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Davis Riley se lanza a por su primera victoria en el Valspar Championship

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«Fue realmente impresionante», dijo Thomas sobre el día mágico de Riley. «Es un gran momento para un novato. Lo manejó como una estrella de rock e hizo que 9-bajo pareciera muy, muy fácil… salvo un loco chip-in allí en el 9».

Thomas sonrió. El «chip-in loco» al que se refería Thomas era en realidad un tiro de búnker cuesta arriba desde 70 pies que Riley lanzó al aire e inesperadamente hizo un slam-dunk en el par-4 del noveno, su quinto birdie en sus nueve primeros hoyos. Más fuerte aún fue el birdie que hizo dos hoyos antes, gracias a un hierro 7 que Riley lanzó por debajo de las ramas de los árboles desde 136 yardas, a través de un pequeño callejón hasta el green, a 3 metros para robar el birdie. Thomas bromeó diciendo que sentía un poco de envidia, teniendo en cuenta que el viernes había hecho un doble-bogey 6 desde esos mismos árboles de la izquierda.

A pesar de lo bien que estaba jugando Riley, todavía no estaba ganando mucho terreno a NeSmith, que hizo 16 birdies y un eagle en sus primeros 45 hoyos del torneo. NeSmith mantuvo el pedal a fondo, salió en 32, y construyó una ventaja de cuatro golpes en un momento dado.

Thomas dijo que le gustaría pensar que la experiencia podría inclinar una ronda final muy disputada y agitada a su favor el domingo, pero también sabe que los dos jugadores que están por delante de él, aunque no han ganado, son muy capaces.

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«Es (la experiencia) siempre muy valiosa cuando tienes la oportunidad de ganar», dijo Thomas. «Pero dicho esto, estos chicos son claramente bastante intrépidos y están jugando un buen golf, por lo que no significa necesariamente que no puedan conseguirlo. Hay ganadores primerizos todo el tiempo».

Especialmente en los últimos meses, con cuatro de los cinco ganadores desde el Farmers Insurance Open hasta el Honda Classic (Luke List, Tom Hoge, Scottie Scheffler, Sepp Straka) levantando trofeos del PGA TOUR por primera vez.

NeSmith, de 28 años, llegó a 18 bajo par con su propio birdie en el noveno (8 pies), y llegó a los últimos nueve sin haber hecho un solo bogey en toda la semana. Luego tropezó con cuatro de ellos, llegando a casa con 2 sobre 37, con un tiro de 69.

El tema de NeSmith para esta semana era eliminar toda la ansiedad de lo que está haciendo en el campo de golf, no estar tan orientado a los resultados, y simplemente disfrutar del paseo y de su golf, sin importar el resultado. Sus cuatro bogeys en los últimos nueve hoyos fueron su primer tramo turbulento de la semana. La respuesta de NeSmith fue básicamente un gran encogimiento de hombros.

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«Mi objetivo hoy era terminar 18 hoyos y terminé 18 hoyos y estoy muy contento», dijo NeSmith. «Dónde terminamos, lo veremos el domingo por la noche».

Incluso cuando jugó mal en sus nueve interiores, NeSmith habló como si hubiera una nueva calma en él mientras jugaba.

«Los últimos hoyos, en realidad, la parte divertida es que me sentí bastante bien cuando faltaban probablemente cinco o seis hoyos», dijo. «No jugué muy bien al golf, pero realmente no me importó… Sólo íbamos a intentar poner un pie delante del otro e ir a partir de ahí».

Riley terminó noveno en la lista de puntos combinados del Korn Ferry Tour 2020-21 para ganar su ascenso al PGA TOUR el otoño pasado. En el camino, ganó el Panama Championship 2020 y el TPC San Antonio Championship 2020. Diferentes etapas, seguro, pero probarse a sí mismo allí es algo a lo que espera recurrir mientras persigue un primer título del PGA TOUR el domingo en Valspar.

«No importa la etapa, es difícil ganar un torneo de golf», dijo Riley. «Sólo estar en la contienda y tener esa sangre fluyendo es enorme. Cualquier momento en el que puedas conseguir una pizca de eso y obtener esa experiencia es enorme, y ganar dos veces me sirvió.»

¿Cómo de bien? La respuesta podría estar a sólo 18 hoyos de distancia.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour