzó a aparecer el domingo. Pero cometió un error crítico en el par 4 del hoyo 12. Después de conducir la bola en el rough de la izquierda, detrás de unos cuantos árboles dispersos, Davies fue a por el golpe héroe en su segundo golpe y dio un golpe mortal, enviando su bola sólo un par de pies más allá de la valla de fuera de límites.

Al jugar el cuarto, volvió a intentar el mismo golpe y obtuvo el mismo resultado, y finalmente tomó su medicina y la envió a la calle en el quinto golpe. Su sexto golpe encontró el green y Davies hizo dos putts para el temido «oh-no ocho», un cuádruple bogey que la eliminó del torneo.

«(Fue) lo más difícil que he conocido, creo», dijo Davies. «La semana en general, simplemente me desgastó, y luego el calor de hoy. Es una acumulación. Son tres semanas caminando con una cojera, la presión de una ronda final. Iba muy bien hasta el cuádruple».

La ex capitana de Estados Unidos en la Solheim Cup, Juli Inkster, completa el grupo con +1, con una tarjeta de 73 en la ronda final para terminar entre las cinco primeras por tercera vez en este campeonato. La sueca Catrin Nilsmark fue octava en solitario con un total de cuatro días de +2. Michele Redman y Liselotte Neumann completaron el top-10 con +3.

ABRAZOS DE CORAZÓN PARA UNA GRAN VICTORIA

Al final de la semana, sólo cuatro jugadores rompieron el par. Y ni un alma se preocupó.

Se mire por donde se mire, el Abierto Femenino Senior de Estados Unidos -un gran éxito desde la primera vez que se celebró el evento en el Chicago Golf Club en 2018- sigue dando en el clavo. Este año, Jill McGill, de 50 años, que ganó dos campeonatos de la USGA a principios de los años 90, pero que nunca logró una victoria en el LPGA Tour, saltó por encima de una plétora de leyendas para alzar el trofeo en el NCR Country Club el domingo por la tarde.

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Aunque ganar es la razón de ser del juego y la competición de este año ha sido tan feroz como siempre, este evento sigue siendo mucho más que eso. Los aficionados acudieron en masa a principios de la semana para ver a JoAnne Carner, de 83 años, cumplir su edad en rondas consecutivas, sin pasar el corte, pero dando a los amantes del juego el tipo de au revoir que tan raramente reciben de las superestrellas.

Para añadir perspectiva a la diferencia de este campeonato, McGill hizo un bogey en los dos últimos hoyos y aun así ganó con dos golpes de ventaja sobre Catriona Matthew, tres golpes mejor que Juli Inkster. Pero cuando McGill se acercó a embocar su bogey (un putt de tres) en el último, su compañera y defensora del título Annika Sorenstam la detuvo.

«Iba a embocar y (Annika) dijo: ‘No, no, no, marca’. Le dije: ‘¿Por qué? Estoy así de lejos’. Me dijo: ‘Vas a ganar’. Yo dije: «¿Qué?». No tenía ni idea. … Así que me dijo que, y como estoy agradecido a ella. Sé que ella no tuvo su mejor día y ella y Mike fueron un gran apoyo. Fue un buen día ahí fuera».

Eso te dice todo lo que necesitas saber sobre la camaradería y la gratitud que tiene este grupo y lo que significa este campeonato. Sorenstam, que llegó a la semana con mucha confianza, no pudo aprovechar una oportunidad el domingo, pero fue la primera en felicitar a McGill, con una sonrisa más grande en la cara de Annika que en la de Jill.

Hollis Stacy volvió a pasar el corte. Y aunque terminó cerca de la parte inferior de la tabla de clasificación del fin de semana, se deshizo en elogios en las redes sociales sobre lo especial que fue estar el domingo en otro evento de la USGA.

Sorenstam, a pesar de su afán competitivo, sentía lo mismo. «Estaba muy orgullosa de defender aquí», dijo Annika. «Como saben, la USGA organiza un gran campeonato. Siempre he disfrutado jugando en ellos. En cierto modo, ahí es donde empezó mi carrera.

«Me encanta el campo de golf. El apoyo ha sido fabuloso, el clima: todo ha sido genial. Me gustaría que mi juego fuera un poco mejor, así que obviamente (estoy) decepcionado, pero aún así tenemos buenos recuerdos y nuevos amigos aquí esta semana, recuerdos para los niños y Mike.

«Sí, todavía estamos sonriendo».

Eso podría decirse de todos en Kettering, Ohio, para este campeonato.

«Siempre es estupendo ver que tus competidores se alegran por ti», dijo McGill después de recibir un montón de abrazos del campo. «Creo que es más fácil a medida que envejeces, porque te das cuenta de que la vida pasa, y (te das cuenta) de esas prioridades y de la importancia de las cosas. Es tremendo cuando la gente se acerca y te da una felicitación muy sincera».

Hubo muchas sonrisas durante toda la semana. La competición es importante, sin duda. Pero en un grupo cuyas prioridades están ahora definidas por la edad y la sabiduría, la experiencia y los remordimientos, los abrazos sinceros al final son los que siguen haciendo que este campeonato sea realmente especial.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour