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La contribución de Tom Weiskopf al juego va más allá de sus 16 victorias en el TOUR

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En los primeros meses de 1973, la agenda de Tom Weiskopf estaba clara. Cuando su tiempo en el campo de golf llegaba a su fin, se subía a su coche para ir a ver a su padre, Thomas, a la Clínica Mayo.

Los dos no estaban muy unidos mientras el joven Tom se convertía en una de las figuras más reconocidas del juego. Eso cambiaría repentinamente cuando el mayor de los Weiskopf desarrolló un cáncer terminal, una enfermedad que finalmente se cobraría su vida en marzo de ese año. Pero no se fue sin un último consejo para su hijo.

«Me dijo: ‘Todo el mundo piensa en ti, Tom'», recordó una vez Weiskopf en una entrevista con Golf Channel. «‘Simplemente no crees en ti mismo. … Ten un poco más de paciencia y deja que ocurra. Ya llegará'».

Su padre tenía razón. Tras su fallecimiento, el hijo de Thomas Weiskopf protagonizó una de las temporadas más notables de la historia del TOUR, ganando cuatro veces, incluido el Open Championship, en el que fue líder de principio a fin. Ganó siete veces más en su carrera.

Ahora, por fin, puede contárselo todo a su padre.

Weiskopf -famoso al principio de su carrera por su clásico swing de golf, y al final de la misma por sus inolvidables diseños de campos de golf- murió el sábado 20 de agosto en Montana a la edad de 79 años a causa de un cáncer de páncreas. Le sobrevive su mujer, Laurie, con la que se casó en 1999. Tiene dos hijos -Heidi y Eric- con su primera esposa, Jeanne. Eric le precedió en la muerte en 2021.

«El PGA TOUR se entristece por el fallecimiento de Tom Weiskopf, una figura imponente en el juego del golf no sólo durante su carrera como jugador, sino a través de su logrado trabajo en la cabina de transmisión y el negocio de diseño de campos de golf», dijo el Comisionado del PGA TOUR Jay Monahan. «Tom deja un legado duradero en el golf. El hermoso swing que mostró durante sus 16 victorias en el PGA TOUR sigue siendo emulado hoy en día, mientras que sus campos de golf permanecen como testimonio de su amor por el juego. Nuestros corazones y nuestras más profundas condolencias están con toda la familia Weiskopf en estos momentos.»

En total, Weiskopf ganó 16 veces en el PGA TOUR, entre 1968 y 1982, lo que no es poco teniendo en cuenta las leyendas de la época, con jugadores como Jack Nicklaus, Johnny Miller y Lee Trevino recorriendo las calles. Fue subcampeón del Masters en cuatro ocasiones -sólo acompañado por Ben Hogan y Nicklaus en esa categoría- y empató el segundo puesto en el Abierto de Estados Unidos de 1976.

Pero nada se compara con aquel memorable fin de semana en el Royal Troon Golf Club.

«Incluso ahora, desearía que mi padre estuviera vivo para ver esto», dijo tras su victoria. «No di lo mejor de mí delante de él, y maldita sea, mientras siga jugando a este juego voy a dar lo mejor de mí. Realmente quería ganar este torneo más que cualquier otro torneo importante en el que haya jugado».

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Weiskopf nunca se aficionó al juego de niño, a pesar del pedigrí que tanto su padre como su madre, Eva Shorb, aportaban a la familia. Ambos habían logrado un éxito considerable en la zona de Ohio, y esperaban transmitir su talento al mayor de sus tres hijos. Pero su pasión por el juego cambió de repente cuando el padre de Weiskopf le llevó al Abierto de Estados Unidos por primera vez, en 1957.

«Después de cruzar la puerta, me llevó directamente al campo de prácticas y me señaló a Sam Snead», dijo en el libro Persiguiendo la grandeza. «El sonido de los golpes de hierro de Sam, el vuelo de la bola, me emocionó. Estaba enganchado incluso antes de empezar a jugar».

Su propio juego tomó vuelo a partir de ahí. Ayudó a guiar al Benedictine High School al campeonato de la ciudad de Cleveland como junior y senior a finales de la década de 1950, añadiendo un campeonato individual el último año. Estas actuaciones fueron suficientes para atraer la atención de Bob Kepler, el entrenador de la Universidad de Ohio, que ya contaba con un chico local de Ohio con un buen nivel de juego llamado Nicklaus.

Las normas de la NCAA le prohibieron jugar como estudiante de primer año -la única temporada en la que habría formado equipo con Nicklaus para los Buckeyes-, pero Weiskopf se las arregló para dejar su huella la temporada siguiente. Como estudiante de segundo año, obtuvo la puntuación más baja individual, 72-76, de camino a la victoria de la OSU en el Campeonato Intercolegial de Ohio. Weiskopf terminó tercero en el Campeonato de la Big Ten unas semanas después.

