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Collin Morikawa y Jon Rahm encabezan los octavos de final del WGC-Dell Technologies Match Play

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AUSTIN, Texas – Jon Rahm perdió su partido y aun así llegó al fin de semana. Scottie Scheffler sólo necesitó 14 hoyos para ganar su partido contra Matt Fitzpatrick, y luego seis más para vencerlo en un desempate.


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El tercer día completo de acción interminable en el WGC-Dell Technologies Match Play finalmente terminó el viernes cuando Collin Morikawa condujo al green en un par 4, éste no tan dramático como su tiro que ganó el Campeonato de la PGA pero aún así efectivo para pasar el juego de grupo.

Quedan dieciséis jugadores para la fase eliminatoria que comienza el sábado por la mañana, todos ellos sabiendo que tres días de partidos tensos no significan nada de cara al futuro.

«Ahora es real», dijo Abraham Ancer después de apretar a Webb Simpson. «Ahora es seguro que no avanzas si no ganas».

Rahm se dio ese lujo al ganar sus dos primeros partidos. Se descuidó en los últimos nueve al perder con Patrick Reed, que jugó su mejor golf cuando ya estaba eliminado. Pero el jugador número 1 del mundo evitó un desempate en su grupo cuando Cameron Young también perdió.

Seamus Power también perdió su partido, pero para entonces ya tenía asegurada la victoria en su grupo. El irlandés obtuvo otra recompensa: Al llegar a la cuarta ronda, Power se asegura permanecer entre los 50 primeros y entrar en el Torneo de Maestros.

Cuatro de los grupos se decidieron en hoyos extra.

No hay desempates, y tres jugadores que ganaron su partido tuvieron que volver al primer tee para la muerte súbita contra el jugador al que acababan de vencer.

Scheffler fue el que lo tuvo más difícil. Takumi Kanaya se sintió el más afortunado.

Scheffler tenía que vencer a Fitzpatrick para tener alguna posibilidad, y eso fue lo más fácil en una victoria por 5 a 4. Tuvieron que esperar más de dos horas para que todos los partidos salieran antes de que comenzara su desempate. Igualaron birdies en el nº 1, pares en los tres siguientes hoyos y birdies en el quinto. Scheffler ganó finalmente en el par 5 del sexto cuando embocó un putt de 6 pies después de que Fitzpatrick fallara desde unos 15 pies.

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«Conocía las reglas», dijo Scheffler al referirse a los hoyos extra tras vencer a Fitzpatrick en el partido.

«No sabía que había que esperar tanto tiempo para volver al desempate. Me sorprendió un poco. Me hubiera gustado seguir jugando como lo estaba haciendo al principio, y Matt hizo un muy buen trabajo de reagrupación, y salió y jugó un muy buen golf en el playoff.»

Su recompensa es un partido contra Billy Horschel, que venció a Scheffler en el partido por el campeonato el año pasado.

Rahm se enfrenta a Brooks Koepka, que evitó por poco el desempate. Koepka estaba empatado con Shane Lowry en el 18 cuando golpeó un lanzamiento de 45 yardas desde la tierra compactada bien a la izquierda del green del 18 a 8 pies e hizo el putt de birdie para una victoria de 1-up.

Kanaya estaba en la misma situación que Scheffler. Tenía que vencer a Lucas Herbert, de Australia, y terminó el partido en 14 hoyos.

En el primer hoyo del desempate, Kanaya se encontró con un búnker en la calle y sólo pudo avanzar hasta unos 90 metros antes del hoyo – Herbert, con un buen drive, se quedó fuera con su segundo golpe. Kanaya aprovechó la pendiente de forma experta para realizar un tiro a 2 pies, y Herbert hizo un triplete desde 18 pies por encima del hoyo para perder el partido.

Kanaya es el número 56, el cabeza de serie más bajo que sigue jugando, pero no por mucho. Y teniendo en cuenta que irá al Masters en dos semanas, no es la mayor sorpresa.

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Se trata del inglés Richard Bland, que a sus 49 años es el jugador más veterano y el cabeza de serie número 54 de esta semana. Bland comenzó su debut en el Match Play reduciendo a la mitad su partido con Bryson DeChambeau. El viernes, venció a Lee Westwood para ganar el grupo.

Bland se convirtió el año pasado en el ganador más veterano de la historia del Tour. Con una victoria más en el partido, podría dirigirse a su primer Masters.

«Es sólo mi tiempo. Eso es todo lo que puedo decir», dijo Bland. «Pero voy a disfrutarlo mientras dure».

Will Zalatoris, conocido por su juego con los hierros, eliminó a Viktor Hovland con su putter. Zalatoris embocó putts de 12 pies en los hoyos 16 y 18, el último de los cuales le dio la victoria por 1 arriba para empatar al noruego en el juego de grupo.

En el desempate, Zalatoris hizo un birdie de 10 pies en el nº 1 -Hovland hizo el suyo desde 6 pies- y otro de 10 pies en el nº 2 para avanzar.

Dustin Johnson, Kevin Kisner y Tyrrell Hatton fueron algunos de los cinco jugadores que ganaron todos sus partidos. Kisner, que ha ganado y ha sido subcampeón en el Match Play, pareció más duro que nunca al derribar a Justin Thomas. Kisner estaba 6 bajo en seis hoyos y tiró 28 en los primeros nueve para construir una ventaja de 5 arriba. Lo cerró en el hoyo 15.

«Tenía que ser un 10», dijo Kisner cuando se le pidió que calificara su actuación.

Pasó a enfrentarse a Adam Scott, que no tuvo problemas para vencer a Jordan Spieth y avanzar al fin de semana por primera vez desde 2005. Su historial no es tan malo como parece.

«Es difícil llegar cuando no juego en el evento», dijo Scott con una sonrisa. No ha estado en el Match Play desde 2016.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour