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El regreso de Tiger al PNC es un reencuentro con los Thomás

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ORLANDO, Florida – Esto es todo lo que necesitas saber sobre la estrecha relación que mantienen Tiger y Charlie Woods y Justin y Mike Thomas. Cuando los Thomases se unieron para ganar el Campeonato PNC del año pasado, lo celebraron poniéndose sus cinturones rojos de campeones de Willie Park y pavoneándose en la casa de Tiger para mostrarlos.

Risas por doquier.

«Esperábamos que hicieran lo mismo», dijo Justin.

Los Thomases -Justin y sus padres, Mike y Jani- son un grupo muy unido, así que Justin y Mike agradecen que se les permita entrar en el círculo íntimo de Tiger. Es apropiado que jueguen junto al equipo Woods cuando Tiger regrese al golf a las 12:18 p.m. del sábado para la primera ronda del PNC Championship en el Ritz-Carlton Golf Club de Orlando.

«Mi nivel de emoción es alto sólo por el hecho de que él esté aquí y esté en otro lugar que no sea su casa, y que pueda ver un montón de caras conocidas», dijo Justin Thomas. «Y sé que pasar tiempo con Charlie es algo muy importante para él. Sé que está emocionado por esa parte.

«En cuanto a la competencia, creo que sus expectativas son muy bajas. Pero al mismo tiempo, él es quien es por una razón, así que estoy seguro de que estará (molesto) si no jugó bien».

Mike Thomas, de 62 años, es el hijo de un profesional de club de la PGA que se dedicó al negocio familiar, trabajando durante años como profesional en Harmony Landing en Goshen, Kentucky. Él y su hijo son los campeones defensores del PNC (Mike bromeó el jueves que probablemente no ha defendido un título de ningún tipo en al menos 20 años). El único hijo de Mike, Justin, ocupa el sexto lugar en el ranking mundial, después de haber visto la vista desde el número 1, una posición en la jerarquía mundial que Woods ocupó durante 683 semanas de su meteórica carrera.

Justin Thomas tiene 28 años y es dueño de 14 victorias en el PGA TOUR, incluyendo el PLAYERS Championship de este año y el PGA Championship de 2017. Su carrera tiene un buen comienzo. A Tiger Woods le faltan dos semanas para cumplir 46 años. Ya ha escalado sus montañas. Actualmente comparte el récord de victorias en el PGA TOUR (82, junto con Sam Snead) y ha ganado 15 grandes títulos. No está seguro de cuándo volverá a competir en el PGA TOUR, ni de si lo hará, ya que afirma que no volverá a ser un jugador a tiempo completo. Si decide jugar, espera que sus apariciones sean muy limitadas. El PNC de esta semana, en el que Charlie puede pegar golpes desde un tee de salida adelantado unos 1.000 metros por delante del de papá (Tiger jugará a 7.106 metros) y Tiger puede acompañarle en un carrito, supone un pequeño paso en su viaje.

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El vínculo que los Thomás han construido con Tiger y Charlie Woods representa una interesante mezcla de generaciones de golf, una conversación de alto nivel de información que vive dentro del juego que todos aman. Tiger ha sido el mentor de Justin, al igual que Justin sirve ahora de caja de resonancia y mentor de Charlie, de 12 años. («Probablemente es menos un consejo sabio lo que está transmitiendo», dijo Mike, «y más un abuso verbal cómico, sólo porque eso es lo que hacemos»). Mike Thomas también está en el marco de la foto, sirviendo como un valioso par de ojos mientras observa a los tres trabajar en sus swings de golf.

Justin no ha jugado al golf con Tiger desde el pasado mes de diciembre, pero Mike jugó recientemente con Tiger y Charlie, y quedó bastante impresionado con ambos.

«Quiero decir, él todavía – tiene algo de velocidad», dijo Mike de Tiger. «Tiene algo de longitud. Golpea un montón de tiros realmente, realmente al ras. Quiero decir, me sorprendió».

Los constantes pinchazos y las afiladas agujas que se producen entre los cuatro golfistas exigen que todos ellos tengan la piel gruesa, y que se mantengan agudos y rápidos en sus pies. Hace un año, Charlie se dirigió a su bola dentro de un búnker de la calle y encontró una nota graciosa dejada por los Thomás: Dibujar el agujero. Unos hoyos más tarde, Charlie, que sabiamente había guardado la nota, respondió con lo mismo.

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Todos esperan más de las mismas bromas divertidas el sábado.

«Va a ser lo mismo que si nosotros cuatro estuviéramos jugando en casa», dijo Justin. «Es decir, todos nos animamos unos a otros. Queremos salir y divertirnos. Es lo mismo para todos nosotros, yo estoy aquí para pasar tiempo con mi padre, y Tiger está aquí para pasar tiempo con Charlie, y viceversa. Y da la casualidad de que estamos jugando en un torneo televisado.

«Eso es realmente – al menos para mí personalmente, así es como lo estoy viendo. Estoy seguro de que tendremos nuestras agujas aquí y allá. Pero al final del día, todos tiramos los unos de los otros, y sólo queremos pasar un buen rato y ver a los demás hacerlo bien.»

Justin Thomas dijo que Woods ha sido invaluable para su carrera, dejándole dentro de la bóveda a uno de los competidores más duros – mental y físicamente – que el juego ha visto. Después de que jugaran por primera vez en un evento del TOUR hace años, Thomas se puso en contacto con Woods y le pidió una evaluación honesta. No es de extrañar que eso sea exactamente lo que recibió.

«Inmediatamente, él es como, ‘Usted no tiene cerca de los tiros. … Puedes trabajarlo, pero no tienes suficientes tiros para ser, ya sabes, tan dominante como yo’ tipo de cosas», dijo Justin. «Él es como, … ‘Tienes algunos (tiros) que puedes golpear, pero no los tienes todos, y no tienes los suficientes’. Es como, muy bien».

Thomas se puso a trabajar para solucionarlo, y hoy dice que tiene muchos más tipos de tiros diferentes en su arsenal, algo que le permite dar forma a los tiros y llegar a las banderas a las que quizá no hubiera podido acceder en el pasado.

«Me ha ayudado», dijo.

Al igual que Justin está dispuesto a responder a cualquier cosa que Charlie le plantee, y cómo Mike está dispuesto a ayudar a los tres. El sábado, por fin, Tiger Woods volverá a pisar el campo de golf. Y ten por seguro que los cuatro jugadores del grupo lo agradecerán.

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