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El número 1 del país en la categoría junior debuta esta semana en el PGA Tour, y procede de … ¿Connecticut?

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Los golfistas junior de élite parecen criarse a menudo en lugares de clima cálido. California, Texas, Arizona, las Carolinas, son los estados que uno espera ver cuando mira la composición de la clasificación nacional de golf junior. Pero ahora mismo, el jugador que ocupa el primer puesto de la clasificación de la AJGA y del Junior Golf Scoreboard rompe el molde: Ben James, de 19 años, es de Milford, Connecticut, una pequeña ciudad costera del condado de New Haven. Apenas unas semanas después de graduarse en el Hamden Hall Country Day School, James jugará esta semana en el Travelers Championship en el TPC River Highlands, su primer evento del PGA Tour con el adecuado telón de fondo de su propio estado natal.

Milford no es Orlando ni Scottsdale. Las temperaturas descienden a un solo dígito en invierno, y la temporada de golf al aire libre suele comenzar a finales de marzo, si te pones una buena capa de ropa. Entonces, ¿cómo lo hizo James? ¿Cómo ha conseguido el que pronto será Cavalier de la Universidad de Virginia ser tan bueno sin jugar todo el año? La respuesta reside en una serie de factores, pero el talento en bruto fue sin duda uno de ellos.

Cuando James tenía unos 4 años, su padre, Don James, le llevó al Great River Golf Club, un campo semiprivado diseñado por Tom Fazio en Milford. El abuelo de James trabajó allí durante ocho años y presentó a Don y a Ben a Tom Rosati, el director del campo. Como la mayoría de los niños que llegan a jugar a un alto nivel, James se enganchó enseguida.

La apuesta competitiva de James por el golf comenzó, curiosamente, cuando toda la familia estaba de vacaciones en Pinehurst Resort, casualmente durante la misma semana en que se celebraban los Campeonatos Mundiales Infantiles de Estados Unidos. Don, curioso por el evento, preguntó si su hijo podía jugar. Cuando la familia fue informada de las rigurosas rondas de clasificación que los jóvenes tienen que jugar para llegar al prestigioso campeonato, Ben empezó a llorar, como hacen los niños de 4 años: sólo quería jugar al golf. Pero toda la familia estaba decidida a volver a Pinehurst, y esta vez, como algo más que huéspedes del complejo. James les ayudó a conseguirlo.

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«Todo me golpeó en el Campeonato Mundial Infantil de 2013 en Pinehurst», dijo James. «Lo gané con 10 años. Me di cuenta de que podía ganar contra los mejores niños que tenían mi edad, y eso era todo el mundo. Ahí supe que podía hacer esto».

Cada año durante cinco años -comenzando el año siguiente a las vacaciones cruciales de la familia James- Ben se clasificó para los Mundiales. Su victoria a los 10 años le hizo ascender en el escalafón del golf juvenil. Luego vinieron los eventos de la PGA de Connecticut, después la Challenge Cup, y luego el circuito de élite de la AJGA (American Junior Golf Association). Poco después, fue seleccionado para el equipo de la U.S. Junior Presidents Cup y el equipo de la Junior Ryder Cup. El compromiso de jugar al golf en la Universidad de Virginia se produjo en algún punto intermedio.

Fue durante esos años cruciales de preadolescencia y adolescencia cuando James tuvo que ser creativo con sus prácticas de invierno. A diferencia de muchas familias de los mejores jugadores junior, James y sus padres no se trasladaron a Florida para los meses más fríos. Sólo visitaban el paraíso del golf más cálido para las vacaciones y los torneos. El Club de Golf Fore Seasons, una instalación interior en mal estado en Bethany, Connecticut, y el SportsCenter de Connecticut, que contaba con colchonetas interiores y exteriores y un campo de tiro con calefacciones, fueron los salvadores de James.

«Fore Seasons, tendrías que verlo para creerlo», dijo Don. «Solía ser una instalación de tenis cubierta, y es propiedad de un personaje. Lo convirtió en una instalación de golf, pero el lugar es una máquina del tiempo. Hay cosas de los años 50. Bunkers improvisados. Ahora tienen simuladores. Pero tienes un techo sobre tu cabeza».

En primavera, James jugaba en el equipo universitario de golf de Hamden Hall. Aunque los torneos del instituto no estaban necesariamente a la altura de su calibre competitivo, el equipo practicaba en el New Haven Country Club, y James apreciaba cualquier momento que pudiera pasar en un campo de golf tan estelar del noreste.

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James alcanzó un punto álgido en su juego hace un año y medio, más o menos cuando empezó a trabajar con su actual entrenador de swing, Matt McCullough. Esa maduración -tanto en su swing como en su cuerpo y su juego mental- le llevó a una racha ganadora. James ganó cuatro de los seis eventos por invitación de la AJGA en su temporada 2021. Según su entrenador, un vuelo de bola del driver asombrosamente bajo, un juego de wedges ultraconsistente y un fuerte putt definen el juego de James.

«No hay muchos chicos de su edad que vayan a ganarle», dijo McCullough. «Simplemente es mejor que todos en este momento».

Puede que James esté acostumbrado a competir en las categorías más altas del golf junior y amateur, pero también ha conseguido llevar una vida normal de adolescente. La semana pasada, el recién graduado pudo recortar un día de su régimen de prácticas para asistir a su baile de graduación, seguido de una pronta salida al Sunnehanna Amateur, donde empató en el puesto 38. Además de jugar al golf, James jugó al baloncesto en Hamden Hall, y entró en el equipo universitario cuando era sólo un estudiante de primer año. Un público que comparte las raíces de James en Connecticut acudirá al TPC River Highlands para apoyarle esta semana en su debut en el PGA Tour.

«Tener amigos, familia, incluso mi profesor de matemáticas del instituto [who is also the golf coach] que vinieron a apoyarme es impresionante», dijo James. «Estar en Connecticut, donde nací y me crié como un verdadero chico de Connecticut. Es muy especial».

El Travelers Championship es conocido por invitar a los mejores jóvenes talentos a debutar como exentos del patrocinador en el torneo anual. En 2011, Patrick Cantlay -entonces con 19 años- batió el famoso récord del campo, haciendo 60 golpes en la segunda ronda como amateur. Es una historia difícil de superar, pero con el éxito reciente de James y la ventaja del estado de origen, no se puede descartar un resultado de cuento.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.