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El líder Joaquín Niemann bate el récord de 36 hoyos en el Genesis Invitational

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LOS ÁNGELES – Joaquín Niemann estaba jugando tan bien y divirtiéndose tanto en la ronda inicial en The Riviera Country Club que no quería dejar de jugar. Volvió el viernes por la mañana y nada cambió, salvo su lugar en el libro de récords.


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Con su 63 de la primera ronda aún fresco en su mente, Niemann comenzó con eagle-birdie y continuó hasta conseguir otro 63 para destrozar el récord de 36 hoyos en el Genesis Invitational.

Todo lo que consiguió fue una ventaja de dos tiros al entrar en el fin de semana, con un cuarteto de campeones importantes todavía en la mezcla y necesitando que Niemann afloje el gas.

Niemann estaba en 16-bajo 126, lo que rompió el récord anterior establecido unos 20 minutos antes por Cameron Young, un novato del PGA TOUR de 24 años que hizo birdies en sus últimos cuatro hoyos para un 62. Young estaba en 128, por lo menos dándole a Niemann algo de compañía en la cima de la tabla de posiciones.

La marca anterior antes del viernes era de 130 por parte de cuatro jugadores, el más reciente Sam Burns el año pasado.

«Habría pensado que tirando 11 bajo, habría pensado que probablemente estaría liderando por cinco, no cinco atrás», dijo el ex ganador del Campeonato de la PGA Justin Thomas, que tuvo un 64 y estaba cinco golpes por detrás. «Pero todavía queda mucho golf».

Entre los que jugaron temprano, como Niemann y Young, estaba el dos veces ganador de la Riviera, Adam Scott. Estaba con 9-bajo 133 y sentía que lo estaba haciendo todo bien. Llega al fin de semana con la necesidad de recuperar siete golpes.

«Tengo mucho terreno que recuperar. Ni siquiera estoy cerca en este momento», dijo Scott.

La culpa la tiene Niemann, el chileno de 23 años que se siente como en casa en Sunset Boulevard.

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«Lo hicimos bastante bien al principio», dijo Niemann. «Me gusta mucho cómo me he manejado ahí fuera».

No se esperaba una puntuación así al comienzo de la semana, incluso con el cálido sol y el escaso viento. La Riviera ha aguantado contra los mejores del mundo – y todos los mejores del mundo están aquí esta semana – más tiempo que cualquier otro evento del PGA TOUR.

El récord de 72 hoyos fue establecido en 1985 por Lanny Wadkins con 20-bajo 264, y es el récord más largo en el PGA TOUR. Puede que sea hora de que Wadkins empiece a sudar.

En cuanto a los que persiguen a Niemann, nadie tiene motivos para ceder.

«Sólo sigo haciendo lo que estoy haciendo y tengo una sensación bastante buena de que voy a estar bien», dijo Thomas. «Es sólo … Lo he dicho como cinco veces, queda mucho golf y este campo se va a poner duro este fin de semana.»

Jordan Spieth hizo tres putts en el último hoyo para su único bogey en una ronda de 67, dejándolo empatado con Scott. El campeón del Open, Collin Morikawa, tuvo una ronda de 67 y quedó ocho por detrás.

«Creo que todavía es muy factible. Sólo tengo que salir a jugar hoyo a hoyo, tiro a tiro y ver qué pasa para la tercera y cuarta ronda», dijo Morikawa.

Niemann estuvo cerca el jueves -todos menos uno de sus nueve birdies estaban dentro de los 10 pies- y el viernes embocó cuatro putts para birdie desde 15 pies o más, incluyendo un bonus de 40 pies en el 12.

En el campo estaban los 10 mejores del mundo y 19 de los 25 mejores. No todos ellos estarán para el fin de semana, empezando por Dustin Johnson, que tuvo que jugar sin bogeys para un 31 en sus últimos nueve hoyos sólo para 71.

Johnson fue el último jugador que desafió el récord de puntuación de Wadkins. Tenía una ventaja tan grande en 2017 que jugó de forma conservadora al final. Además, no sabía cuál era el récord y no le importaba especialmente.

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Patrick Cantlay, que tenía una oportunidad matemática de alcanzar el número 1 del mundo si ganaba, tuvo que hacer un par de birdies al final para salvar su ronda por segundo día consecutivo. Hizo un 72 y pasó el corte con un golpe de sobra.

El corte estaba en par 142. La diferencia de 16 golpes entre el primero y el último fue la mayor desde el Campeonato de la PGA de 2019 en Bethpage Black, donde Brooks Koepka tenía una ventaja de siete golpes al llegar al fin de semana.

Young evitó que esto se convirtiera en una fuga temprana. Ya ha tenido un fuerte comienzo en su temporada de novato al empatar en segundo lugar en el Sanderson Farms el pasado otoño.

Estaba teniendo una buena ronda hasta que terminó con cuatro birdies consecutivos, todos dentro de los 10 pies, un par de ellos con bolos difíciles. El golpe más fácil fue su putt de 1 pie para birdie en el noveno hoyo para coronar su 62.

El bonus fue en el nº 8, que tiene una calle dividida por la barranca. Ahí es donde Young salió del tee, y aunque dibujó un lie decente, todavía esperaba lo mejor. Rodó hasta 8 pies junto al pin.

«Para que termine a la distancia correcta es, honestamente, un poco de suerte ciega, que no siempre sucede», dijo Young. «Pero hoy lo hizo».

Viktor Hovland tuvo un 64 mientras se apegaba a su estrategia del U.S. Amateur en Riviera en 2017, llevándola bien a la derecha en el Nº 15 a la calle adyacente del 17. No ha pegado su segundo golpe más cerca de 60 pies ningún día, pero hizo el par.

Hovland estaba con 7-bajo 135, junto con Russell Knox, que tuvo dos águilas en la misma ronda por primera vez en su carrera y tiró 67.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour