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Jugadores 2022: Craig Perks es el ganador más improbable del TPC Sawgrass. También podría ser el más agradecido

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El próximo lunes, como ha hecho todos los lunes de la semana del Players desde 2003, Carl Paulson renueva una tradición personal y envía el mismo texto a Craig Perks felicitándole -más o menos- por su asombroso y sorprendente final de cuento de hadas que le dio la victoria en 2002 en el evento estrella del PGA Tour, el único título de Perks en su carrera. «Le envié un mensaje de texto: ‘Feliz día de Craig Perks con palabras no tan bonitas’ como broma por lo que hizo», dijo Paulson. «Cómo se desarrolló todo eso… todo lo que puedes decir es que definitivamente fue su momento».

¿Quién sabe realmente cómo se mezclan las vicisitudes del golf a lo largo de 72 hoyos para urdir un resultado que favorezca a un jugador relativamente poco agraciado? A veces, las siete letras de la bandeja del Scrabble deletrean el destino. La única victoria de Orville Moody en el circuito se produjo en el Abierto de Estados Unidos de 1969. Shaun Micheel nunca había ganado antes ni después de pegar el hierro 7 de su vida en el hoyo 72 para ganar el Campeonato de la PGA de 2003.

Luego está Perks, un neozelandés sin pretensiones que carece de un currículum ilustre, pero no de resolución. Hace veinte años, bajo una presión agobiante que dejó al descubierto todos sus puntos débiles, incluida su inexperiencia, Perks orquestó la que posiblemente sea la más notable floritura de puntuación en la recta final del Players Stadium Course en el TPC Sawgrass. Hizo un chip para conseguir un eagle en el par 5 del hoyo 16. En el famoso par 3, el 17, metió un golpe de 30 pies para conseguir un birdie, y su bola apenas tocó el borde izquierdo. Luego, cuando parecía que aún podía dejarlo escapar, embocó de nuevo desde el rough junto al green del 18 para un par que le dejó dos golpes por delante de Stephen Ames.

Y dejó al mundo del golf colectivamente aturdido.

Nadie habría pestañeado si , el campeón defensor de ese año, hubiera sido el autor de una serie de golpes tan trascendentales. Él ya había estado produciendo tales heroicidades. Que alguien como Perks cierre de forma tan espectacular, simplemente no se hace. No para un jugador de 35 años que ocupaba el puesto 203 del mundo, que hacía su primera aparición en el TPC Sawgrass y que se había perdido 37 de los 65 cortes desde que se unió al circuito en 2000. Esa semana, Woods estaba a punto de convertirse en el primer hombre que lograba dos títulos consecutivos. En cambio, Perks se convirtió en el primero en conseguir su primera victoria en el circuito en el Players.

«Entiendo la novedad que supone, por qué incluso 20 años después la gente quiere hablar de ello», dijo Perks por teléfono desde su casa en Lafayette, La. «Yo era el jugador no anunciado -para usar las palabras de otras personas- de un pequeño pueblo de Nueva Zelanda y fuera de los 200 mejores del mundo. Y probablemente no habría sido una hazaña ni habría tenido la singularidad que tiene si hubiera sido más consumado y hubiera hecho birdie-birdie-par, o algo así, de forma normal, si es que existe algo así en un campeonato tan importante».

«Pero, no, he vivido de la llegada durante muchos años, y he estado agradecido por las oportunidades que ha creado, y por los recuerdos que se reavivan. Nunca envejece porque es tan memorable, supongo, para mucha gente».

Originario de Palmerston, Nueva Zelanda, la misma ciudad natal que produjo el ganador del tour Grant Waite, Perks comenzó la ronda final con ocho bajo 208, un golpe por detrás de Paulson, que también estaba compitiendo en su primer Players y aún no había ganado en el tour. Caminando hacia el primer tee para su hora de salida a las 13:50, los dos hombres, amigos desde sus días juntos en los mini-torneos, repitieron una pregunta que se habían planteado el uno al otro mientras se cruzaban en la sala de entrevistas el sábado por la noche:

BENDICIONES CON TREMENDA con una tremenda coordinación mano-ojo y una ética de trabajo que le inculcó su difunto padre Bob, Perks avanzó a trompicones hacia su tarjeta del PGA Tour tras hacerse profesional en 1993. Fue un «All-American» en dos universidades, Oklahoma y Louisiana-Lafayette, pero se vio obligado a aceptar un trabajo como asistente en un club cuando sus perspectivas en el circuito no despegaron inmediatamente. Sin embargo, no se desanimó, ya que las temporadas fueron cayendo y aún no había alcanzado su objetivo de jugar en, según él, «el mayor tour de la historia del mundo». Se ríe cuando dice esto, pero así es como se sentía -y como se sigue sintiendo-.

