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La legendaria Joanne Carner lo deja tras dos días de rodaje de su edad

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KETTERING, OHIO | Las despedidas son duras, sobre todo cuando se sabe que es el final de una era; cuando se pasa página para siempre; cuando quien se despide es el epítome de una leyenda viva. El legado de JoAnne Carner, de ochenta y tres años, ha resistido la prueba del tiempo, como debería ser el currículo de una ganadora de 43 torneos de la y ocho campeones de la USGA. Y aunque la integrante del Salón de la Fama no sea tan conocida como las jugadoras modernas del LPGA Tour, sigue atrayendo a una pequeña multitud en el U.S. Senior Women’s Open -su única incursión en el golf de competición en la actualidad-, con aficionados que la observan atentamente, asombrados por la longevidad de Big Mama y agradecidos por poder ver una visión del pasado, de cerca y en persona.

Pero después de cuatro años de jugar el Senior Women’s Open y después de cuatro años de perseguir un corte siempre esquivo, Carner dice que es hora de colgar los palos de competición, esta vez para siempre.

«Sigo pensando que voy a pasar el corte, y ese ha sido el objetivo todo el tiempo», dijo el miércoles la dos veces campeona del Abierto Femenino de Estados Unidos. «Así que sigo trabajando en mi juego. Creo que por fin lo he conseguido. Es un trabajo duro para tratar de poner en marcha todo el juego. Lo dejé pasar demasiado».

Sin embargo, malo es un término relativo, especialmente en el golf. Carner comenzó la semana en el NCR Country Club de Kettering, Ohio, con una ronda de 10 golpes por encima de su edad, en la que destacó un birdie en el par 3 del hoyo 15. Luego hizo lo mismo en la segunda ronda, disparando otro 83, su quinta vez disparando su edad en el Open Femenino Senior. Eso no es ni mucho menos terrible para nadie. Pero la «Gran Gundy» sigue esperando más de su juego, por muy impresionante que sea para los aficionados al golf y el resto de sus homólogas.

«Me habla mucha gente mientras juego, incluso todos los jugadores me felicitan», dijo Carner. «No me entusiasma mucho porque he tirado 83. Pero es agradable escucharles».

Para ser honesto, a nadie en el campo le importaba realmente lo que iba a disparar esta semana. Sólo estaban contentos de que jugara, y muchos jugadores y caddies se acercaron con vértigo para presentarse y presentar sus respetos. Algunos compartieron historias de cómo Carner les hizo reír o les proporcionó un consejo de swing que cambió para siempre su juego, o les ayudó a sentirse bienvenidos en el LPGA Tour, mientras que otros se quedaron maravillados y admirados, empapándose de cada momento pasado en el aura de Carner.

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Pero lo que era más evidente que cualquier otra cosa era el genuino amor que este grupo de mujeres siente por esta matriarca y el aprecio que tienen por todo lo que ha dado al juego a lo largo de los años.

«Estábamos en Oakmont para el Open, el primero de los dos que jugamos, y ella está ahí arriba en esta horrible mentira, y le dije: ‘No le diste ahí, ¿verdad?’. Y ella dice: ‘No, pero sabes qué, si encuentras las peores mentiras, todo lo demás no parece tan malo'», recordó Helen Alfredsson, campeona del Abierto Femenino Senior 2019. «Es un personaje único, y le dije que me siento muy afortunada de haber jugado en la época en la que ella estaba porque realmente era fantástica».

Annika Sorenstam, diez veces campeona de un major, sigue impresionada por el hecho de que Carner haya seguido compitiendo y se pregunta si ella también desafiará al Padre Tiempo y jugará al golf a los 83 años.

«Cuando oigo hablar de JoAnne, me hace gracia. Es una persona divertida, un personaje propio. Ha hecho mucho por el juego», dijo Sorenstam. «Creo que es increíble que esté aquí. Creo que es fantástico para el juego, y demuestra la longevidad del juego que tiene, pero también la pasión. No estoy segura de lo que haré a los 83 años, pero estar ahí jugando en un Abierto de Estados Unidos, creo que es simplemente extraordinario».

Dame Laura Davies derrotó a Carner y a Ayako Okamoto en el Abierto Femenino de Estados Unidos de 1987 para ganar su primer título en el LPGA Tour, pero recuerda haber recibido algunos consejos sobre el juego corto de Big Mama poco después de esa victoria, durante su primer evento como novata en el Tour.

«Recuerdo que en Florida, en mi primer torneo, cuando entré en el Tour al año siguiente, estaba en el búnker y JoAnne se acercó y me dio algunos consejos. Para mí fue lo mejor, alguien que menos de dos años antes la había vencido en un desempate y que tuvo tiempo para mí y para Trish Johnson, que estaba allí», dijo Davies. «Así que para mí, JoAnne siempre ha sido una de mis favoritas. Muchas de las chicas de aquí dan consejos, pero JoAnne es un genio en el área del juego corto y le gusta difundir ese conocimiento. Para mí, como novata ese año, fue algo encantador».

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La propia Carner no es de las que se ponen sentimentales, y así fue el viernes cuando se sentó en la zona de flashes para una última entrevista después de la ronda. No tiene interés en volver como titular y no se sentía melancólica por haber jugado sus últimos 18 hoyos competitivos. No hubo palabras de sabiduría para dejar atrás ni lamentos sobre las oportunidades perdidas, aunque le hubiera gustado que el Senior Women’s Open se jugara antes.

A la manera de JoAnne, fue la pura verdad, una revisión mordaz del estado actual de su juego mezclada con un poco de orgullo por lo que ha podido lograr en el campo de golf, incluso los deslucidos 83s.

«(Estoy orgullosa de) todo», dijo Carner cuando se le pidió que reflexionara sobre su carrera. «Pero ahora mismo de mi edad, supongo. Disparar a mi edad, que es terrible. Lo hago mejor en casa. Ha sido un trabajo demasiado duro este año tratando de poner mi juego en forma. Pero no voy a dejar que vaya tan mal para empezar.

«He disfrutado de todo, incluso de mi mal golf. Quiero decir, lo he intentado como en los viejos tiempos, sólo que realmente no estaba allí. Pero las amistades y todo, es genial».

En cuanto al futuro, Carner está deseando jugar al golf con su hermana mayor, Helen, que a sus 91 años recorrió todos los hoyos que JoAnne jugó esta semana en Dayton. Por ahora, sin embargo, un trago fuerte y algo de reflexión sobre una carrera increíble están a la orden del día.

Carner afirma que nunca se despide y, ¿quién sabe? Quizás finalmente encuentre el «hueco» y vuelva el año que viene a Portland. Pero no apuestes por ello. Es realmente el fin de una era, el capítulo está terminado, el último putt está embocado.

No hay nada más que decir que saludar a usted, Big Mama. Gracias por todo.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour