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Desde el histórico salto de DJ hacia abajo, analizando los 42 jugadores del campo inaugural del LIV Golf

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Por fin, la lista de la LIV está disponible. El aspirante a la hegemonía del PGA Tour en el golf profesional de élite hizo públicos sus primeros participantes el martes por la noche, dando a conocer los 42 nombres que participarán en el evento inaugural del nuevo circuito la próxima semana fuera de Londres. Se incluyen: jugadores que sabíamos que iban a ir, jugadores que sospechábamos que iban a ir, jugadores de los que nunca habíamos oído hablar pero que tienen mucho sentido, jugadores que son una completa sorpresa, y una superestrella generacional que cambió aparentemente en el último minuto. Aquí está nuestro mejor intento de categorizar a cada uno de los 42 jugadores que se preparan para jugar en el Centurion Golf Club el próximo jueves, explorando por qué podrían haber hecho la elección que hicieron y pronosticando lo que sucederá después.

Sin sorpresas

Sergio García, Richard Bland, Ian Poulter, Martin Kaymer, Lee Westwood, Kevin Na, Graeme McDowell

Cada uno de ellos nos dijo que iba a dar el salto: Westwood y Bland fueron los que más abiertamente hablaron de su elección, mientras que Sergio lo hizo en un acalorado intercambio con un funcionario del reglamento el mes pasado. La edad media de estos siete es de 43,3 años, y cada uno de ellos sabe que sus mejores días como aspirantes a la máxima categoría están en el espejo retrovisor… y cada vez más pequeños en ese espejo. García, Poulter, Kaymer, McDowell y Westwood están poniendo en peligro su futura capitanía en la Ryder Cup, pero es probable que crean que A) tal prohibición no se sostendría en los tribunales o B) el ecosistema de la Ryder Cup y de los grandes campeonatos retrocederá en cualquier postura de línea dura y aprenderá a existir en un mundo con el PGA/DP World Tour y LIV Golf Investments. En ese sentido, es una apuesta a largo plazo para ellos, con una saludable recompensa financiera incluso si no consiguen todo lo que quieren. McDowell ha estado estrechamente vinculado a LIV desde el principio y es uno de los únicos grandes nombres que juegan esta semana en el evento Asian Tour Invitational Series en Inglaterra. Bland es un caso especialmente interesante: ha alcanzado la relevancia a sus (muy) 40 años y, en cuanto a resultados, está jugando el mejor golf de su vida, pero sabe que probablemente no durará mucho más. Y para un tipo que ha oscilado entre los niveles inferiores del European Tour y el Challenge Tour durante más de dos décadas, ésta es una oportunidad para convertir un año de juego sólido en varios millones de dólares garantizados. Na (que ha ganado más de 37 millones de dólares en su carrera en el PGA Tour) se esforzó mucho por conseguir un puesto en el equipo de la Ryder Cup del año pasado, pero no lo consiguió, y puede que piense que nunca llegará a la élite del golf profesional estadounidense. Además, ya había anunciado su decisión cuando firmó un contrato de patrocinio con Golf Saudi a principios de este año.

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Los DP Worlders en su mejor momento

Laurie Canter, Justin Harding, Sam Horsfield, Pablo Larrazabal, Adrian Otaegui, JC Ritchie, Bernd Wiesberger

El PGA Tour se ha convertido en una oferta mucho, mucho más rica en los últimos 10 años, pero el DP World Tour (antes European Tour) se ha quedado considerablemente atrás. Y el Viejo Circuito Mundial parece tener menos influencia que nunca en el escenario global del golf; ha actuado en paralelo con el PGA Tour a lo largo de este proceso, alineándose con su homólogo estadounidense, más rico, en un esfuerzo por defenderse de los aspirantes. El PGA Tour puede hacer un caso convincente a los jugadores de que pueden ganar montones de dinero absurdo si se quedan, pero el DP World Tour no puede, y eso pone a tipos como estos en una situación interesante. Cada uno de estos cinco está en el mejor momento de su carrera, y cada uno ha estado entre los mejores jugadores del DP World Tour últimamente… pero ninguno ha convertido ese éxito en una tarjeta del PGA Tour. Eso va a ser especialmente costoso a partir de agosto, cuando el DP World Tour pierda su umbral de puntos mínimos del Ranking Mundial Oficial de Golf. Se espera que eso debilite la posición del DP World Tour en la clasificación, y tipos como Larrazabal, que han sido capaces de mantenerse dentro del top 100 con la semi-frecuencia de terminar en lo alto en Europa, podrían ver su clasificación caer considerablemente. Así que ahora se enfrentan a una elección: permanecer en el DP World Tour, jugando por bolsas de 2 millones de dólares en eventos de campo completo, o dar el salto y jugar por 25 millones de dólares a repartir en 48 partes. El DP World Tour se negó a comentar la lista LIV el martes por la noche, al igual que el PGA Tour. Será fascinante ver cómo reaccionan el director general Keith Pelley y su circuito, dada su aparente falta de influencia.

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Los mejores jugadores de los circuitos más débiles

Oliver Bekker, Hennie du Plessis, Sadom Kaewkanjana, Sihwan Kim, Phachara Khongwatmai, Ryosuka Kinoshita, Jinichiro Kozuma, Jediah Morgan, Shaun Norris, Hideto Tanihara, Scott Vincent, Blake Windred

Puede que pienses en el golf profesional como un ecosistema de tres o cuatro giras, pero el mundo es muy grande, y la gran mayoría no tiene jets privados ni coches de cortesía. Este grupo ha estado trabajando en varias giras regionales durante la mayor parte de su vida profesional, luchando por modestas sumas de dinero… y llega una entidad que promete duplicar, triplicar o cuadruplicar los ingresos de su carrera con sólo un par de buenos resultados. Estos chicos no atraerán a muchos estadounidenses, pero es difícil culpar a su razonamiento por darse una oportunidad. Si les expulsan del Sunshine Tour, por poner un ejemplo, es un riesgo que están dispuestos a asumir para conseguir una suma que les cambie la vida.

Los amateurs/jóvenes/todavía no establecidos

Ratchanon Chatananuwat, Andy Ogletree, Turk Pettit, James Piot, David Puig

Chatananuwat, de 15 años, es el amateur número 8 del mundo y el ganador más joven de un evento en un tour sancionado por la OWGR. Ogletree ganó el U.S. Amateur de 2019 en Pinehurst, pero aún no ha tenido ningún éxito a nivel profesional. Turk Pettit ganó la corona individual de la NCAA en 2021, pero también ha luchado por encontrar el equilibrio como profesional, aunque es pronto. James Piot es el actual campeón del U.S. Amateur que se convirtió en profesional la semana pasada después de una temporada senior que se desvaneció. El español David Puig es el número 9 de la clasificación amateur y actualmente compite con Arizona State en los campeonatos de la NCAA. Chatananuwat y Puig probablemente jugarán como amateurs, aunque todavía pueden ser compensados a través de acuerdos NIL, que Pettit, Ogletree y Piot cobrarán en cheques. Si nos alejamos un poco, ninguno de estos cinco tiene una tarjeta de la PGA o incluso del European Tour, por lo que cualquier posible sanción de miembros de esos circuitos no les afectará. Esta es una oportunidad de jugar contra campos más fuertes de los que tendrían en cualquier otro lugar con poco riesgo de dañar su futura carrera.

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La gente que empieza de cero, qué más voy a hacer

Oliver Fisher, Chase Koepka, Wade Ormsby, Peter Uihlein

Fisher, inglés de 33 años, ocupa el puesto 979 del mundo y corre el riesgo de perder sus privilegios de juego en el DP World Tour. Chase Koepka ha recibido un montón de invitaciones de patrocinadores por su apellido, pero no ha hecho mucho con ellas. Ormsby está fuera del top 250 y se acerca a los 40 años. Uihlein, de 32 años, ex chico de Oklahoma State y mejor amateur del ranking, está en tierra de nadie entre el PGA Tour y el Korn Ferry Tour y no está jugando especialmente bien en ninguno de ellos. Este evento es un regalo para los jugadores cuyas carreras están en punto muerto.

Los jugadores competitivos e internacionales del PGA Tour

Branden Grace, Matt Jones, Louis Oosthuizen, Charl Schwartzel

Hace tiempo que se rumorea que el contingente sudafricano está listo para dar el salto -Grace tiene 34 años y ya no es el incondicional de la Presidents Cup de sus años de juventud, Oostuizen cumplirá 40 años a finales de este año y hace tiempo que da la impresión de que pasar tiempo en su granja y montar en su tractor con sus hijos, es más importante que cualquier evento de golf. Schwartzel, aunque sigue siendo muy competitivo, probablemente no gane muchos más torneos de importancia. Estos chicos probablemente ven la LIV como una oportunidad para jugar menos golf, por más dinero, lo que les permitiría pasar más tiempo en casa o con sus familias. Jones es un poco sorprendente dado que está firmemente dentro del top 100 del Ranking Mundial, pero también está por encima de los 40 y tiene la conexión australiana con Greg Norman. Decir adiós a estos no aplastará el PGA Tour, pero son nombres notables que todavía son lo suficientemente buenos como para competir en el mejor tour del mundo.