«Tenía una perspicacia atlética basada en el trabajo duro, y tenía cierta habilidad», dijo Perks. «Mi padre siempre decía que nunca te regalan nada, que tienes que trabajar para conseguirlo. Así que estaba decidido y tenía un gran sentido de la autoestima».

Perks había conocido su cuota de éxito deportivo antes de llegar a Estados Unidos. Compitió a nivel nacional en natación, era bueno en cricket y ganó dos veces títulos nacionales junior en tenis de mesa, un deporte en el que destacaba su padre. No cogió un palo de golf hasta los 13 años, pero el juego se ajustaba a sus habilidades preternaturales. «No tenía una habilidad increíble, pero sí más ganas que la mayoría, y pensé que si superaba a los demás, podría conseguir algo».

Perks consiguió tres top-10 en sus dos primeras temporadas en el circuito (2000 y 2001) y tuvo que volver a la Q-School en diciembre de 2000, donde terminó T-8, para volver a salir en el 01. Mantuvo su tarjeta para la siguiente temporada gracias principalmente a un segundo puesto en el Honda Classic, y comenzó la campaña de 2002 pasando el corte en sus siete salidas, incluyendo un T-5 en el Genuity Championship at Doral en Miami. Hizo 71 golpes en la ronda final emparejado con Woods y vio con asombro cómo el número 1 del mundo remontaba a Ernie Els siete golpes en sus primeros 12 hoyos, para terminar segundo. «Era un caos, y sin embargo nunca perdió la concentración. Aprendí mucho», dijo Perks.

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No estuvo fino en sus dos siguientes salidas, saliendo temprano el domingo en cada una de ellas, y se presentó en TPC Sawgrass con la sensación de que su juego estaba «destrozado». Perks estaba encantado de clasificarse finalmente para el evento, pero tuvo un comienzo horrible en la ronda inicial del jueves y pensó que no estaría mucho tiempo. Entonces empezó a llover.

«Me acordé de estar sentado en el vestuario, y creo que fue [David] Duval y Tiger… solían tener una pequeña cofa arriba, de modo que los campeones subían las escaleras y nos miraban a los campesinos desde lo alto», recordó Perks. «Y yo miraba hacia arriba y me decía: ‘Tío, ¿qué sería estar ahí arriba un día?

«Entonces, tuvimos este largo retraso, y pensé en lo que estaba haciendo. Tuve este fallo de dos vías en marcha, y tenía que resolverlo. Y cuando se abrió el campo de tiro, me puse a jugar con la posición de la bola, que siempre es la clave, y me salió bien. Sin ese retraso meteorológico, no habría pasado el corte».

Perks hizo cuatro birdies en sus últimos siete hoyos para salvar un 71 bajo par. Añadió rondas de 68 y 69, y ahí estaba en el emparejamiento final del domingo con Paulson mientras 13 jugadores acechaban a seis golpes, incluyendo a Woods, el actual campeón de la PGA David Toms, Nick Faldo y Sergio García.

En el camino a la contención en el evento más rico del tour, Perks había embocado desde fuera del green tres veces.

EL CAMPO DEL ESTADIO fue ardiente ese domingo en Ponte Vedra Beach, Florida, y, de manera un tanto predecible, el par final se derritió en la televisión nacional. Paulson, después de un comienzo decente, hizo un bogey en cuatro hoyos seguidos, hizo 39 y simplemente trató de aguantar para terminar en lo alto. Mientras tanto, Perks, de 1,90 metros de altura, con una camiseta Adidas azul claro que parecía dos tallas más grande que la suya y que cubría su esbelta figura, se esforzaba más que un cocinero de desayunos en Denny’s. En sus últimos 14 hoyos, Perks sólo hizo dos pares. Dos veces falló putts de par en los helados greens que no superaban los 60 centímetros.

