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El primer Open de Adaptación de EE.UU. es un éxito, pero sólo es un primer paso hacia objetivos mayores

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PINEHURST, N.C. – Si has tenido la suerte de estar en el campo de Pinehurst nº 6, o has visto los resúmenes en Golf Channel durante tres días esta semana, era imposible no encontrar a alguien a quien animar en el primer Open Adaptado de Estados Unidos.

Tal vez eligió a Brian Bemis, un golfista con una sola pierna que utiliza dos muletas para desplazarse y luego las deja a un lado para equilibrarse sobre un pie antes de hacer el swing. O Jake Olson, el ex pargo de fútbol americano de la USC que era el único atleta completamente ciego en el campo. Verle hacer un doble lanzamiento de 40 pies es una maravilla. O los numerosos veteranos que quedaron paralizados en las guerras y que giran en los carros para hacer un swing. O el divertido artista del truco Dennis Walters, que a sus 72 años demostró que todavía puede hacer una puntuación ganando la división de sentados. Al miembro del Salón Mundial del Golf le acompañó en cada metro del recorrido su esponjosa y eminentemente paciente perra de servicio Gussie, que se merece la medalla de cobre colgada al cuello y un sabroso chuletón por dar vueltas durante seis horas al día.

La cuestión es que había 96 jugadores en la edición inaugural del Open Adaptado, y cada uno de ellos llegó con unos antecedentes extraordinarios y unos swings igualmente únicos. Si se asiste a un evento del circuito, todos los jugadores parecen robots; si se observa a estos golfistas, con sus aparentes partes robóticas, cada swing es defectuoso de una forma tan bella como útil.

Durante toda la semana, mientras los participantes hablaban de lo agradecidos que estaban por una oportunidad tan grande, todos los demás se quedaban boquiabiertos ante su habilidad y se sentían realmente afortunados de estar en su presencia. Entre los admiradores «normales» se encontraba Mike Whan, director general de la USGA, que estuvo presente durante gran parte del juego y caminó bajo el sofocante calor y la humedad del campo de sandhills en pantalones largos y camisas de vestir ajustadas. En esos momentos en los que Whan se empapó de los divertidos swings de los competidores, de su esfuerzo, de su determinación y de su buen talante, dijo que eso le «enraizó».

«Voy a ser sincero», me dijo Whan. «Vengo de un año de preguntas sobre la LIV y de aumentos en las bolsas y de acuerdos televisivos, y te das cuenta cuando estás aquí… de cuánto más este es realmente lo que es el golf, y las otras cosas son sólo esas otras cosas. Tienes que hacerlo; es parte del negocio. Pero creo que muchas veces nos quedamos tan atrapados en el uno por ciento, que nos olvidamos de la gente real que compone este juego.»

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En el terreno, Whan esperaba encontrar el entusiasmo de los jugadores, los aficionados, los voluntarios y los medios de comunicación. Lo que le sorprendió fue la reacción de su propio personal. «He tenido entre 20 y 30 miembros del personal que han dicho que esto es lo más importante en lo que han participado», dijo. «No hay muchas oportunidades de cambiar la opinión de los empleados sobre el logotipo de su camiseta. Esto ha cambiado la forma en que se sienten sobre el logotipo de su camisa».

Cuando la competición terminó el miércoles, los golfistas elogiaron casi universalmente la experiencia. Entre los más elogiosos estaba el cinco veces ganador del PGA Tour Ken Green, un amputado de pierna que terminó segundo en solitario en su división con 11 sobre. Lo calificó como el evento más importante en el que ha jugado.

«No puedo decir lo feliz que estoy de que la USGA haya creado este evento», dijo Green. «Tuve la oportunidad de conocer a mucha gente nueva que aún no había conocido. Ver su alegría y sus ganas… de tener un campeonato nacional de verdad. Sé que suena raro, pero este es su golpe de efecto. Esto es lo mejor que se puede hacer».

Mandy Sedlak, amputada de la parte inferior de la pierna, vino a Pinehurst desde Nebraska con su marido/caddie Jim, y quedaron impresionados por la experiencia en cuanto llegaron a la propiedad. En su país, sus amigos y familiares no parecían entender la magnitud del campeonato, pero entonces empezaron a seguir los resultados en Internet y a ver los momentos más destacados en la televisión. La reacción de una prima y sus hijos fue: «Se están comiendo esto [stuff] de esto».

Entonces Mandy supo que era realmente grande cuando su padre, que no es de los que hacen un escándalo por la mayoría de las cosas, se emocionó un poco al preguntarle si tenía un guante extra para autografiarlo. Quería ponerlo en su álbum de recortes.

Con un evento de esta magnitud, era inevitable que hubiera algunos fallos. Los carros eran un bien valioso en general, y Stephanie Parel, la directora de la USGA para el campeonato, dijo que era una lucha por tener suficientes. Algunos de los carros para los jugadores sentados tuvieron problemas de batería y tuvieron que ser sustituidos a mitad de la ronda.

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Desde un punto de vista competitivo, la mayor preocupación expresada por algunos jugadores fue que las yardas se jugaban demasiado, especialmente los hombres mancos que fueron colocados en los tees de 6.500 yardas en lugar de las 6.000 que creían que se habían decidido mucho antes del evento.

«En algún momento se convierte en algo degradante. Te supera», dijo Steven Shipuleski, de 51 años, un golfista con problemas de brazos cuyo total de tres días fue de 65 golpes. Añadió que tal vez sea necesario realizar vuelos dentro de las divisiones, teniendo en cuenta que el mejor jugador del grupo de brazos, Conor Stone, hizo 14 golpes en el torneo.

Entre algunas de las sugerencias de otros jugadores estaba la posibilidad de eliminar el juego en el búnker para los jugadores sentados, que tenían que asumir una penalización de un golpe por salirse de la arena, y una mayor evaluación de las diferencias de impedimentos dentro de las categorías. Algunos sugieren que las diferencias son demasiado grandes para que sean «justas» para una sola división.

Parel, que dijo: «Me siento la persona más afortunada del mundo por tener que hacer esto», señaló que se harán encuestas a los jugadores, y Whan dice que hay margen para hacer cambios.

El acontecimiento más importante en las oficinas de la USGA es que la asociación logró su primer evento adaptado sancionado con la esperanza de que vengan muchos más en todas las formas alrededor de los Estados Unidos y del mundo. Whan dijo que la inclusión del golf en los Juegos Paralímpicos está ciertamente en el radar. Y por acción, se ha lanzado el reto a otras asociaciones de golf para que consideren hacer más con el golf adaptado. A la USGA le gustaría, sin duda, que otras se subieran al carro.

«El hecho de que digamos que el golf adaptativo es una parte importante de nuestra misión», dijo Whan. «Los que quieren trabajar con nosotros y beneficiarse de nosotros querrán trabajar con nosotros en el golf adaptado también».

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.