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Homa es un héroe en su debut en la Presidents Cup

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CHARLOTTE, N.C. – Max Homa en el campo de golf es como un bote de aire en el Bayou de Luisiana.

El cinco veces ganador del PGA TOUR parece deslizarse con una eficiencia aspirante. Cada movimiento desprende un nivel de energía constante. Ninguna situación singular parece más crucial que la anterior, incluso en el escenario de su primera aparición en la Presidents Cup en Quail Hollow Club.

Hasta los últimos hoyos del viernes del Four-ball, es decir.

Homa y su compañero Billy Horschel habían cedido una ventaja de 2 golpes a Corey Conners y Taylor Pendrith, y el partido estaba empatado en el green del hoyo 17. Los internacionales habían remontado en los últimos nueve hoyos del viernes, empatando los tres últimos partidos del día mientras intentaban volver a la competición. Los dos primeros partidos terminaron en empate y le tocó a la última pareja de Estados Unidos sofocar por completo esta remontada.

No sería fácil, sin embargo, después de que Pendrith golpeara su approach en el 17 a 13 pies. Pero después de que su putt para birdie se quedara en el hoyo, el escenario estaba preparado para que Homa se asegurara de que los internacionales no pudieran hacer nada mejor que otro empate.

Homa lo enterró, desatando una cruda bomba de puño. Luego, después de que Pendrith hiciera un birdie de cierre en el robusto par 4 del 18 para forzar la mano de Homa, el californiano de 31 años respondió con un birdie desde 11 pies para ganar el partido.

Se quedó mirando fijamente mientras su bola rodaba lentamente en el vidrioso green de Quail Hollow, y luego bombeó el puño tres veces, dejó escapar un rugido y se giró para sacar el pecho violentamente a Sam Burns y Collin Morikawa en la celebración más estridente de la derrota de Estados Unidos.

Homa entró prácticamente deslizándose en la sala de entrevistas, con el putter aún en la mano. Estados Unidos ha obtenido un éxito predecible de dos de sus equipos incondicionales, con Jordan Spieth/Justin Thomas y Patrick Cantlay/Xander Schauffele, ambos con 2-0-0, pero Homa, que juega su primera Presidents Cup a los 31 años, también ha desempeñado un papel crucial en la ventaja de 8-2 del equipo estadounidense.

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«El ambiente ahí fuera es una locura», dijo Homa. «Estaba nerviosísimo por ese putt (en el 18), pero fue divertido. Le decía a mi mujer, cuando hablamos de cosas que el dinero no puede comprar, que el dinero no puede comprar esa sensación. Fue algo que recordaré siempre, y le contaré a cualquiera que quiera oírlo lo que sentí».

«Mi adrenalina es mucho más alta (en la Presidents Cup)… así que tengo que manejar eso un poco mejor».

El equipo de Estados Unidos era muy favorito en la 14ª Presidents Cup y marcó la pauta desde el principio con una ventaja de 4-1 en los Foursomes del jueves, en su intento de mejorar a 8-0 en casa en la competición bienal contra el equipo internacional.

Spieth/Thomas y Cantlay/Schauffele ganaron los dos primeros puntos del viernes, terminando sus partidos antes del hoyo 18. El Jugador del Año de la PGA, Scottie Scheffler, y su buen amigo Sam Burns, se impusieron a los Internacionales para salvar un empate, al igual que Cameron Young y Kevin Kisner. Todas las miradas se centraron en Homa y su compañero novato Billy Horschel contra la pareja de canadienses.

Horschel estaba tan nervioso en su partido de debut en la Presidents Cup que «sentía que tenía que vomitar durante tres horas seguidas» antes de salir al campo. El Gator de Florida, de gran potencia, realizó una serie de putts cruciales a lo largo del día, incluyendo un birdie de 12 pies para empatar el hoyo 16 de par 5, preparando el escenario para la heroicidad de Homa en los últimos momentos.

«Fue lo más nervioso que he estado antes de cualquier ronda de golf en toda mi vida», dijo Horschel. «Creo que es sólo la anticipación de querer estar en estos equipos durante tantos años y fallar y finalmente hacer uno.

«Cuando por fin empecé a calentar, esa sensación desapareció. Ha estado a la altura de todo lo que esperaba. Ver a este tipo de aquí (Homa) actuar al final fue realmente especial».

La progresión de Homa en los últimos años ha sido nada menos que especial. El mismo jugador que perdió su tarjeta del PGA TOUR en dos ocasiones, haciendo solo dos cortes en 2017, y que una vez describió su bajón como «tocar fondo y encontrar una pala», es ahora un héroe americano en ciernes.

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Ha conseguido una victoria en el hoyo 18 en cada uno de sus dos primeros partidos de la Presidents Cup – formando pareja con Tony Finau para una victoria por 1 a 0 sobre Pendrith y Mito Pereira en los Foursomes del jueves – y asumirá la posición de ancla una vez más el sábado por la mañana, junto a Finau en un partido de Foursomes contra Si Woo Kim y Cam Davis.

Esta actuación llega apenas unos días después de que fuera el autor de la heroicidad en el último hoyo del país, al embocar en el último hoyo del Championship para ganar el evento de apertura de la temporada del TOUR. Fue su quinta victoria en el TOUR en los últimos tres años y medio, una racha que comenzó con su victoria en el Wells Fargo Championship 2019 aquí en Quail Hollow Club.

En aquel entonces, estaba a un año de jugar en las Finales del Korn Ferry Tour para recuperar su tarjeta del TOUR y se cuestionaba si podría estar a la altura de jugadores como Rory McIlroy, que jugó junto a él en el penúltimo grupo del sábado.

«Iba conduciendo hacia el campo, muy nervioso», describió Homa aquel sábado en Quail Hollow en 2019. «Jugando con Rory, ¿quién diablos soy yo? Es su cumpleaños, probablemente me va a dar una vuelta. Estoy flipando, ¿verdad?

Ahora Homa se encuentra en compañía de los miembros del Salón de la Fama del Golf y de los campeones de los grandes torneos en la sala del equipo de Estados Unidos, y ejecuta golpes cruciales sabiendo que sus ojos están puestos en él.

«Fue un día irreal», dijo Homa después de formar equipo con Finau para la victoria del jueves en los Foursomes. «Estuve mareado toda la semana, y hoy estaba a un millón. Ha sido una escena impresionante. … Nos hace sentir vivos».

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour