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Europa necesita un nuevo capitán de la Ryder Cup 2023 lo antes posible. Estos son los cuatro principales candidatos

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GLENEAGLES, Escocia – Es, para usar una vieja frase escocesa, «la charla del vapor». En otras palabras, tras la controvertida destitución de como capitán europeo de la , la identidad del sucesor del sueco es el tema de conversación número 1 en el Senior British Open. Lo cual tiene sentido. Hasta 20 miembros de los 144 del campo de Gleneagles han representado al Viejo Continente en la competición bienal. Y ocho de ellos han pasado a ocupar el puesto que dejó vacante Stenson.

Al principio, la cháchara se centró en los aciertos y errores de este desafortunado asunto. Como era de esperar, las acciones de Stenson están recibiendo una condena generalizada y han provocado una mezcla de ira y tristeza entre los jugadores y el personal del DP World Tour. Famosos por su cercanía y camaradería a lo largo de los años, la gran mayoría de los cincuentones reunidos a la sombra de Ochil Hills ven la decisión del cinco veces ganador de la Ryder de unirse al extravagante LIV Golf como nada menos que una traición a lo que siempre se ha presentado como una causa unida.

Sin embargo, las cosas siguen adelante. Y los cotilleos no son una excepción. Ahora que se le ha mostrado la salida a Stenson, se especula sobre quién dirigirá la selección europea en en septiembre de 2023 y cómo se tomará la decisión.

«No tenemos tantas opciones como hace unos meses», dice José María Olazábal, que capitaneó a Europa en la famosa victoria de Medinah en 2012. «Así que muchos de los posibles candidatos ya están en el LIV Tour. Creo que nos quedamos con tres posibilidades: Paul Lawrie, Luke Donald y Thomas Bjorn».

Olazábal, que ha jugado siete veces la Ryder Cup, sostiene que Donald, de los tres, es el más adecuado para un partido en Estados Unidos. «Hace su casa y su vida allí», dice Olazábal. «Viajar al lugar sería fácil para él». Eso deja en su mente a Lawrie y Bjorn para Roma en 14 meses. «Ambos serían buenos. Thomas tiene experiencia. Hizo un gran trabajo en 2018. Pero Paul ha jugado suficientes veces para saber lo que implica el trabajo. No me disgustaría que consiguiera el puesto».

En cuanto a cómo se debe llegar a la decisión final, Ian Woosnam, capitán europeo en el K Club en 2006, mantiene las cosas característicamente simples. El pequeño galés piensa tan rápido como juega.

«Para mí, deberían volver a pasar por el proceso», dice. «No creo que deban hacer nada diferente. Eso sería lo más justo. No es que vaya a llevar mucho tiempo. Una reunión sería suficiente».

De todos modos, veamos de cerca los nombres más destacados del cuadro, con una adición a la lista de contendientes de Olazábal.

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Según todos los indicios, el ex número 1 del mundo estaba más que molesto por no haber conseguido el puesto a la primera. Y, hasta cierto punto, Donald tenía razón. Incluso en marzo de este año, el nombramiento de Stenson se consideraba un poco «dudoso», ya que su nombre aparecía a menudo cuando se mencionaba el LIV Golf.

Sólo por eso, Donald debe ser visto como un favorito. El inglés de 44 años ha jugado en cuatro Copas Ryder (ganando) con cierta distinción, y su récord de 10-4-1 es un motivo obvio de orgullo. Y ha servido dos veces como asistente, a Bjorn en 2018 en Le Golf National y de nuevo bajo Padraig Harrington en 2021 en Whistling Straits. Tal vez el único punto débil de su candidatura es que apenas ha sido un ávido defensor de su circuito local. A lo largo de sus 21 años de carrera profesional, Donald sólo ha jugado en unos relativamente escasos 183 eventos del European/DP World Tour.

Lawrie nunca ha ocultado su interés por ser capitán europeo. En más de una ocasión, el jugador de 53 años ha levantado la mano. Pero cada vez que lo ha hecho se ha ido decepcionado, lo cual es extraño. Lawrie, campeón de los grandes torneos y respetado por todos, tanto por la indudable calidad de su juego como por su trabajo fuera del circuito (su fundación juvenil homónima en el noreste de Escocia ha introducido el golf a miles de jóvenes), es un veterano de 621 torneos del circuito europeo y mundial, y cumple muchos requisitos para la Ryder Cup.

«Me gustaría que Paul consiguiera el puesto», dice Peter Baker, jugador de la Ryder Cup en 1993 y asistente de Woosnam hace 16 años. «Se lo merece absolutamente. Sería un capitán realmente bueno. Y, aparte de todo, ha hecho mucho por el juego».

Lawrie tiene otro partidario en el ex campeón del U.S. Senior Open y de la PGA, Roger Chapman.

«Realmente creo que Paul merece una oportunidad», dice el inglés. «Sin embargo, no estoy seguro de que lo consiga. Thomas se promocionará a sí mismo. No hay duda. Pero yo apostaría por Paul. Sería un maldito buen capitán».

Dos veces jugador con colores europeos (con 13 años de diferencia, en 1999 y 2012), Lawrie compiló un encomiable récord de 4-3-1 a pesar de no haber jugado nunca en un partido en casa. Asistente de Darren Clarke en los partidos de 2016 en el Hazeltine National, el ex campeón del Open ha sido extrañamente (y tal vez significativamente) pasado por alto desde entonces, algo que claramente molesta.

En declaraciones al periódico The Scotsman esta semana, Lawrie se apresuró a señalar que el próximo proceso de selección debería seguir el mismo camino que el original. En otras palabras, sólo él, Karlsson y Donald deberían ser entrevistados. Y la decisión final debería ser tomada por el mismo panel de cinco personas que incluye a los tres últimos capitanes anteriores -Harrington, Bjorn y Clarke-, el director ejecutivo del DP World Tour, Keith Pelley, y David Howell, presidente del comité de torneos del circuito.

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«Si no es así, entonces es una broma, para ser honesto», dijo Lawrie. «Tiene que ser igual que antes. Sigues intentando designar al capitán para un papel, no buscas algo diferente».

Queda por ver si hacer pública esa opinión sin tapujos resulta ser lo correcto.

El jugador de 51 años es visto por muchos como un par de manos seguras en esta situación sin precedentes, la capitanía de Bjorn del equipo europeo ganador de 2018 en Francia fue ampliamente aplaudida. A diferencia de su homólogo estadounidense, Jim Furyk, el danés llegó a Le Golf National armado con un equipo bien adaptado a las exigencias del campo. Está claro que Bjorn había hecho sus deberes y lo había planificado meticulosamente.

Sin embargo, como señaló Lawrie esta semana, sería muy extraño que un hombre involucrado en el proceso de selección fuera nombrado para un papel que no sólo es prestigioso, sino altamente lucrativo. Así que si Bjorn va a ser un candidato, seguramente se recusará del mencionado comité de cinco miembros.

En cualquier caso, Bjorn podría conseguir el puesto si la experiencia pasada (y ganadora) es, como señaló Olazabal, considerada como una parte vital de la transición de la controversia a la calma.

Sin embargo, hay otra cara de la moneda. Más de un jugador pidió el anonimato al exponer la cínica opinión de que Bjorn (antiguo presidente del comité de torneos del circuito y ahora miembro de la junta directiva) será en última instancia el más beneficiado por sus credenciales en el establishment.

«Es un trato hecho», dice uno de ellos, resumiendo el sentimiento predominante. «Se cuidará a Thomas».

El larguirucho sueco es una apuesta arriesgada por un par de razones. En primer lugar, con razón o sin ella, muchos consideran que su nacionalidad no es una ventaja en la situación actual. Y en segundo lugar, Karlsson, de 52 años, está jugando la mayor parte de su golf en el PGA Tour Champions en estos días, no es exactamente la mejor manera de mantenerse en la cima de todas las cosas del DP World Tour.

Aun así, según todos los indicios, fue un asistente destacado en las dos últimas Copas Ryder. Es posible que consiga un triplete de funciones de apoyo en Italia, especialmente si Bjorn consigue el puesto principal.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.