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Eun-Hee Ji gana el Bank of Hope LPGA Match Play, asegurando la última plaza en el US Women’s Open

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Si tienes la suerte de ganar el Abierto Femenino de Estados Unidos, como hizo Eun-Hee Ji en 2009 en Saucon Valley, puedes reclamar el trofeo, el sueldo y la realización de un sueño. También obtienes una notable ventaja: una exención de 10 años en el major. En ese momento, 10 años parecen una eternidad. Pero al final el tiempo se acaba. Para competir en 2020 y 2021, Ji, un surcoreano de 36 años, tuvo que pasar por la clasificación. Y a una semana del campeonato de 2022, todavía no estaba en el campo. Su única opción, si de alguna manera esperaba jugar la próxima semana en Pine Needles, era ganar el Bank of Hope LPGA Match Play y obtener la exención que conlleva el título.

Increíblemente, eso es lo que hizo Ji.

Jugando en siete partidos a lo largo de cinco días en el Shadow Creek Golf Club, a las afueras de Las Vegas, Ji hizo un 6-0-1 para ganar el evento, su sexta victoria en el LPGA Tour.

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El viernes por la tarde, Ji necesitaba ganar los dos últimos hoyos de su tercer y último partido en grupo con Kelly Tan para pasar al fin de semana y a los octavos de final. Su putter le sirvió, y entró en el fin de semana radiante ante la perspectiva de volver a jugar en el Abierto Femenino de Estados Unidos.

Ji ganó su primer partido el sábado por la mañana contra Hye-Jin Choi y pasó a los cuartos de final con una victoria por 7 y 6 contra Madlene Sagstrom. El domingo, derrotó a Andrea Lee en las semifinales por 4 y 3, y se enfrentó a Ayaka Furue en la final.

Furue es una novata de la LPGA de Japón, 14 años más joven que Ji. Ninguna de las dos estuvo a más de 1 hasta el hoyo 12. Las dos fueron de un lado a otro, destacando en el noveno que Ji embocó para eagle. En un momento dado, la pareja llevaba seis hoyos sin un medio. Llegaron al par 5 del 16, y el putter de Ji volvió a funcionar. Su putt de par le permitió ganar el hoyo y el partido, terminando tres arriba con dos por jugar.

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El formato de este evento es codicioso. A lo largo de cinco días, el ganador final juega siete partidos. Ji sintió los efectos de sus esfuerzos. Después de la ronda, habló de un dolor de espalda y de un agotamiento general, pero sonrió al hablar de la lucha por seguir adelante. Ji sabe que debe disfrutar del círculo de las ganadoras, porque ha visto lo difícil que puede ser llegar hasta allí. Después de su victoria en el Abierto Femenino de Estados Unidos en 2009, estuvo sin ganar hasta 2017. Ahora, es la surcoreana de más edad en ganar en el LPGA Tour, y se dirige de nuevo al US Women’s Open.

En cuanto a sus planes para la semana del Major, dijo: «Llegar allí, descansar primero, y luego ver el campo y después hacer lo mismo que esta semana».

El agotamiento merece la pena cuando se gana la oportunidad de ganar otro major.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.