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Davis Riley hace 62 y se sitúa a dos golpes de la cabeza en el Valspar Championship

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PALM HARBOR, Florida – Davis Riley hizo tres birdies desde lugares difíciles para cerrar los primeros nueve hoyos y luego siguió rodando el sábado hasta tener un 9-bajo 62, un récord de puntuación en el torneo y una ventaja de dos golpes en el Valspar Championship.


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Y así, una invitación al Masters está a la vista para Riley, un novato del PGA TOUR de 25 años.

Jugó ante la mayor galería en el vaporoso Innisbrook, la mayoría de ellos allí para ver al otro ex alumno de Alabama en el emparejamiento. Justin Thomas hizo su parte con un tercer 66 consecutivo, que cualquier otro año habría establecido un récord del torneo.

Riley robó el espectáculo con un creativo chip y carrera desde fuera del rough y bajo un árbol, y con un tiro de búnker de 70 pies que se coló en la copa sobre la marcha en el número 9. Esos fueron dos de sus nueve birdies en el campo Copperhead -sólo tuvo 20 putts en la ronda- que le ayudaron a convertir una desventaja de cinco golpes en una ventaja de dos.

«Siempre es divertido cuando tienes que jugar con un buen compañero y Justin, obviamente, es uno de los mejores jugadores del mundo», dijo Riley. «Definitivamente había un nivel de comodidad allí para eso».

Riley estaba en 18-bajo 195, rompiendo por cuatro el récord del torneo establecido por última vez hace un año por Sam Burns, que sigue siendo muy en la mezcla para ganar back-to-back.

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Matthew NeSmith, que estableció el récord de los 36 hoyos y lideraba con cuatro golpes al llegar a la vuelta, hizo su primer bogey de la semana en el número 10 y perdió tres golpes más. Esparció suficientes birdies y un sólido par salvado en el 18 para un 69.

Riley y NeSmith estarán en el grupo final del domingo.

Thomas y Burns (67) quedaron a tres golpes y tienen la experiencia de ganar. Adam Hadwin, que ganó en Innisbrook hace cinco años su único título en el PGA TOUR, hizo un tiro de 70 y se quedó a cinco golpes.

NeSmith tenía motivos para preguntarse qué había pasado. Lo hizo todo bien, con birdies en los pares 5, un putt de 15 pies para birdie en el número 7 y un birdie de 8 pies en el noveno para llegar a 18 bajo par.

Pero empezó a mostrar algunas grietas en su juego con los hierros, entrando en un búnker en el 10, largo en un par de los pares 3 y golpeando un pobre chip que le llevó a hacer bogey en el 16.

Aun así, tenía la oportunidad de ganar por primera vez y ganar un viaje al Masters, donde su padre solía trabajar como caddie a tiempo parcial.

«Esto es lo que he soñado desde pequeño, venir aquí y jugar en el grupo final», dijo NeSmith. «En el PGA TOUR el grupo final es lo más genial del mundo, y tener esa oportunidad y jugar bien fue genial. Y sólo traté de disfrutar del paseo. Es duro. Obviamente es muy duro. Pero hice un buen trabajo.

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«El objetivo era terminar 18 hoyos y disfrutar del paseo y hoy hemos hecho ambas cosas, así que estoy bastante contento».

Thomas lleva más de un año desde su última victoria, en el THE PLAYERS Championship, y se mantuvo en la brecha en medio del espectáculo de Riley. Hizo una dura parada de par para cerrar los primeros nueve hoyos e igualó a Riley con un 31 en los últimos nueve hoyos para quedarse a tres de distancia.

Incluso Thomas se dejó llevar por la actuación de Riley.

«Fue realmente impresionante», dijo Thomas. «Es un gran momento para un novato -cualquiera- y él lo manejó como una estrella de rock e hizo que 9 bajo pareciera muy, muy fácil, salvo un loco chip-in allí en el 9».

El campo de Copperhead fue un poco más difícil con la brisa más fuerte de la semana en la propiedad arbolada. Ni siquiera los tres días de sol pudieron hacer que los greens estuvieran demasiado firmes, y los jugadores siguieron apuntando y consiguiendo puntuaciones bajas. La puntuación media fue de 69,7.

Xander Schauffele tuvo un 68 y estuvo en el grupo grande con 11-bajo 202.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour