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He aquí por qué el sistema de clasificación mundial es tan importante para la viabilidad a largo plazo de LIV Golf

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Por ahora, la amenaza de la serie LIV Golf para el statu quo del golf parece centrarse en una oferta aparentemente interminable de dinero que puede lanzar a los posibles jugadores. Pero hay una cosa que la gira respaldada por Arabia Saudí no tiene actualmente, y probablemente necesita, para perturbar aún más el golf profesional: Los puntos de la Clasificación Mundial de Golf.

El director general de LIV Golf, Greg Norman, dijo que la nueva gira respaldada por Arabia Saudí, que ofrece grandes premios y bonificaciones por inscribirse, ha solicitado los puntos del OWGR. Más de dos docenas de tours están integrados en el universo OWGR, y LIV Golf busca la misma autentificación. Es una apuesta arriesgada, y la historia y la mecánica del OWGR ofrecen pistas sobre los retos a los que se enfrenta la empresa de Norman.

El Ranking Mundial Oficial de Golf debutó en abril de 1986, pero posiblemente el acontecimiento más trascendental de su historia -y probablemente el más importante en el caótico entorno actual del golf profesional- tuvo lugar en 2004. El fundador de IMG, Mark McCormack, había fallecido el año anterior, y en su momento la administración del sistema de clasificación masculina pasó de IMG a una entidad conocida como OWGR Limited. Siete organizaciones, los principales interesados en el golf masculino, fundaron esta institución. Ese grupo estaba formado por el PGA Tour, el European Tour, la Federación Internacional de PGA Tours y las organizaciones que dirigen los principales campeonatos masculinos: el Augusta National Golf Club, la PGA de América, la R&A y la USGA.

El precursor del OWGR fue algo que McCormack creó en 1968 y que publicó anualmente en su libro «The World of Professional Golf». Las clasificaciones que elaboraba, al principio basadas principalmente en los ingresos, tenían en cuenta los resultados de los circuitos de golf de todo el mundo, pero no tenían ningún propósito específico, como el de determinar la elegibilidad en los grandes campeonatos. Esto cambió en 1986, cuando la R&A adoptó el sistema de McCormack para ayudar a determinar las exenciones para el Open de los mejores jugadores de golf. El PGA Tour se unió a él en 1990 con lo que entonces se conocía como el Ranking Sony, y en 1997 todos los grandes circuitos reconocieron el sistema.

En 2004, Alastair Johnston vio un problema. El nuevo codirector general de IMG se sentía cada vez más incómodo con la idea de que IMG siguiera supervisando las clasificaciones. Después de todo, IMG gestionaba docenas de golfistas, incluido el eterno número 1 del mundo, Tiger Woods.

«La clasificación se había convertido en algo increíblemente importante con respecto al panorama del golf», recordó Johnston esta semana. «Estaba ligada a las exenciones para los majors y los Campeonatos Mundiales de Golf y a las bonificaciones en los contratos de equipamiento, etc. etc., y no podíamos ser vistos como si tuviéramos un conflicto de intereses y estar expuestos a una potencial responsabilidad legal de que pudiéramos estar favoreciendo a nuestros clientes de alguna manera».

Finalmente, se llegó a un acuerdo, un acuerdo comercial en el que el consorcio de giras y grandes organizaciones se convertía en propietario de las clasificaciones a cambio de ciertos reembolsos financieros relacionados con el mantenimiento del sistema y la actualización continua de la fórmula. Durante los primeros 20 años, más o menos, hubo muchas pruebas y errores, y muchas quejas», dijo Johnston, «y lo único que ya no oigo es el ruido de que sea parcial o injusto».

«Hoy en día, se puede argumentar que se ha convertido en todo».

Hoy en día, la discusión sobre la dirección del golf profesional parece girar en torno a los rankings. En el enfrentamiento entre el PGA Tour y el LIV Golf, que se ha hecho con varios de los nombres más conocidos del circuito -entre ellos Phil Mickelson, Dustin Johnson, Bryson DeChambeau y Brooks Koepka-, el OWGR representa el sello de legitimidad de la nueva empresa que, por ahora, puede descartarse como una colección de exhibiciones.

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La cuestión de la OWGR es muy importante, y gracias al patrocinio del Asian Tour, LIV Golf ha solicitado puntos de la OWGR para sus eventos de 54 hoyos. DeChambeau, antiguo ganador del Open de EE.UU. que se unió a LIV hace dos semanas, dijo a los periodistas en el Open de EE.UU. en Boston que LIV Golf «tiene todo cubierto» en lo que respecta a la acreditación OWGR.

¿Exceso de confianza? ¿O un presagio de lo que está por venir? El tiempo lo dirá. Estas son algunas de las preguntas más pertinentes sobre el OWGR y su enorme influencia en los procedimientos actuales, ya que la serie LIV se traslada a Portland, Oregón, para su segundo evento la próxima semana en el Pumpkin Ridge Golf Club.

¿Por qué son importantes los puntos del OWGR para los jugadores que compiten en el LIV Golf Invitational?

El OWGR es uno de los factores determinantes para poder participar en los cuatro grandes campeonatos de golf. Por el momento, varios jugadores que se han pasado al nuevo circuito están exentos de participar en los majors únicamente en función de sus respectivas clasificaciones mundiales. Otros están exentos por haber sido campeones en el pasado, como los ganadores del Masters, al menos por el momento; el Augusta National no ha decidido si seguirá invitando a sus ganadores a competir. Si los golfistas de la LIV no pueden ganar puntos, sus clasificaciones descenderán y acabarán perdiendo su entrada en los majors, lo que podría disminuir el atractivo de la liga, por muy grandes que sean las bolsas.

La OWGR opera desde las oficinas del DP World Tour en Londres y está dirigida por un consejo de administración formado por muchos de los tours fundadores y grandes campeonatos. Esto significa que entre los miembros del consejo se encuentran Jay Monahan (PGA Tour), Mike Whan (USGA), Seth Waugh (PGA of America), el funcionario de la Federación Internacional de PGA Tours Keith Waters, Martin Slumbers (R&A), Keith Pelley (DP World Tour) y Buzzy Johnson (Augusta National). Está presidido por Peter Dawson, antiguo director general de la R&A. En otras palabras, las partes interesadas en el statu quo tienen el control aquí.

Ha habido constantes cambios en el algoritmo que determina cómo se distribuyen los puntos para llegar a la clasificación de los mejores golfistas masculinos del mundo. En la actualidad, sin entrar en demasiados detalles matemáticos, la clasificación mundial de un jugador se basa en la acumulación de puntos OWGR durante un período de dos años. El número de puntos está determinado por su posición final en un torneo y la fuerza del campo de ese torneo. Este sistema tiene el defecto de que su fuerza de campo incluye valoraciones artificiales y no refleja con exactitud el valor de los más de 5.000 jugadores con derecho a puntos.

¿Pero no está la fórmula a punto de cambiar?

Extrañamente, es una pura coincidencia que el momento de un cambio importante en el cómputo de la Clasificación Mundial llegue en apenas unos meses después de tres años de investigación. Una vez más, lo mejor es reducirlo al hecho de que el 14 de agosto, la Clasificación Mundial de cada jugador se calculará utilizando una nueva «clasificación mundial de golpes ganados» basada en las puntuaciones reales en eventos de juego por golpes ajustados por la dificultad relativa de cada ronda jugada. Esta clasificación influye en la clasificación de un torneo, que a su vez determina el número de puntos distribuidos a los jugadores que pasan el corte. (En el sistema anterior, los jugadores que pasaban el corte podían no obtener ningún punto OWGR). El nuevo sistema está diseñado para evaluar mejor el nivel de habilidad de cada jugador en un torneo. No es probable que tenga un impacto dramático en la parte superior de la clasificación o incluso entre los 50 primeros. Los cambios reales no se producirán hasta dentro de dos años.

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¿Cuál es el proceso para solicitar puntos OWGR?

La LIV tuvo que ser patrocinada por otro tour miembro, en este caso el Asian Tour, con el que está alineada. Norman dijo que LIV lo solicitó, pero la OWGR no quiso confirmarlo, y el proceso es un misterio. «La OWGR no hace comentarios sobre el proceso de solicitud, ni sobre las solicitudes que pueda o no haber recibido», dijo Ian Barker, presidente del Comité Técnico de la OWGR, a Golf Digest.

¿Cuáles son los posibles puntos de fricción en la solicitud de la LIV?

Se cree que el OWGR tendría problemas para ponderar los resultados en el formato de 54 hoyos de LIV Golf que cuenta con una salida de escopeta. Sólo eso podría ser razón suficiente para no incluir la serie en el OWGR. Otra podría ser su limitado campo de 48 jugadores, aunque los eventos del PGA Tour con menos jugadores -como el Tour Championship y el Sentry Tournament of Champions- otorgan puntos del Ranking Mundial. Los torneos de campo limitado son aprobados por la junta directiva de forma individual. Además, está el aspecto de la serie LIV, que incluye todo tipo de competiciones. Los críticos del actual OWGR argumentan que los jugadores invitados a una serie exclusiva de eventos son recompensados automáticamente con puntos de clasificación, lo que desvirtúa el sistema.

¿Y si la LIV cumpliera todos los criterios de inclusión? ¿No significaría eso que la junta tiene que dar su aprobación?

No necesariamente. Hay informes que dicen que los estatutos de la OWGR dan a la junta directiva la libertad de aprobar o denegar puntos, independientemente de que un solicitante cumpla todos, algunos o ninguno de los criterios que utiliza para tomar esas decisiones. La junta también puede modificar su lista de criterios.

¿Qué recorridos son actualmente elegibles para recibir puntos de la clasificación mundial?

Aquí está la lista completa de tours en el sistema OWGR (a través del sitio web OWGR): Abema TV Tour, All Thailand Golf Tour, Alps Tour Golf, Asian Development Tour, Asian Tour, Big Easy Tour, China Tour, EuroPro Tour, European Challenge Tour, Japan Golf Tour, Korn Ferry Tour, KPGA Korean Tour, MENA Golf Tour, Nordic Golf League, PGA European Tour, PGA Tour, PGA Tour Canada, PGA Tour China Series, PGA Tour Latinoamérica, PGA Tour of Australasia, ProGolf Tour, Professional Golf Tour of India y Sunshine Tour.

¿Cómo puede ser que el LIV Golf, con varios campeones importantes, no se una finalmente a ese gran grupo y se convierta en una gira de golf elegible?

Varios observadores de golf de larga data creen que es inevitable que la serie LIV obtenga la acreditación, aunque podría tener que modificar su formato actual. Los dos principales actores, el LIV Golf y el PGA Tour, probablemente tendrán que aprender a coexistir, aunque nadie sabe cómo será eso en términos de horarios, eventos importantes y premios en metálico.

¿Es el OWGR realmente tan importante para el éxito a largo plazo de la LIV Golf?

Sólo hay que escuchar a Norman, que dijo en una reciente entrevista televisiva que «hay que conceder los puntos OWGR, y si conseguimos los puntos OWGR, todo lo demás se arregla solo».

Sí, es un asunto muy importante.

John Huggan contribuyó a esta historia.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.