Dejó la Universidad de Ohio poco después, recaudando dinero para ayudar a ganarse su entrada en el PGA TOUR, donde Nicklaus ya se había convertido en una estrella. Weiskopf siempre fue comparado con el Oso de Oro, dadas sus raíces en Ohio y sus esfuerzos en la Universidad de Ohio, y Weiskopf se ganó su parte de aclamación durante el tiempo que compitieron entre sí. De sus 20 victorias de todos los tiempos en el PGA TOUR y en el PGA TOUR Champions, Nicklaus terminó como subcampeón en cuatro de ellas.

Incluso en el Open Championship de 1973 de Weiskopf, todas las miradas se centraron en Nicklaus al principio, que necesitaba una victoria más para batir el récord de Bobby Jones de 13 victorias importantes. Eso fue, hasta que, su amigo y compañero Buckeye le robó el show. Nicklaus terminó cuarto esa semana.

«Tom Weiskopf tenía tanto talento como cualquier jugador que haya visto jugar en el TOUR», dijo Nicklaus Golf Channel.

Tras finalizar su etapa en el PGA TOUR, Weiskopf se unió al PGA TOUR Champions en 1993 y rápidamente sumó otras cuatro victorias, incluyendo el U.S. Senior Open de 1995, cuando superó a Nicklaus por cuatro golpes.

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Lo consiguió en gran medida gracias a la fuerza de su clásico swing de golf. El renombrado profesional e instructor de golf Bob Toski dijo al New York Times que el de Weiskopf era «el mejor swing del juego».

Tal vez el mayor elogio vino de Snead, hablando con un escritor en el vestuario durante el Abierto de Estados Unidos. Como se cuenta en Persiguiendo la grandeza: «Tom Weiskopf. Ahora, hay un chico que golpea una tonelada. … Es más largo que Nicklaus. Ve a ver a este chico».

A pesar de ese legendario swing y de esas 28 victorias profesionales, Weiskopf no encontró su verdadera vocación hasta que terminó su etapa de jugador en el PGA TOUR. En 1984, el nativo de Massillon, Ohio, se asoció con el difunto diseñador de campos de golf Jay Morrish para crear Troon North en Scottsdale, Arizona. El resto fue historia.

«Sabía que tenía que alejarme del juego durante al menos un año, así que pensé en ver si me gustaba la arquitectura», recordó a Golf Digest en 2009. «Todavía podría volver al TOUR si quisiera, pero nunca lo hice».

Weiskopf también entró en la cabina de retransmisión. Formó parte del equipo de la CBS que narró la histórica victoria de Nicklaus en el Masters de 1986. Cuando se le pidió que diera a los espectadores una idea del proceso de pensamiento de Nicklaus en los últimos hoyos, Weiskopf contestó famosamente: «Si supiera cómo pensaba él, habría ganado este torneo». Weiskopf también trabajó posteriormente para ESPN y ABC.

Tuvo éxito tanto como locutor como arquitecto, dando vida a su visión con campos como Loch Lomond en Escocia -sede durante 10 años del Open de Escocia-, el Stadium Course del TPC Scottsdale, que ha albergado el WM Phoenix Open del PGA TOUR desde 1987, y La Cantera, que fue sede del Valero Texas Open de 1995 a 2009.

Otros diseños de Weiskopf fueron el TPC Craig Ranch (McKinney, Texas), el Forest Dunes Golf Club (Roscommon, Mich.), el Double Eagle Golf Course (Galena, Ohio), el Forest Highlands Golf Club (Flagstaff, Ariz.) y The Ridge at Castle Pines en Colorado.

Y, por supuesto, Torrey Pines North, donde no sólo se celebra el Farmers Insurance Open del TOUR, sino que también se produjo la primera victoria profesional de Weiskopf el 11 de febrero de 1968, cuando venció por un golpe a Al Geiberger, 11 veces ganador del PGA TOUR.

«Miro los campos de golf de muchas maneras diferentes, pero miro el curso estético que cada campo puede ofrecer», dijo en Torrey Pines en 2017. «Creas valor estético teniendo grandes árboles maduros, hermosas características de agua de vista y estilos de búnker. Eso crea la belleza del campo de golf, creo. Cómo podrías encontrar una propiedad mejor que esta, para 36 hoyos de golf?»

Weiskopf conocía la importancia de la estética, desde su ojo para la propiedad escénica hasta su elegante swing de golf. Ambos le convirtieron en un gran contribuyente al juego.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour