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En su regreso tras la lesión, Sean O’Hair ve un destello de su antiguo yo en Pebble Beach

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PEBBLE BEACH – Fue hace tres años aquí, en el campo de prácticas del AT&T Pebble Beach Pro-Am, cuando Sean O’Hair golpeó un hierro 6 más, la última bola de la bolsa, y dejó de ser el golfista que siempre había sido.

Escuchó un sonido «raro» e inmediatamente sintió un dolor ardiente en el costado, por no hablar de una sensación de temor en su corazón.

Dos años después, todavía no está del todo bien, sigue recuperándose de una lesión que podría haber acabado con su carrera. Pero en las dos rondas de esta semana en la península de Monterey, el tejano está haciendo suficientes cosas bien como para creer que quizás ha dado un giro y ha dejado de chocar con las paredes.

Jugando esta semana fuera de la categoría de campeón pasado en el PGA Tour, O’Hair está en la tabla de líderes gracias a los 67s consecutivos en Pebble Beach y el Monterey Peninsula Country Club. Su nueve bajo 134 está a siete golpes del líder Seamus Power, pero percibe un progreso medible en su juego y el objetivo es simplemente mantenerlo.

«La consistencia ha sido mi mayor obstáculo», dijo O’Hair el jueves después de empatar su tercera mejor puntuación desde el inicio de la temporada pasada. «No es sólo que el juego sea duro, sino el proceso. El proceso de tratar de ser el jugador que una vez fui, ha sido increíblemente frustrante porque mi cuerpo ha cambiado, y no puedo hacer las cosas con mi swing que una vez hice. Mi cuerpo no recuerda lo que una vez le pedí que hiciera».

Lo que le ocurrió a O’Hair en el campo de tiro aquel día de 2019 fue que se desgarró el oblicuo derecho, una lesión conocida por los lanzadores de las grandes ligas. Pensó que simplemente se había torcido las costillas, intentó jugar, pero tuvo que retirarse tras nueve hoyos. Seis semanas de reposo no sirvieron de mucho, y tuvo que ser operado. «Mi médico dijo que estaba totalmente desprendido. Básicamente, se me reventó», dijo.

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Un golpe no lo causó. Lo hizo toda una vida golpeando pelotas. O’Hair se convirtió en profesional a los 17 años, y era un moledor, una rata de campo que realmente seguía el mantra de Ben Hogan de que las respuestas al juego están en la tierra. Esto dio sus frutos con una habilidad excepcional para golpear la bola durante un período de tiempo que se tradujo en cuatro títulos del circuito.

«Eso es lo que realmente me llevó, especialmente en mis veinte años, a ser un gran golpeador de bolas. Eso es por lo que era conocido, si acaso, en cuanto a la capacidad de juego», dijo O’Hair, cuya última victoria fue en el RBC Canadian Open de 2011. «Encontrar la manera de que mi cuerpo funcione, día tras día, es difícil. Ya no puedo confiar en eso como antes».

O’Hair, de 39 años, perdió esencialmente dos temporadas por la lesión, y su condición de exento no le permite muchas oportunidades de competir. Su regreso a Pebble constituye sólo su tercer torneo del año después de no pasar el corte en el primer evento del Korn Ferry Tour en las Bahamas y retirarse del segundo, pero está decidido a trabajar para volver si eso significa jugar predominantemente torneos del Korn Ferry.

Un final entre los 10 primeros -sólo ha tenido uno en Pebble en 16 apariciones anteriores- le permitiría ganarse un puesto en el WM Phoenix Open de la semana que viene. Él lo aceptaría, diciendo simplemente: «Eso sería increíble».

Después de la sólida ronda del viernes, que contó con seis birdies frente a dos bogeys, O’Hair se sentía un poco mejor sobre sus perspectivas.

«No me preocupa mi capacidad para competir. Sólo me preocupa mi golpe de bola», dijo el jugador que en su día ocupó el puesto 12 del mundo, pero que ahora ocupa el 477. «Todo lo que me costaba lo he mejorado. Lo que tenía entonces ya no lo tengo, así que estoy tratando de encontrarlo. Y en los dos últimos días he visto algunos trozos de eso. Cuando lo veo, tengo confianza y cuando tengo confianza, juego bien».

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Innumerables jugadores han perdido su swing, su juego, su confianza, su optimismo de que alguna vez redescubrirán la capacidad de competir al más alto nivel del golf. O’Hair no es diferente. Y, por supuesto, los pensamientos de dejar el juego, pasar más tiempo en casa con su esposa Jaclyn y sus cuatro hijos no sólo eran constantes, sino que eran muy atractivos mientras se rehabilitaba y volvía al tee de prácticas para encontrar más respuestas. Eso habría sido fácil. Demasiado fácil, pensó.

Ha ganado cerca de 25 millones de dólares en su carrera, pero aún no está plenamente satisfecho.

«Me he dejado la piel para estar sano y para estar lo suficientemente sano como para jugar aquí», dijo el verano pasado durante el Nationwide Children’s Hospital Championship cuando intentaba ganar su tarjeta a través de las Korn Ferry Tour Finals. «Podría haberme sentado en el sofá, coger el dinero del seguro e irme a vivir una gran vida. Pero al final del día, quiero decir, esto es como la mitad de lo que soy, si no más, y no estoy listo para que se vaya. Llegará un momento. Y tendré que aceptarlo. Todos sabemos que llegará un momento. Pero ahora no es el momento».

Al recordarle aquella postura decidida que expresó hace seis meses en aquel evento de las Finales en Columbus, Ohio, O’Hair sonrió. «No sabes lo que eres capaz de hacer si renuncias. Y realmente creo que todo el trabajo duro va a dar sus frutos».

Lo más destacado de la ronda de O’Hair el jueves fue un águila en el segundo hoyo par 5. El golfista se acercó con un láser a 3 metros y embocó el putt de izquierda a derecha. «Nunca salió de la bandera», dijo sobre su segundo golpe. «Fue un hierro 6 perfecto».

Sí, y la mejor noticia fue que ese no dolió nada.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.