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Harold Varner, enfadado por el percance de la segunda ronda, arrasa en Harbour Town con un 63 y se coloca líder en solitario

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HILTON HEAD, S.C. – El viernes se produjo un extraño incidente en el sexto hoyo del RBC Heritage. Harold Varner III empujó su golpe de salida muy a la derecha, y la pregunta que se hacía mientras caminaba hacia la bola era si estaba fuera de límites. Lo que ocurrió después es un poco confuso, pero en pocas palabras, la bola podría haber sido recogida por un propietario del campo, y tal vez (pero no definitivamente) depositada en un lugar diferente.

«La golpeé fuera de los límites y, simplemente, no sabía qué hacer. Este anciano estaba tratando de ayudar, y terminó recogiendo mi bola de golf, y luego casi se cayó en el arroyo», dijo Varner el sábado después de disparar ocho bajo par 63 para tomar una ventaja de un golpe en la ronda final en Harbour Town Golf Links. «Entonces estamos sentados allí, y nos decimos, bueno, la bola no está exactamente donde estaba».

La preocupación de Varner era que la bola pudiera haber aterrizado dentro de los límites y posteriormente haber sido movida hacia fuera por el hombre en cuestión. Es probable que no esté claro lo que pasó exactamente, o si tenía un caso, pero Varner sintió que la palabra del hombre fue tomada por encima de la suya, y esto, a su vez, lo puso de mal humor al hacer doble bogey en el hoyo.

«Me cabreó», dijo Varner, «y me hizo estar dispuesto a luchar cada vez que pudiera».

Estaba «furioso», y siguió enfadado durante el resto de su segunda ronda de uno sobre 72. Al principio no sirvió de nada: un bogey en el 8 y un doble en el 12 del viernes parecían sacarle de la competición. Pero Varner terminó con tres birdies en la recta final, y el sábado, en condiciones más tranquilas, su 63 fue el mejor del torneo y le dio una ventaja de un golpe sobre Shane Lowry, Erik van Rooyen y Patrick Cantlay.

Varner se puso en marcha en los primeros nueve hoyos del sábado, haciendo cinco birdies con una serie de enfoques precisos y un par de putts de 11 pies. Cuando hizo dos largos putts para birdie en el 15 y el 16, estaba ocho bajo para el día y parecía tener una oportunidad de empatar el récord del campo de 61 antes de terminar par.

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Después de la espectacular ronda, mientras su hijo Liam jugaba con su esposa Amanda en el fondo, Varner admitió no ser un fanático particular de Harbour Town, principalmente debido a su propio tejido cicatricial.

«Cada golpe de salida es súper incómodo, especialmente cuando hay viento», dijo. «Y aquí he pegado fuera de límites en todas partes. El año pasado, en el primer hoyo, me salí de los límites. Es difícil desde el tee. A veces siento que siempre la estoy guiando hacia afuera».

El hecho de que aun así haya hecho un 63 y ahora tenga el primer liderato en solitario de 54 hoyos de su carrera, con la posibilidad de ganar su primer título del PGA Tour, es testimonio de la fuerza de su juego, destacado recientemente por un final T-6 en el Players Championship. Anteriormente, Varner estaba empatado después de 54 hoyos en 2018 en The Greenbrier, pero disparó un 72 ese domingo para terminar T-5. Varner ha ganado grandes eventos en otros lugares: el PGA de Australia de 2015 y este año, el Saudi International, donde embocó un putt de 90 pies para águila en el hoyo 72.

El domingo, con tormentas dispersas en la previsión y los horarios de salida ya adelantados en 10 minutos, tendrá mucha competencia. Junto con el trío de 10 bajo, Matt Kuchar, Sepp Straka, Aaron Wise y Hudson Swafford están al acecho con nueve bajo, y Jordan Spieth se habría unido a ellos en ese grupo si no fuera por un error garrafal en el último hoyo, donde se precipitó con un putt de par de un pie. Antes de ese error, Spieth se acercó a un golpe del liderato tras un largo putt para eagle desde fuera del green en el 15.

Fleetwood se unió a la multitud con ocho bajo, y al igual que Varner, parece estar encontrando su mejor forma en el inicio de la primavera.

Cantlay, que ocupaba el liderato en los 36 hoyos, fue uno de los pocos jugadores en la cima de la tabla de clasificación que no pudo superar los 70 puntos en un día en el que hubo birdies desde el principio. Terminó con uno menos en la ronda, pero perdió impulso a medida que el campo lo superaba. Aun así, un birdie en el 18 mantuvo a Cantlay a un golpe de la marca de Varner, aunque no estará en el grupo final.

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«Si te descolocas en este campo de golf, es difícil volver a colocarte», dijo. «Lo hice unas cuantas veces. Hice algunos bogeys más de lo que normalmente haría y no conseguí que la bola subiera y bajara al principio de mi ronda, lo que normalmente hago. Así que voy a descartar esta ronda como una pequeña aberración y llevarme todas las buenas vibraciones que he tenido en este lugar para mañana.»

El honor de jugar en el grupo final es para Lowry, que terminó T-3 en el Masters de la semana pasada y casi se llevó la victoria en el Honda Classic en febrero antes de que un aguacero tardío pareciera sacudirlo en el último hoyo. Lowry hizo ocho birdies en total de camino a un 65 el sábado, y teniendo en cuenta las luchas de Varner, está en una gran posición para añadir a su currículum de carrera.

«Siento que, sin quejarme demasiado, 65 es el peor resultado que podría haber tirado», dijo. «Hoy le he pegado a la bola de forma increíble, y realmente no he embocado nada. Ese putt en el último [an eight-foot birdie] es probablemente el más largo que he embocado en todo el día».

Varner será técnicamente el hombre a batir el domingo, pero con 11 jugadores a tres golpes o más del liderato y unas condiciones que probablemente sean húmedas y desagradables, Harbour Town se prepara para un final imprevisible. Cuando el faro que domina el green del hoyo 18 atraiga a los grupos de cierre en la meta, la noción de tiempo tormentoso podría ser tanto metafórica como literal, y no será la rabia o la suerte o el tejido cicatrizal lo que determine al ganador, sino -como siempre- la simple resistencia bajo presión.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.