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Copa Presidentes 2022: 5 formas sencillas de animar el partido ahora y en el futuro

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En la mañana del 15 de diciembre de 2019, justo antes de que comenzara la sesión de individuales del domingo en Royal Melbourne (Australia), la Presidents Cup había alcanzado un punto álgido. Tal vez fuera un listón bajo, teniendo en cuenta lo desigual que habían sido los resultados desde su primera entrega en 1994, pero, no obstante, la competición bienal había parecido cuajar por fin. El equipo internacional iba en cabeza, lo cual era muy importante, ya que el principal ingrediente necesario para elevar el estatus de este evento era, francamente, una derrota estadounidense. Pero además, el capitán, Ernie Els, se tomaba el evento tan en serio como un capitán europeo de la Ryder Cup, hasta el punto de contratar analistas estadísticos. El equipo internacional no estaba allí sólo para jugar, sino para ganar.

Desgraciadamente para ellos, fueron derrotados en esa sesión de individuales, 8-4, perdiendo la Copa por dos puntos. Después, su gran juego y el gran liderazgo de Els empezaron a evaporarse, y la narrativa más común era familiar: Incluso cuando las cosas van mal, los estadounidenses no saben perder. Más tarde quedó claro que Els no iba a volver, COVID retrasó el siguiente partido un año, y en el período previo a la 14ª edición del evento de esta semana en el Quail Hollow Club de Charlotte, N.C., el equipo internacional ha sido destripado por las deserciones en . El impulso de aquella fatídica mañana parece haberse desvanecido, o al menos se ha adormecido, y la creencia generalizada es que estamos a las puertas de otra paliza estadounidense.

Con ello, hemos visto un renovado clamor para alterar la estructura de la Presidents Cup. Algunos han sugerido que se convierta en un evento mixto con golfistas de la LPGA, pero el capitán de Estados Unidos, Davis Love III, dio un punto fuerte cuando dijo que no hay ninguna razón para que se emplee un formato mixto en la Presidents Cup. Los cambios que se proponen a continuación son un poco más sutiles, y están en consonancia con lo que debería ser el objetivo final: elevar la talla de la Presidents Cup para que algún día se equipare en prestigio y emoción a la Ryder Cup.

1. Tener menos partidos en general, y por sesión

Antes de la Ryder Cup de 1987, los responsables de la PGA de América propusieron un cambio de formato: querían que se celebrara durante cuatro días y que incluyera una segunda ronda de individuales. En parte por los ingresos de la televisión, la venta de entradas y todo eso -el público por fin empezaba a aceptar esta competición por equipos-, pero también por estrategia. Estados Unidos contaba con los mejores jugadores, y un mayor número de partidos (sobre todo en individuales) significaba que tendrían más posibilidades de ganar. La primera victoria del equipo europeo en 1985 habría sido devastadora para la psique de un grupo que estaba ganando impulso y para el evento en general. Por suerte, Tony Jacklin fue un visionario que vio exactamente lo malo que sería para todos, y utilizó la mejor arma a su disposición: amenazó con dimitir. Su influencia y su influencia fueron suficientes para que el European Tour luchara en su favor, y finalmente la PGA de América abandonó la idea.

La cuestión es que, estadísticamente hablando, un menor número de partidos beneficia a los no favoritos, y el hecho de que la Ryder Cup tenga sólo 28 puntos en juego, con menos de la mitad de ellos en partidos individuales, ha permitido a Europa competir mano a mano con una nación que ha sido superior en términos de talento a lo largo de los años.

Ahora veamos la Copa Presidentes, que comenzó con 32 puntos en juego, pasó a 34 en un momento dado, y ahora ha bajado a 30. Puede que no parezca mucho más que 28, pero cada punto cuenta en un partido reñido, y también hay otra gran diferencia: los dos primeros días hay cinco partidos por sesión, lo que significa que cada equipo sólo puede prescindir de dos jugadores en lugar de los cuatro habituales. Esto, de nuevo, beneficia al equipo estadounidense más fuerte, porque impide que el equipo internacional más débil «esconda» a dos de sus jugadores más débiles. También disminuye la estrategia, que siempre es mala, y la variabilidad, que es mala en las exhibiciones de partidos.

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Si quieres que los Internacionales sean más competitivos, esta es una forma fácil de empezar. Ni siquiera es necesario eliminar el golf de los jueves; basta con hacer que los dos primeros días sean sólo de cuatro partidos, y habrás reducido el total de partidos a 28 y habrás dado un gran paso para evitar que la profundidad de los estadounidenses abrume la competición.

(Nota: Por si sirve de algo, también deberían eliminar el golf de los jueves. Es más divertido cuando todo está amontonado muy cerca y los capitanes tienen que tomar decisiones difíciles de inmediato).

2. Pagar a los jugadores

Aunque el calendario de cuatro días mencionado anteriormente es uno de los que la Presidents Cup ha intentado -y fracasó-para distinguirse positivamente de la Ryder Cup, hay otras diferencias que son enormemente exitosas. El método del «snake draft» para determinar los emparejamientos, por ejemplo, produce un maravilloso dramatismo que es totalmente único en el deporte y un gran cambio respecto a la Ryder Cup. Permitir que los dos capitanes vayan a seis elecciones de capitán, aunque ya no se diferencia de la Ryder Cup, también fue un movimiento fuerte. He aquí una idea para otra:

Al plantear la idea de un incentivo financiero para jugar en el evento, no lo estamos viendo como una forma de persuasión para mantener a los jugadores fieles al ; pagar a alguien como Cameron Smith 500.000 dólares por una aparición en la President Cup no iba a evitar que saltara al LIV Golf. Sin embargo, es prácticamente criminal desde el punto de vista empresarial que estos eventos por equipos, que se sostienen sobre los hombros de los jugadores, ¡no ofrezcan a esos jugadores ningún beneficio! Un estipendio y una donación a la caridad no son suficientes; estos tipos deberían estar ganando millones.

