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El atractivo eterno del golf profesional está siendo destruido por el dinero

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También: más-más-más-más-más.

Hoy en día, en el golf profesional, hay un montón de cosas que se toman, junto con una demanda de más. No es bueno para el negocio.

La serie LIV Golf -Greg Norman presidiendo; el notorio MBS acechando- está llevando a varios jugadores de marca del PGA Tour.

Los jugadores que se van a pastos más verdes -Brooks Koepka, Dustin Johnson, Patrick Reed, Bryson DeChambeau, Phil Mickelson, Sergio García y varios otros «yo-yo» – están tomando todo ese dinero del petróleo saudí y cayendo en el agujero negro más rico de la historia del golf profesional.

¿Se imaginan los eventos de la LIV como torneos competitivos con resultados significativos, con eventos que los aficionados que pagan y los espectadores de televisión y los medios de comunicación deportivos dominantes se preocupen realmente? Es difícil de imaginar. Tal vez LIV Golf intente comprar Golf Channel, o iniciar algo similar, y pagar a la gente para que lo vea.

Un rápido inciso: El lunes después de un Masters, nadie ha hablado nunca del dinero del primer puesto. Pero millones de nosotros hemos hablado del segundo tiro de fulano en el 13.

Y ahora llega la equivocada respuesta del PGA Tour a los saudíes, tal y como expuso el miércoles en el Travelers Championship, Jay Monahan, jugando una costosa ronda de ojo por ojo. Este es el subtexto de lo que dijo: El tour ahora tomará cientos de millones de dólares corporativos de las empresas que cotizan en bolsa -nuestro dinero, en realidad- en un intento desesperado por impedir que la liga advenediza compre más jugadores del tour.

Según admite el propio comisionado, añadir todo este dinero eureka al bote no es un plan de negocio sólido o sostenible.

«Si esto es una carrera armamentística y si las únicas armas aquí son los billetes de dólar, el PGA Tour no puede competir», dijo Monahan. Detrás de él había un entelado adornado con los logotipos de FedEx y Travelers y del PGA Tour. Junto a su mano derecha había una botella de agua Dasani, un producto de Coca-Cola. Coca-Cola es un orgulloso patrocinador del PGA Tour. En 2018, el agua con gas Dasani se convirtió en el agua con gas oficial del PGA Tour. Bueno, alguien tiene que pagar las facturas por aquí.

Aspecto rápido II: Los ejecutivos de FOX Sports descubrieron que no podían ganar dinero con el acuerdo de 1.100 millones de dólares que firmaron con la USGA en 2013. Además, no entendían el golf y no lo hacían especialmente bien en la televisión. Ambas partes no podían esperar a salir. La historia tiene tendencia a repetirse.

Monahan el miércoles, de las observaciones preparadas: «El PGA Tour, una institución americana, no puede competir con una monarquía extranjera que está gastando miles de millones de dólares para intentar comprar el juego del golf».

Nadie posee el golf. No se puede comprar. Pero sí se puede comprar la apariencia de parecer moderno y capitalista y corriente, y eso es lo que están haciendo los saudíes. Sí, este lavado de golf es una cosa real. Todos hemos cogido pelotas de golf incrustadas de barro, las hemos metido en esos cilindros rojos y negros de lavado de pelotas y hemos visto la magia que pueden producir. Multiplique eso por infinito.

Donald Trump ha apostado por esta serie LIV, tras ser rechazado por el PGA Tour y la USGA y la PGA de América y el Royal & Ancient. Como 45º presidente de los Estados Unidos, fue nuestro primer presidente que no se comprometió públicamente con la transición pacífica del poder. Es divertido jugar al golf con Trump -he jugado con él varias veces-, pero ¿cómo no ver eso como algo peligroso? Sin embargo, como anfitrión de facto de dos eventos LIV en Estados Unidos de aquí a octubre, tendrá oportunidades de presionar con Bryson, DJ y Phil. Se dedicará a lavar el golf de alta calidad, y los muchachos serán sus co-conspiradores.

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Aspecto rápido III: Trump, como presidente y ahora ex presidente, ha intentado y está intentando convertir en piñata una práctica americana sagrada, la confianza en el recuento independiente de los votos. He aquí un equivalente en el golf: ¿Se imaginan algún tipo de golf serio en el que no pudiéramos confiar en la puntuación que los jugadores dicen haber tirado?

Monahan guió el tour con considerable habilidad a través de los oscuros días de la pandemia. Ahora, sin embargo, el tour que dirige está repentinamente hiperconcentrado en lo que no debe, tratando de evitar que los saudíes compren más jugadores de marca. El punto de partida del atractivo del tour es que a millones de personas nos gusta ver el golf, un juego notoriamente difícil que requiere una ética y un autocontrol asombrosos. Apenas hubo un guiño a nosotros en su conferencia de prensa de 40 minutos.

Los jugadores que cobran con la LIV (entre ellos Graeme McDowell y Louis Oosthuizen) se hicieron un nombre al competir en múltiples eventos televisados del PGA Tour y (sobre todo) en torneos del Grand Slam. Casi todos los jugadores citados en esta historia podrían pasearse por el Mall of America, cerca de Minneapolis, durante una semana y ser reconocidos unas tres veces. Como personas, no tienen ningún impacto cultural en el mundo en general. Se llevan. Su falta de gratitud por el mundo que les ha enriquecido es asombrosa.

No puedo imaginar que ningún jugador que dé el salto a esta serie LIV tenga el temple necesario para ganar otro evento de Grand Slam, pero tal vez eso sea sólo una ilusión.

John Feinstein escribió esto el otro día en The Washington Post:

«[Rory] McIlroy y García son buenos amigos; estuvieron en las bodas del otro. Pero cuando García le dijo a McIlroy que la razón para unirse al LIV Tour era «para que por fin nos paguen lo que merecemos», McIlroy se rió a carcajadas. Sergio», dijo, «somos golfistas. Nosotros no merecen que se le pague nada».

Tal vez Rory se haga cargo del torneo que organizaba Mickelson, el antiguo evento Bob Hope. Tiene que estar en la línea de algo aquí. Me gustaría poder atribuirme la siguiente idea, pero se la robo a uno de los compatriotas de Monahan. Aquí hay un mensaje para cualquier jugador que quiera dejar el PGA Tour por la serie LIV: Adiós.

Aspecto rápido IV: Crear un nuevo sistema para ganar puntos de la clasificación mundial. Sólo se pueden obtener jugando en eventos de 72 hoyos con corte. Si eso obliga a la serie LIV a redefinir todo su modus operandi, que así sea. Si eso obliga al PGA Tour a replantearse los WGC y los nuevos eventos de gran presupuesto propuestos, estoy a favor.

El tour está tomando sus señales de la LIV, y vamos a estar atascados con ella en los próximos años. Todo este énfasis en los 70 mejores jugadores me recuerda al antiguo tour, donde sólo los 60 mejores ganadores de dinero tenían estatus completo para el año siguiente. El top 60 solía ser un número mágico. En 2024, los 70 primeros lo serán. Te garantiza un lugar en cuatro torneos con pagos gigantescos y campos pequeños, incluyendo el evento de Tiger (L.A.), el de Arnold (Bay Hill) y el de Jack (el Memorial).

En el golf profesional, la competición libre y justa, por usar una frase que le gusta a Monahan, comienza con campos completos y cuatro rondas con un corte. El PGA Tour, más o menos como está, podría haber tenido un par de años difíciles, pero habrían surgido nuevos jugadores, nuevas llamadas estrellas, al ganar estos eventos difíciles de ganar y contender, y tal vez ganar eventos del Grand Slam.

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Aspecto rápido V: Will Zalatoris. Hay otros Willie Z por ahí. Sólo que aún no sabemos sus nombres. ¿Sabías su nombre hace tres años?

Creo que es necesario decir esto: No es que el PGA Tour sea una liga deportiva de «nosotros contra el mundo». A lo largo de los años, he tenido docenas de conversaciones con jugadores, caddies, periodistas, aficionados, operadores de campos, patrocinadores, voluntarios, ejecutivos de televisión y otros que pueden citarte, capítulo a capítulo, la asombrosa arrogancia del tour. Los torneos hacen todo tipo de buenas obras. Ofrecen un espectáculo y recaudan dinero para obras de caridad. Nadie acusaría a la NBA de tomarse demasiado en serio. El PGA Tour moderno me parece demasiado autocomplaciente para su propio bien. Está sobrecargado.

No voy a perder mucho tiempo en esto porque es demasiado tarde y es una fantasía, pero me hubiera gustado que el Tour mantuviera su calendario tradicional de enero a octubre, más o menos, con algunos ajustes serios en los tres eventos de desempate. Yo habría utilizado octubre, noviembre y diciembre para inventar algunas formas de competición basadas en lo que los aficionados podrían disfrutar viendo y los jugadores podrían disfrutar jugando. Eventos por equipos. Eventos con hombres y mujeres y seniors y amateurs de alto nivel jugando juntos. Tal vez un evento en el que los jugadores puedan utilizar sólo cuatro palos. Seis eventos similares pero diferentes habrían sido suficientes y quizás habrían atraído a nuevos espectadores. Pero la cuestión principal es que hay que empezar por los aficionados. Los aficionados atraen a los patrocinadores. Los patrocinadores atraen a los jugadores.

Los jugadores quieren que se les muestre el dinero.

En cambio, la gira ha ido directamente a la misma madriguera que los saudíes. Todos conocemos la famosa letra de O’Jays:

Dinero-dinero-dinero. MON-ey. ¡Mon-EEE!

La canción, tal vez lo sepas, se llama «For the Love of Money».

La noticia más extraña de esta semana es el anuncio de la retirada de Nick Faldo. Trevor Immelman, ganador del Cialis Western Open 2006 (su nombre entonces) y del Masters 2008, sustituirá a Faldo como nuevo analista principal de golf de la CBS. Faldo dijo que quiere pasar más tiempo en su rancho de Montana con su esposa, Lindsay De Marco. Si usted lo dice, Sir Nick.

Aspecto rápido VI: El cómico Tom Segura tiene un hijo de 3 años que insiste en que le llamen «señor».

Qué pena, para el golf si no para Phil, que no haya conseguido el puesto de Faldo. Qué pena que haya bailado con los saudíes mientras mostraban todos esos brillantes rubíes, que se haya puesto aún más chulito (lo que había sido su especialidad) y que luego se haya ido de la lengua con mi colega Alan Shipnuck.

Si hubiera jugado su mano con un poco menos de avaricia, Mickelson podría haber jugado el Masters este año como el actual campeón de la PGA, tal vez incluso hubiera pasado el corte, y luego hubiera subido a la cabina el sábado y se hubiera presentado como el digno sucesor de Sir Nick.

Esto parece más que realista: un acuerdo de 100 millones de dólares por 10 años, 10 torneos al año y Mickelson podría seguir jugando donde quisiera, incluido el Masters. (Imagina lo que Callaway, y Workday habrían pagado a Mickelson en que escenario!) Eso habría hecho del PGA Tour un producto más interesante, como se dice hoy en día.

Tal vez esa sea la raíz del problema, convertir el golf en un producto, algo que se puede comprar y vender. Un producto de entretenimiento. A ninguno de nosotros nos importa un producto. Lo que nos atrajo fue el juego.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.