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Con LIV Golf, no se trata sólo de dinero, aunque se trate sobre todo de dinero

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Sergio García no puede esperar a dejar el PGA Tour. Lo dejó claro el pasado jueves después de que un oficial de reglas en el Wells Fargo Championship le dijera -incorrectamente, al parecer- que había tardado más de tres minutos en encontrar su bola y que, por tanto, sería penalizado. García ha estado vinculado durante mucho tiempo a LIV Golf Investments, la empresa emergente respaldada por Arabia Saudí y dirigida por Greg Norman que espera aflojar el control del PGA Tour sobre el golf profesional de élite, pero cualquier misterio sobre si realmente daría el salto se evaporó gracias a ese micrófono caliente en el lado izquierdo del hoyo 10 del TPC Potomac.

El martes, el PGA Tour anunció que denegaba todas las solicitudes de liberación de eventos conflictivos de los jugadores que querían competir en el primer evento de la serie Invitational de la LIV, fuera de Londres del 9 al 11 de junio. Sin duda, García estaba entre los interesados que esperaban la decisión de Ponte Vedra. (El campo completo para ese evento, dice una fuente a Golf Digest, se dará a conocer la próxima semana, al igual que los planes de transmisión/streaming). Su rabieta en la Wells Fargo, sin embargo, sugiere que jugará pase lo que pase. En sus propias palabras: «Sólo un par de semanas más hasta que no tenga que lidiar con vosotros».

El deseo de García de abandonar el circuito en el que ha ganado más de 54 millones de dólares no tiene nada que ver con la decisión de perder una bola. Los eventos de LIV se regirán ostensiblemente por las mismas Reglas de Golf que cualquier otro torneo profesional de golf, ninguna de las cuales permite a un jugador un tiempo ilimitado para buscar su bola. ¿Por qué, entonces, un jugador destinado al Salón de la Fama y leyenda de la Ryder Cup pondría en peligro su reputación y una futura capitanía europea?

Todo comienza, por supuesto, con el dinero. García ya tiene toneladas de dinero; eso no significa que él, y todos los demás que están considerando estas ofertas, no quieran más. Al principio, LIV ofrecía a los jugadores millones para que se inscribieran en varios eventos a la vez. Después de que casi todos los mejores jugadores menores de 40 años prometieran su lealtad al PGA Tour, LIV suavizó su petición. Ya no buscaban compromisos para múltiples eventos, ahora ofrecían oportunidades para jugar en eventos puntuales a lo largo del año, cada uno de los cuales ofrecía simplemente más dinero que cualquier evento del PGA Tour. El ganador del evento Centurion, con 48 jugadores y 54 hoyos, se llevará 4 millones de dólares por su esfuerzo -más de los 3,6 millones que ganó Cameron Smith por ganar el Players Championship, la oferta más rica del circuito- y el último clasificado ganará 120.000 dólares aunque haga tres 83s. Y eso es además de los honorarios por aparición -que no son habituales en el PGA Tour- que pueda recibir un jugador de renombre.

También está la cuestión de los «derechos de los medios de comunicación», que ha sido una de las principales quejas de Phil Mickelson con el PGA Tour. Cree que los jugadores deberían ser dueños de sus propios momentos destacados, una distinción cada vez más importante en la era de la NFT. No está claro cuál sería la posición de la LIV sobre los derechos de los medios de comunicación, pero dado que Mickelson ayudó a dar forma a la liga, hay que pensar que es más favorable a los jugadores que la del PGA Tour. No es casualidad que el PGA Tour haya respondido con un programa propio de NFT.

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Así pues, el dinero es la razón más sencilla, pero si sólo se tratara de dinero, los más jóvenes también se irían, y no hemos visto que eso ocurra. Por lo menos, todavía no. Porque ese dinero conlleva un grave riesgo para la reputación; basta con preguntar a Phil Mickelson. Varios jugadores del circuito sub-40 han dicho a Golf Digest que no están dispuestos a poner en peligro su futura relación con el PGA Tour o con los patrocinadores corporativos y que prefieren esperar a ver las consecuencias de los primeros compromisos antes de hacer cualquier movimiento. Es una decisión calculada. Por otro lado, García, Mickelson, Lee Westwood, Richard Bland y el resto de los que buscan la liberación han decidido que cualquier dificultad de relaciones públicas vale la pena por el dinero.

Hay dos temas comunes entre los nombres vinculados a la LIV: la edad y la nacionalidad. La mayoría tienen más de 40 años y luchan contra una batalla cada vez más ardua para seguir siendo relevantes en una época cada vez más dominada por los veinteañeros. García todavía puede estar con los jóvenes, pero ya no es un jugador del top-10 mundial y no tiene un top-20 en un major desde que ganó el Masters de 2017. Mickelson está en un barco similar; su semana milagrosa en Kiawah parece cada vez más absurda en retrospectiva mientras sigue cayendo en el Ranking Mundial. Westwood también. Estos son hombres que saben que sus mejores días de golf han quedado atrás, y ahora se les ofrece más dinero que nunca para jugar en torneos de golf donde su puntuación no importa realmente. Imagínese que una organización de la NBA ofrezca a un jugador que ya no está en su mejor momento un contrato máximo en el ocaso de su carrera. No importa la fuente, es una oferta difícil de rechazar.

Dejando a un lado a Mickelson, los principales nombres vinculados a la LIV no son americanos. No es casualidad. Hace tiempo que los internacionales del PGA Tour sienten que el golf mundial está demasiado centrado en Estados Unidos, que el PGA Tour tiene demasiado poder. Hay un gran atractivo en una entidad que promete un calendario verdaderamente global y limitado que permitiría a estos chicos más flexibilidad para pasar más tiempo con sus familias fuera de Estados Unidos. Y los europeos ya están familiarizados con la implicación saudí en el deporte; las recientes inversiones de la nación en el deporte han hecho que patrocine una carrera de Fórmula 1, compre un equipo de la Premier League inglesa y organice torneos de tenis, combates de boxeo y eventos de lucha libre. Puede que no estén de acuerdo con todo lo que hace el gobierno saudí -nos gustaría pensar que no-, pero han visto a muchos atletas de alto nivel competir en eventos en Arabia Saudí o patrocinados por este país. Y muchos de ellos ya han jugado en Arabia Saudí, cuando el European Tour sancionó el Saudi International. Ya han arrancado esa tirita. En sus mentes: Si estaba bien entonces, ¿por qué no ahora?

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Por supuesto, la LIV no tiene ningún atractivo sin el dinero, y esa es la principal razón por la que los chicos están dispuestos a dar el salto. Pero no es la única razón. Puedes seguir pensando que son unos vendidos sin carácter; estás en tu derecho. Lo único que esperamos es que ahora sepas más sobre por qué los hombres con una vida tan increíble están tan dispuestos a cambiar.

-Max Homa siempre es un ganador popular, y las redes sociales celebraron su victoria en el Wells Fargo como si fuera un major. El jugador de 31 años tiene cuatro victorias desde mayo de 2019 y una oportunidad legítima de formar parte del equipo de la Presidents Cup de este año, que se enfrentará a los internacionales en Quail Hollow, donde Homa ganó su primer evento. Atrás quedaron los días en los que era conocido principalmente como el chico de Twitter.

-El AT&T Byron Nelson de esta semana en el TPC Craig Ranch ha atraído a un grupo inusualmente fuerte, con siete de los 15 mejores jugadores en la semana anterior al Campeonato de la PGA en Southern Hills. Scottie Scheffler hará su primera salida individual desde su victoria en el Masters -jugó el Zurich Classic con Ryan Palmer la semana después de Augusta- y el residente de Dallas lo hará cerca de casa.

-El director general de la PGA de América, Seth Waugh, reconoció que había hablado con Mickelson en múltiples ocasiones sobre un posible regreso a la competición en Southern Hills la próxima semana. Lefty, que defendería su título en el segundo major del año, no ha jugado en el PGA Tour desde enero. Permaneció en la lista oficial de participantes de la PGA de América publicada el lunes. También lo hizo Tiger Woods. Ambos hombres aún podrían retirarse, pero todo apunta a que ambos estarán presentes en Tulsa.

-Thorbjorn Olesen ganó el Betfred British Masters de la manera más dramática posible, embocando un putt de 30 pies para eagle en el 17 y un birdie de 36 pies en el 18 para una victoria de un solo golpe. Se trata de un gran regreso para el danés, que fue detenido en agosto por una supuesta agresión sexual a una mujer en un avión. Fue absuelto de todos los cargos en diciembre.

-El DP World Tour se dirige a Bélgica esta semana para disputar el Soudal Open, un evento con una bolsa de unos 2 millones de dólares. El circuito del viejo mundo se encuentra en la poco envidiable posición de tener poca influencia en la batalla entre el LIV Golf y el PGA Tour. Según varios informes, docenas de jugadores del DP World Tour han solicitado una liberación para jugar en el primer evento de la LIV, persiguiendo un pago mucho mayor del que podrían ganar en su propio circuito.

-Brent Grant ganó el Simmons Bank Open para la Snedeker Foundation en el Korn Ferry Tour y enseguida rompió a llorar. Las victorias en el KFT casi siempre conducen a una tarjeta del PGA Tour, por lo que es un escenario para ver cómo cambian las vidas en tiempo real.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.