Si la Presidents Cup quiere crecer en estatura, al menos entre los jugadores, pagarles una parte justa de los beneficios sería una gran manera de distinguirla de la Ryder Cup. No está claro a cuánto ascendería una parte justa -seguramente es menos de lo que la PGA de América y el DP World Tour deberían repartir en la Ryder Cup-, pero prácticamente cualquier cantidad mostraría al menos a los jugadores que se les cuida y no se les utiliza con el pretexto de que simplemente deberían estar orgullosos de jugar para su país/zona geográfica. Si se piensa en ello, realmente no es tan diferente a que la NCAA no pague a sus propios atletas generadores de ingresos. Así que, ¿por qué no dar un paso audaz y liderar el camino?

3. Dar a cada equipo el control total de su propio destino

Aquí estaba Ernie Els, el mejor capitán de la historia del equipo internacional, tras su casi derrota en Melbourne en 2019:

«Sé que es un evento sancionado por el PGA Tour, pero para poder hacer realmente lo que tienes que hacer, necesitas ser casi un aparte… necesitas estar lejos del PGA Tour. Me encantan estos chicos, trabajan para el tour y todo eso, pero hacer nuestras propias reglas, tener nuestras propias opciones, hacer nuestras propias cosas, es difícil de explicar. Pero tenemos que estar separados. Es un proceso muy, muy largo. No creo que ocurra muy pronto… la Ryder Cup funciona porque los europeos hacen lo suyo, y los EE.UU. lo suyo… estamos intentando hacerlo bajo un mismo paraguas, así que bajo la oficina del tour, bajo su techo, ya sabes, y hay muchas cosas que chocan».

Es poco probable que los responsables del PGA Tour vayan a dar licencia libre a cualquier otra persona para dirigir el evento, ni deberían hacerlo. (La autonomía total podría llevar a un escenario de pesadilla en el que la lista internacional esté llena de golfistas LIV, por ejemplo). Dicho esto, tiene que haber una solución de compromiso que permita al equipo internacional cierto grado de independencia estratégica. Ahora que hay tipos como Els e Immelman que se toman muy en serio sus funciones de liderazgo -en contraposición al enfoque ceremonial más relajado de anteriores capitanes de tres años como Gary Player, Greg Norman y Nick Price-, hay que fomentar eso lo máximo posible. No es que sea sencillo, por supuesto.

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«Hemos tenido conversaciones», dijo Immelman a Golf Digest. «Aunque suena bien, no es tan fácil como eso… No creo que la gente se dé cuenta de todo el trabajo que se hace para que los eventos del PGA Tour se desarrollen sin problemas».

Sencillo o no, uno de los mayores retos en la Presidents Cup es fomentar la identidad de equipo de los internacionales. Es difícil conseguir que los jugadores sientan orgullo de equipo cuando éste se define de forma tan amplia, y mucho menos crear una base de aficionados que simplemente no existe y esperar que se aglutine en torno a un equipo que se define como «todo el mundo excepto Estados Unidos y Europa.» (A pesar de los esfuerzos de los «Fantásticos» vestidos de verde y amarillo, un grupo que ha viajado para animar a los internacionales en varios de los partidos). Se trata de un reto enorme, y el tour y visionarios como Els han dado pasos importantes, como diseñar su propio logo en 2019 y reunir a los jugadores lo máximo posible antes de la semana de competición. Es una cuesta arriba, pero una forma rápida de acelerarla es dejar que los internacionales allanen su propio camino en la medida de lo posible. No sólo es bueno para ellos, sino también para el evento.

4. Dejar que el equipo local controle el recorrido

Uno de los elementos críticos que Tony Jacklin utilizó en la década de 1980 para impulsar el movimiento europeo de la Ryder Cup fue manipular creativa y estratégicamente sus campos en beneficio de su equipo. Los estadounidenses se dieron cuenta de ello, y ahora es uno de los elementos básicos de la Ryder Cup, que se ha intensificado hasta el extremo gracias a la introducción de analistas estadísticos que convierten la alteración de los campos en una ciencia. Estas pequeñas ventajas se acumulan y, una vez más, los menos favorecidos las necesitan para competir.

En 2019, K.J. Choi, un capitán asistente de los internacionales, se acercó al superintendente de Royal Melbourne y le animó a acelerar los greens. Fue (educadamente) despedido; esa autoridad pertenece al PGA Tour. Pero si se hubiera salido con la suya, y Els tuviera más control sobre el campo, es muy fácil ver a los internacionales ganando 16-14 en lugar de perder por ese resultado. Que, al final, es lo que se necesita, porque las victorias de los Internacionales traerán paridad, y la paridad hará que todo esto sea más atractivo.

(Y sí, dar a Estados Unidos este mismo poder probablemente conducirá a reventones en suelo americano, pero ese barco ya ha zarpado).

5. Seguir invirtiendo en el golf mundial

En última instancia, para que la Presidents Cup funcione, todos estos ajustes tendrán que producirse mientras el talento del lado internacional sigue mejorando. Cuanto mejores sean los jugadores internacionales, mejor y más competitiva será la Presidents Cup. El éxito del PGA Tour en este campo, en América Latina y Asia en particular, se puede medir por la composición de los equipos internacionales de la Presidents Cup, que ahora tienen más variedad global que nunca. Si la LIV Golf perjudica este proceso obligando al tour a desviar parte de ese dinero a sus mejores jugadores y alejarlo del desarrollo global para alejar la amenaza, será una pena. La Presidents Cup brillará cuando el resto del mundo mejore en el golf, pero primero tenemos que darles una oportunidad.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.