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La estrategia del LIV Golf es clara: extender la alfombra roja ahora, preocuparse por el ajuste de cuentas después

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NORTH PLAINS, Oregón – Mientras recorría el campo de prácticas antes de la salida del jueves con escopeta, una madera 3 particularmente enrojecida me detuvo.

«Sí, eso funcionará», murmuré a uno de los 48 LIVers en Pumpkin Ridge esta semana.

«Sí, funcionará», respondió. A continuación, empujó otra bola del montón hasta la posición de golpeo y se dio la vuelta de nuevo. «Pero, ¿a quién coño le importa si no lo hace?»

Tiene razón. cubre el viaje y el alojamiento de los 48 jugadores, sus caddies, agentes y entrenadores. Sin corte, puedes tirar ocho sobre el par en cada ronda y aún así obtener 120.000 dólares por la semana. Andy Ogletree lo hizo literalmente. Ganar el torneo no hace más por tu clasificación mundial que terminar en medio del pelotón. (No hay puntos, y no hay puntos.) Hay, por supuesto, más dinero que se puede hacer para los altos acabados. Pero el «peor escenario posible» no es malo. Sólo hay un lado positivo.

Hay que tener en cuenta que no todos los profesionales se sienten tan voluntariosos. Dice Abraham Ancer: «Soy demasiado competitivo para permitirme empeorar en el golf. Siento que haré todo lo posible para seguir siendo competitivo y mejorar en lo que hago». Y el perfeccionismo inquebrantable de Bryson DeChambeau le hizo cerrar el campo de prácticas el jueves por la tarde. Nuevo tour, el mismo Bryson.

Sin embargo, ha habido una atmósfera notablemente libre de estrés durante toda la semana. En lo que respecta al golf, lo que está en juego no es tan importante, y los jugadores tienen libertad para hacer casi todo lo que quieran. El equipo de creación de contenidos de DeChambeau, Regecy, ha estado dentro de las cuerdas toda la semana, caminando por la calle detrás de él para grabar contenidos para su canal de YouTube. Eso nunca se haría en el . «Es literalmente lo contrario del PGA Tour», dice uno de sus camarógrafos. «Allí no puedes hacer una mierda. Aquí, son alentando a hacer cosas». LIV ya emitió una pieza promocional producida por el equipo de DeChambeau, y se ha hablado de más colaboraciones. Las familias de los jugadores se pasean por el interior de las cuerdas durante las rondas de prácticas. Casi todo vale.

«Es como si la respuesta a cada pregunta fuera ,» dice un agente. «Una experiencia total y completa de cinco estrellas».

Es un campo limitado, pero el personal que LIV ha contratado podría dar servicio fácilmente a un evento de 156 personas. Parece que hay una persona con una camiseta de LIVGOLF dispuesta a servir de conserje personal del jugador en cada momento. Los todoterrenos negros esperan hasta cuatro personas junto a la casa club para llevar a los golfistas y a cualquier persona relacionada con ellos a donde quieran. Los caddies también. LIV ha hecho todo lo posible por extender la alfombra roja a los jugadores, dándoles regalos a su llegada, alojándolos en un hotel de cinco estrellas de forma gratuita, y acondicionando el salón de caddies y la zona de comedor.

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«Ha sido fenomenal con los caddies», dice Ancer, que debuta en el LIV esta semana. «Es increíble lo contentos que están. El alojamiento, el viaje, es una gran parte de eso. Están entusiasmados por tener todo resuelto».

La experiencia de los aficionados también ha sido excelente. No hay muchos espectadores en el lugar -LIV no quiso confirmar el número, pero limitaron la asistencia en gran medida por cuestiones de seguridad, dada la radiactividad que sigue esta gira-, así que nunca hay problemas para subirse a la cuerda. Hay muchos más puestos de venta y camiones de comida de los necesarios.

«Es un evento estupendo», dice Jennifer Martin, nacida y criada en Portland. «Podemos ir andando a cualquier sitio. No está lleno de gente. La comida es buena. Se está muy bien aquí».

Ninguno de los 48 jugadores dirá una palabra negativa sobre el LIV; por supuesto, eso se debe en gran medida a que están en la nómina del grupo respaldado por Arabia Saudí. Pero también porque han sido tratados como la realeza.

LIV puede permitirse tratar a los jugadores, agentes, entrenadores, caddies y aficionados con guantes blancos porque, bueno, pueden permitírselo. No para siempre, pero sí por ahora. Se cree que LIV está dispuesta a gastar 2.000 millones de dólares para poner en marcha esta nueva gira. Pero los responsables sostienen que ni la pista de aterrizaje ni el dinero son interminables, y que LIV sólo tendrá éxito si es rentable.

Los responsables de LIV no dudan en afirmar que el Fondo de Inversión Pública de Arabia Saudí está tratando activamente de aumentar y diversificar sus activos más allá del petróleo, que, aunque parece interminable, es un recurso finito. Creen que los saudíes ven el deporte, este deporte, como un medio para alcanzar ese fin. Se desentienden de las acusaciones de lavado deportivo insistiendo en que se trata de beneficios. Pero eso no es lo que preocupa ahora.

La LIV necesita crecer. Simplemente tiene que hacerlo. Tiene que fichar a mejores jugadores. Tiene que construir de alguna manera identidades y bases de fans para los 12 equipos, que tiene toda la intención de vender. Esa es una parte crucial del modelo de negocio. LIV necesita vender patrocinios corporativos. Se trata de un plan a largo plazo -un funcionario de la LIV describió la visión de la FPI como «varias décadas»-, pero no se trata de un gasto interminable.

También está lejos de ser un producto acabado. Cualquier conversación con los empleados de LIV llega inevitablemente al «todavía no» o al «espera». Hay un montón de golfistas muy buenos y muy famosos aquí, pero no es suficiente para obtener beneficios. Ni siquiera cerca. El LIV está, por decirlo claramente, quemando el dinero. No hay ni un solo logotipo corporativo en ningún lugar del recinto. El dinero para el escenario de los conciertos, para las dos carpas de hospitalidad «CLUB 54», para todas esas habitaciones de hotel, para el logotipo en la gorra de Patrick Reed, para los acuerdos garantizados de los jugadores y para el dinero de los premios, todo proviene de LIV Golf.

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El objetivo número 1 ahora mismo es la captación de jugadores, aficionados y patrocinadores. A Greg Norman, director general de LIV Golf, le gusta llamar a esta pequeña y pintoresca empresa respaldada por Arabia Saudí una «startup», así que vamos a jugar y a sumergirnos en la jerga empresarial. Todo este dinero es, esencialmente, el coste de adquisición de clientes. (Los golfistas, los aficionados y los patrocinadores son los clientes en este escenario. No es una analogía perfecta). El modo en que piensan hacerlo es proporcionar a los golfistas, sus caddies, sus equipos, sus familias, los ejecutivos y los aficionados una experiencia de pelota y esperar que se lo cuenten a sus amigos. Es una estrategia de boca a boca bastante sencilla, y ya ha funcionado con algunas personas.

Kenny Harms, caddie de Kevin Na, ha estado publicando constantemente sobre todas las ventajas del LIV: viajes gratuitos en aviones privados, fiestas ostentosas, regalos. La noticia del trato de primera clase -y, asumiendo el acuerdo estándar del 8 por ciento, un cheque mínimo de 9.600 dólares al final de la semana- se está extendiendo seguramente por la famosa comunidad de caddies chismosos. A los entrenadores también les encanta. Uno de ellos llamó esta semana a uno de sus jugadores del PGA Tour con un claro mensaje: Si no vienes aquí, ¡estás loco! Brooks Koepka dijo que escuchar a los LIVers iniciales le ayudó a dar un giro de 180 grados para alejarse del PGA Tour.

«Hablar con los chicos, todos los que volvieron con los que hablé, [Dustin Johnson], mi hermano, Phil [Mickelson]Todo el mundo me dijo cosas muy buenas. Así que les tomé la palabra», dijo Koepka.

Siguiendo con el tema de las startups: LIV está en la fase de luna de miel previa a la obtención de ingresos y beneficios. No durará para siempre. Las startups tienen que gastar un montón de dinero por adelantado para despegar. Pero eventualmente, tienen que empezar a hacer dinero. La única manera de que LIV lo haga es convencer a otras personas, aparte de los golfistas profesionales y su entorno, de que LIV Golf merece la pena.

El camino hacia un acuerdo televisivo para LIV, que se considera crítico para la viabilidad a largo plazo, es hacerse tan popular que una cadena o servicio de streaming esté dispuesto a soportar las ramificaciones de las relaciones públicas. Además, parten de cero: los torneos de LIV no tienen historia ni identidad. No hay precedentes de este concepto de equipo en el golf profesional. Es una montaña no pequeña que hay que escalar. LIV espera gastar su camino hasta la cima.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.