«No jugué muy bien, pero durante gran parte de la ronda Craig tampoco jugó bien», dijo Paulson. «Sorprendentemente, a pesar de lo mal que iba, todavía tuve una oportunidad al final porque nadie hizo realmente un movimiento, y Craig estaba luchando».

«La sensación predominante mientras veíamos cómo se desarrollaba era que Perks se estaba deshaciendo. Era un momento tan importante para él», dijo Roger Maltbie, que estaba trabajando en la transmisión de la NBC como reportero en el campo caminando con Perks y Paulson en la ronda final. «Parecía que las cosas se venían abajo. Lo hemos visto antes. Algunos de los que hemos estado allí lo hemos vivido antes. La escritura estaba en la pared. Se podía ver. Y te ibas a sentir fatal viéndolo. Por muchas veces que me sentí muy bien viendo a la gente hacer grandes cosas en el campo de golf, y la sensación que tienes después, hubo más veces que me fui sintiendo mal por alguien. Es duro de ver, pero es deporte».

En 2012, en el décimo aniversario de su victoria, Perks fue invitado a ver la transmisión en bruto de la cobertura de la ronda final en los estudios de Golf Channel. Fuera del aire, los locutores de la NBC sentían por Perks porque, como dijo uno de ellos, «no puede mantenerlo en el planeta». Perks, que después de su carrera como jugador se dedicó a la radiodifusión de golf, dijo que había dado en el clavo.

Tras hacer bogeys en el 14 y el 15, Perks iba detrás de Ames por un golpe. Ames, natural de Calgary (Canadá), logró un brillante 67 para entrar en la casa club con seis bajo par, y se sentía bien con sus posibilidades. «Pensé que seis era un número muy bueno», dijo Ames después. «Luego [Perks] hizo sus cosas de milagro».

Las cosas milagrosas empezaron en realidad con el golpe de salida en el 16, que Perks tatuó, dejándole 199 yardas hasta el green. «Ese fue probablemente el mejor drive de mi vida», dijo Perks sin pudor. «Eso realmente puso todo en marcha».

Rejuvenecido, Perks pegó un hierro 4 que empezó a desviarse hacia la derecha, y Paulson pensó que estaba mojado. Entonces la bola cayó ligeramente a la izquierda y encontró una franja de rough entre el green y el mamparo.

«El tiro en el 16, no había manera de que no entrara en el agua … pero de alguna manera no lo hizo», dijo Paulson. «Esa franja de hierba entre el green y el mamparo tenía quizá 10 pulgadas de ancho. El chip-in fue épico. Y el putt del 17 fue increíble. Ese putt se consigue una de cada 100 veces. Tiene que ser el mejor final de la historia del torneo».

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Para Perks, el chip-in para eagle en el 16 no fue tan complicado. La mentira era buena y el camino hacia el hoyo era ligeramente cuesta arriba. «No quiero parecer un narcisista», dijo el neozelandés, «pero tenía mucha confianza en mi juego corto, y el golpe era bastante sencillo. Obviamente, tenía que evitar que me tragara la enormidad del momento».

Lo que Perks tuvo que hacer de nuevo en el 18, cuando se encontró a la derecha del green, mintiendo 3, y sabiendo que si no se levanta y baja, se enfrenta a un desempate con Ames. Paulson, por su parte, tenía un tiro de 35 pies para birdie, y si lo lograba, se uniría a ese escenario de desempate. Así que Paulson dejó que Perks fuera el primero, pensando que si su oponente pasaba uno por el hoyo, tendría que sudar unos minutos más mientras Paulson medía su intento de birdie.

Perks procedió a lanzarla en el green perfectamente, y la bola se arrastró justo por encima del borde del agujero. Perks chocó el puño con el mismo movimiento que había exhibido después de embocar en el 16 y el 17 -casi como Tiger en su manierismo- y luego se quitó el sombrero y enterró su cara en él.

«Mis hombros se desplomaron», reconoció Paulson. «Luego hice tres putts y me costó un montón de dinero. Pero, ¿cómo no alegrarse por él?».

«Lo que pasó al final, creo que grité: ‘Tienes que estar bromeando’ cuando hizo el chip en el 18», dijo Maltbie. «Fue un giro que nadie podía ver venir, ni siquiera él. Piensas: ‘¿Cómo ha sucedido esto? Fue un momento emocionante y grandioso porque tienes que tirar por el tipo de hombre común. A veces la fortuna simplemente cae sobre tus hombros. Eso le ocurrió a Craig Perks».

«He tenido tiros que eran mucho más difíciles, pero eso es sólo si eliminas lo que está en juego», dijo Perks. «Estaba en una ligera pendiente ascendente, el viento era leve pero en mi cara. Eso ayudó. Fue un chip excelente. Pero me considero uno de los mejores jugadores cortos del mundo. Debería haber sido capaz al menos de subirla y bajarla».

La presión de los últimos hoyos no fue nada comparada con el torbellino al que se enfrentó tras firmar un 72 y un total de 280. Su única victoria profesional anterior se produjo en un evento del Hooters Tour en el que se embolsó 11.000 dólares. Este título le reportó 1,08 millones de dólares -lo que supuso el 32,1% de las ganancias de toda su carrera en el PGA Tour (3.362.251 dólares)-, aunque no tuvo tiempo de pensar en ello. Se encontró con que le llevaban de vuelta al green 18 para la ceremonia de entrega de trofeos. Allí estaba Tiger Woods para hacer los honores. Perks y su esposa Maureen se quedaron sin palabras.

«Yo estaba como, ‘¿Qué demonios estamos haciendo aquí?» Y luego doblé la esquina y me dije: ‘¿Qué diablos está haciendo Tiger Woods aquí? Entonces me di cuenta. Tiger me estrechó la mano, y luego Tiger se dirigió a Maureen, y le dijo: «Hola, soy Tiger Woods». Y Maureen miró hacia arriba y todo lo que pudo decir fue, ‘Sí, no me digas.’ Y eso es un hecho. Estábamos abrumados.

«Estaba más nervioso al recibir el trofeo de manos de Tiger que al ganar el campeonato en ese momento, pero fue entonces cuando realmente me di cuenta de lo que había logrado».

«Si supero a todos los demás, puede que consiga algo».

QUE NO HIZO lograr más es una decepción. Perks trató de fortalecer su juego, de convertirse en un competidor más consistente, pero los cambios que hizo fueron contraproducentes. Jugó 135 eventos del PGA Tour después de la victoria, pero sólo pasó el corte en 39 salidas (28,8%). Se retiró a finales de 2007 después de que expirara su exención de cinco años para ganar el Players.

«Me creé mis propias barreras tratando de ser algo que no soy, tratando de estar a la altura de ser un campeón del Players, y me perdí bastante rápido», explicó. «Eso me llevó a la falta de confianza en mí mismo y a la imagen que tenía de mí mismo y todas esas cosas se fueron erosionando, y me dejaron como vagando por el abismo y luego dejando el tour. Me entristece cómo terminó, pero estoy orgulloso de haber ganado. Ha significado mucho».

Sin embargo, sigue cosechando algunos frutos de la victoria. Ha sido locutor los últimos 15 años, primero para Golf Channel y estos días para PGA Tour Live. Todos los años vuelve al TPC Sawgrass para realizar tareas de televisión, una tarea agridulce. «A veces te pones un poco melancólico, ya sabes», dijo con nostalgia. «Camino alrededor tratando de preparar mis tareas de analista, y los recuerdos se vuelven vívidos de nuevo, las sensaciones y los olores y los sonidos en ciertos puntos de ese campo de golf. Y entonces vuelvo a estar en ese momento».

Tras mudarse recientemente de Florida a Luisiana, Perks dijo que el trofeo de cristal está en su casa, «pero no en un lugar obvio». Pero no hay que deducir que no piense en su logro cada día. De hecho, tiene que hacerlo.

«Ya sabes, sucedió el 24 de marzo. Así que, eso es 3-24. Y así es como terminé, tres-dos-cuatro. Así es como lo recuerdo», dijo Perks, y se convirtió en una revelación. «Si alguna vez quisieras hackear alguna de mis cuentas personales, si pusieras un tres-dos-cuatro en el código de acceso, probablemente entrarías en todas».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.