Los jugadores del PGA Tour en su mejor momento

Talor Gooch, Hudson Swafford

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Cuando se publicó esta lista, estos fueron los tipos de nombres que busqué primero: jugadores del PGA Tour no viejos y sin problemas en la cima de sus carreras. Gooch, de 30 años, es una sorpresa legítima; acababa de empezar a establecerse como uno de los 50 mejores jugadores del mundo, y eso conlleva un montón de ventajas: puestos en todos los majors, más dinero de los patrocinadores, más posibilidades de conseguir el dinero de la FedEx, la posibilidad de elegir tu propio calendario… y entonces salta. Es curioso, sin duda. O bien cree que cualquier prohibición del PGA Tour no se sostendrá en los tribunales o que es lo suficientemente bueno como para ganar su tarjeta de nuevo a través de Q-School / Korn Ferry si se trata de eso. (O, y no descartes esta posibilidad, este chico de Oklahoma no puede apartar la vista de todos esos ceros en el cheque que está recibiendo). Swafford ha ganado dos veces en los últimos 21 meses y parece estar viviendo una vida bastante cómoda en el PGA Tour, pero siempre hay oportunidad para más.

El titular

Dustin Johnson

Se había rumoreado que DJ estaba involucrado en esto desde el principio, pero pareció plantar su bandera en la esquina de Ponte Vedra cuando publicó una declaración a favor del PGA Tour en febrero. Pero luego se presentó en el Campeonato de la PGA en Southern Hills cantando una melodía diferente, hablando vagamente sobre cómo la competición mejora el golf y cómo está deseando ver cómo se desarrolla todo. Es muy probable que el retraso de LIV en la publicación de esta lista se deba a que todavía no han conseguido la firma de Johnson, pero ahora tienen a su hombre, y la declaración que hizo el agente de Johnson dice todo lo que se necesita saber: «Dustin ha estado contemplando esto durante los últimos dos años y decidió que era lo mejor para él y su familia», dijo David Winkle. «Nunca ha tenido ningún problema con el PGA Tour y está agradecido por todo lo que le ha dado, pero al final sintió que esto era demasiado convincente para dejarlo pasar». Traducción: He hecho mucho en el PGA Tour, pero quiero el dinero. DJ lleva mucho tiempo hablando abiertamente de lo pequeño que es su círculo y de que no le importa nadie fuera de él. Los inconvenientes de esta decisión -cómo podría afectar a su reputación o a su legado en el PGA Tour- no fueron lo suficientemente grandes como para disuadirle de dar el salto. Tiende a ver las cosas sin contexto, lo que es una gran ventaja para su juego de golf, y para él esto era una cuestión de más dinero frente a menos dinero. Y tomó más.

Los nombres que no están ahí

LIV dio a conocer 42 nombres, con cinco más que se llenarán en función de los resultados del evento del Asian Tour de esta semana, lo que deja un lugar disponible para … bueno, no lo sabemos con seguridad, pero hay que pensar que es Phil Mickelson. A pesar de todo el ruido que se armó después de su entrevista con Alan Shipnuck, Mickelson nunca se apartó de su postura a favor de la vida y su disculpa se pareció más a un mea culpa hacia sus partidarios saudíes que hacia el PGA Tour. Es revelador que en medio de su parón, sus representantes sintieran la necesidad de aclarar que había solicitado un permiso para jugar en el evento LIV, lo que sugiere que sus planes y sus lealtades nunca han cambiado. No se sorprenda en lo más mínimo si su participación se hace oficial en los próximos días.

En cuanto a los otros innumerables nombres notables que no figuran en esta lista, el hecho de que no jueguen en Londres no significa que no estén interesados o que no planeen jugar en eventos de la LIV. Hay docenas de jugadores que no han descartado esta posibilidad -para muchos de ellos, la lealtad al PGA Tour y las decisiones basadas en la moral pasan a un segundo plano frente al dinero y el interés propio, y lo decimos sin juzgarlos-, pero simplemente quieren esperar a ver qué pasa con los que saltan primero antes de hacer su llamada.

El PGA Tour no disciplinará a los jugadores hasta que claven un tee en el suelo en el primer evento de la LIV, y la medida que tomen -y cómo se sostenga ante un inevitable desafío legal- determinará en gran medida el futuro panorama del golf profesional. No hay que subestimar el poder de un dinero ilimitado repartido por una entidad cuya motivación es mucho más profunda que el beneficio final.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.