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Como «hijastros» del golf adaptado, los parapléjicos piden más respeto y reconocimiento

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PINEHURST, N.C. – Lo han escuchado más veces de las que les gustaría admitir. «¡Salga del green con su carrito!» Esa es la realidad de los parapléjicos que juegan al golf y necesitan un vehículo modificado para disfrutar del juego. Para poder jugar al putt, tienen que entrar en el green, y para la mayoría de los golfistas, eso podría ser el no-no de la etiqueta. Los golfistas sentados le dirán que a veces se asustan ante la vista.

«Definitivamente hace falta algo de educación», dice Randy Shack.

Shack, de 38 años, es un hombre formidable, incluso sentado en su carro SoloRider después de su ronda en el Open Adaptado de Estados Unidos en el Pinehurst Resort. Tiene los hombros anchos y una barba negra muy larga con algunos mechones grises. Pero tiene un aire amable que te dice que no se va a enfadar demasiado por un comentario ignorante de un espectador que no lo sabe.

Shack, de Sulphur Springs (Texas), va a cumplir su octavo año jugando al golf sentado después de sufrir una lesión medular cuando un artefacto explosivo improvisado hizo estallar su vehículo militar en Irak en 2006. A través del programa PGA Hope, retomó el golf. «Sin él, no habría salido mucho de casa. Todavía estaría en casa bebiendo», dice Shack. «Llevo tres años sobrio y no he dejado de jugar».

Shack es uno de los siete jugadores sentados que compiten en el Open Adaptado esta semana en Pinehurst nº 6. Tienen un par de versiones de carros en los que conducen hacia delante y el asiento gira hacia un lado cuando se alinean para dar un golpe. Y en cuanto a la conducción en los greens: SoloRider, la empresa que fabrica la mayoría de los carros adaptables, dijo que el PSI de los neumáticos de un carro no es mayor que el de la huella de una persona. Eso ha sido evidente en Pinehurst esta semana, sin huellas visibles en las superficies de putting.

Los jugadores sentados son un pequeño grupo que parece estar creciendo. Hace unos años, era habitual que sólo aparecieran unos cuatro jugadores en un evento nacional. Ahora, dice otro jugador sentado, Larry Celano, podría haber 40.

«Por eso estamos aquí», afirma Celano, de 63 años y residente en Chandler (Arizona). «Estamos aquí para hacer crecer el juego. Necesitamos ver a los chicos en silla de ruedas. Necesitábamos que la USGA nos respaldara, y lo hicieron».

Dijo que se emocionó hasta las lágrimas en una cena esta semana para agradecer personalmente a John Bodenhamer, jefe de campeonatos de la USGA, la oportunidad de jugar en el Open inaugural.

Celano tiene una lesión en la médula espinal que sufrió tras recibir un disparo durante la invasión estadounidense de Panamá en 1989. Compite regularmente como golfista sentado en la Asociación de Golfistas Veteranos y representa a su grupo en la junta de la Alianza de Golf Adaptado de Estados Unidos (USAGA). Es lo que podría llamarse un «cable vivo», moviéndose con rápida energía y charlando consigo mismo y con los demás durante toda la ronda. En su último hoyo del lunes, Celano se dirigía a la calle cuando rápidamente dio la vuelta a su carro para saludar a un joven espectador sentado en una silla de ruedas. «¿Vas a jugar al golf?», le preguntó. El chico asintió, y Celano le entregó una pelota de golf de recuerdo con su logotipo personal.

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Celano es muy autocrítico. Cuando se le pregunta por el grado de sensibilidad que tiene en la mitad inferior de su cuerpo, dice que tiene algo de sensibilidad en la parte superior de las piernas, lo que le permite «levantarse» un poco cuando hace el swing, pero que no tiene músculos en el trasero ni en los isquiotibiales. «La Administración de Veteranos me paga por la falta de uso de mi trasero», dice.

No es de extrañar que Celano se pronuncie sobre todos los aspectos del golf adaptado. En 2008, él y otros jugadores sentados demandaron con éxito a la cadena hotelera Marriott para que proporcionara carros a los jugadores sentados en sus instalaciones. Además, dice que los jugadores sentados han sido los «hijastros» de la comunidad adaptada. Al principio, dice, los organizadores de la adaptación no sabían qué hacer con los que llevaban carritos. Necesitaban más consideraciones que la mayoría y uno de los mayores errores fue obligar a los golfistas sentados a jugar desde los mismos tees que las demás divisiones. El problema es que los parapléjicos no pueden «cargar» las piernas mientras hacen el swing, por lo que su potencia se ve muy reducida. Mientras que Shack es uno de los mayores pegadores al lanzar drives a 200 yardas, Celano golpea su driver a unas 170. Su distancia con el hierro 9 es de 90 yardas.

La USAGA ha hecho mucho para mover las concesiones en una dirección positiva. En el Abierto Adaptado de Estados Unidos, los tees para los hombres sentados están fijados en 5.100 yardas. Para las mujeres, son 4.700. Deberíamos decir que para los un mujer: Annie Hayes, de Lee, Massachusetts. Esta mujer de 59 años, que quedó paralizada de cintura para abajo en un accidente de bicicleta de montaña, se sintió algo decepcionada al comprobar que era la única jugadora femenina, aunque no le sorprendió; nunca ha jugado con otra mujer en su circunstancia.

«No sabía si sería lo suficientemente buena», dijo Hayes, que juega varias veces a la semana en su club de origen, el Berkshire Hills Country Club. «Pero pensé que quería que la discapacidad estuviera representada, porque es importante que otras personas vengan aquí».

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Hayes abrió el torneo con una puntuación de 95 el lunes y se lamentó de los golpes que perdió por culpa de los búnkers. La USGA ha dado a los jugadores sentados un par de opciones: Pueden conducir hacia la arena y dar un golpe o aliviarse desde el búnker hacia la hierba, pero aceptar una penalización de un golpe. Hayes intentó un golpe desde la arena en su primer hoyo y no pudo salir, y calculó que perdió siete golpes en total durante su ronda por culpa de los búnkers. Cuando juega en casa, no tiene que aceptar golpes de penalización para aliviarse.

«A partir de ahora voy a añadir un golpe [at home],» dijo Hayes, «porque tengo que hacerlo aquí. Tengo que encontrar un lugar para trabajar en él».

Hay otras formas en que los carros pueden volverse problemáticos. En la segunda ronda del martes en Pinehurst, el vehículo de Shack simplemente dejó de funcionar en su noveno hoyo. Hubo una lucha para conseguir un sustituto, y entonces el director general de SoloRider, Deryck Jernigan, mientras intentaba devorar un almuerzo rápido, recibió otra llamada de emergencia porque el asiento del sustituto de Shack estaba unos centímetros más alto de lo normal. Imagina que de repente te piden que hagas equilibrio sobre 2×4 en medio de tu ronda.

Estos son los retos a los que se enfrentan los jugadores sentados, así que probablemente todos deberíamos respirar hondo y relajarnos cuando la pantalla de yardas de nuestro carro no funciona o los frenos están un poco pegajosos. Los jugadores adaptados te dirán que esos son problemas «normales», después de todo.

Lee y Moore lideran sus divisiones

Simon Lee, un surcoreano que se encuentra en el espectro del autismo y que ha jugado al golf profesional en su país de origen, hizo el martes su segundo golpe consecutivo de 71 golpes bajo par para situarse con dos golpes bajo 142 y mantener una ventaja de dos golpes en la clasificación general masculina del Abierto Adaptado de Estados Unidos. En segundo lugar se encuentra el sueco Felix Norman, que padece una discapacidad intelectual y que logró el mejor resultado del torneo con 69 golpes en la segunda ronda.

En la categoría femenina, Kim Moore, una amputada de una sola pierna de Portage, Michigan, hizo 80 golpes en la segunda ronda y se quedó sola en el primer puesto con 12 golpes, cuatro por delante de Ryanne Jackson (con discapacidad intelectual), que también hizo 80 golpes.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.