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Campeonato de la PGA 2022: Al ver a Matt Fitzpatrick en liza, era primero un amigo y después un escritor de golf

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TULSA – Saquemos esto de la manga: No soy imparcial cuando se trata de Matt Fitzpatrick. No puedo serlo. Lo sé, lo sé: No se puede animar en el palco de prensa. No me importa. Es uno de mis mejores amigos. Eso está por encima de cualquier responsabilidad profesional. Llámame fanboy, llámame lo que quieras. Pero ese es mi hombre.

Matt y yo coincidimos durante los 10 minutos que estuvo en Northwestern, y desde entonces somos muy amigos. Conozco a su familia. Él conoce a la mía. Conozco a sus amigos de Sheffield. Él conoce a los míos de Los Ángeles. La gente suele preguntarme quiénes son mis favoritos de la gira. Para mí, es Fitz, y luego todos los demás. Estará en mi boda. Estaría en mi despedida de soltero si no se tomara su trabajo tan jodidamente en serio. Pero esa es otra historia.

Ahora tienes una idea de por qué estas últimas 24 horas en el Campeonato de la PGA han sido un torbellino de emociones para mí. El sábado por la tarde, Matt hizo un birdie en el 17 y el 18 para conseguir un 67 muy Fitzy. Matt tiene la extraña costumbre de jugar su mejor golf en días en los que uno preferiría estar en cualquier lugar menos en un campo de golf. El sábado en Southern Hills se ajustaba a esa situación: campo crujiente, temperaturas de unos 60 grados, lluvia torrencial y vientos racheados. Después de un comienzo de bogey-bogey, de alguna manera encontró seis birdies en sus últimos 16 hoyos mientras sus competidores buscaban los pares. Así, por primera vez, estaba en el grupo final de un campeonato importante. Y, siendo el golf, ocurrió en el único major en el que siempre había dicho que no tenía ninguna posibilidad: el USPGA. (Así es como lo llaman los británicos.) Las sedes del Campeonato de la PGA suelen ser largas y jugosas, con un rough que llega hasta los tobillos y greens blandos. Un campo de batalla. Las cinco primeras salidas de Matt en la PGA dieron lugar a tres cortes perdidos, un T-41 y un T-49. Cuando llegó a Southern Hills este año, pensó que le esperaba más de lo mismo.

«Mi padre me llamó y me preguntó cómo estaba el campo», dijo Fitzy el viernes, «y no quiero ofender a la PGA, pero me dije, Es el típico PGA, es largo y duro, y no es lo que más me gusta»..» Luego abrió con 68-69 y, qué se sabeEl campo comenzó a crecer en él … hasta el sábado por la mañana. La lluvia caída durante la noche había ablandado el campo considerablemente. Le envié un mensaje de texto con algo parecido a: Se está jugando más como un PGA ahora – húmedo, bestial.

«Bueno, eso es todo», respondió. «Han sido 36 hoyos divertidos. Aquí viene un T-30». El humor británico. Es un gusto adquirido. Siete horas después, se había ganado la última salida del domingo.

Inicialmente habíamos planeado cenar el viernes, pero él terminó su trabajo (jugar al golf) antes de que yo terminara el mío (escribir sobre la gente que juega al golf) y decidimos pasarlo al sábado. Pero lo habíamos acordado antes de esa floritura final, antes de que él tuviera una oportunidad legítima de ganar. Quería preguntarle a bocajarro si seguíamos adelante, pero no quería sembrar en su cabeza la idea de que podíamos estar fuera. Soy un loco del golf, y la oportunidad de cenar con uno de mis mejores amigos la noche antes de que él persiguiera un campeonato importante… ¿Hay algo mejor? Le pregunté si a las 7:30 funcionaba. Me dijo que sí. Llegué en Uber, con 15 minutos de retraso. Culpa de los problemas de suministro del mercado de viajes compartidos de Tulsa.

Mi misión autoasignada era mantenerlo lo más suelto posible. No es que necesitara ayuda: a pesar de los esfuerzos de la televisión por presentarlo como un advenedizo exagerado, Fitz ha ganado grandes torneos en todo el mundo. No estaba nervioso. Pero quería sentir que estaba ayudando. Demándame.

Su chef de la semana nos cocinó pollo y algo más que estaba demasiado nervioso para preguntar. La sustancia misteriosa estaba deliciosa, al igual que el pollo. Fitzy, Thomas Pieters y yo estuvimos charlando durante una hora y media, con el partido Heat-Celtics de fondo. Pieters es un gran aficionado al baloncesto. Fitz sólo quería entretenerse porque quería quedarse despierto un poco más tarde de lo normal dada su hora de salida a las 13:35, y no quería quedarse mirando su teléfono toda la noche. No hablamos de la próxima ronda ni una sola vez hasta que Pieters se acostó temprano para dormir un poco antes de despertarse a las 5 de la mañana (esta semana terminó en el T-71). Entonces, animado por unas cuantas cervezas, no pude evitarlo. ¿Cuál crees que será la puntuación ganadora? Propuse un ocho bajo, estaba muy equivocado, pero él quería comprobar la previsión del viento antes de hacer una conjetura.

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«Se supone que va a estar más calmado que hoy», dijo sin más. No sabía si eso era una buena o mala noticia, así que le pregunté. «Oh, espero que esté bombeando. Espero que sea absolutamente horrible ahí fuera». Imagina que miras la previsión de viento para tu hora de salida y quieres que haya más viento.

Después de que el partido de baloncesto fuera definitivo, me dirigí a casa y me permití fantasear con beber tequila en el Wanamaker. Había una sensación kármica en todo ello. Los dioses del golf le debían una a Fitzy después de su brutal final en la Copa Ryder el pasado septiembre -se cebó con un approach en el agua en el 18 en Whistling Straits, en el último partido del domingo, con Rory McIlroy y Padraig Harrington a su lado, para convertirse en el primer jugador desde los años 50 en jugar dos Copas Ryder y tener cero puntos- y, perdón por el tópico tendencioso, pero nadie se lo merece más que Fitz. Bueno, quizá su caddie, Billy Foster, que lleva casi 40 años en esto. Billy ha trabajado a tiempo completo para Seve Ballesteros, Thomas Bjorn, Darren Clarke y Lee Westwood. Ha trabajado en eventos para Tiger Woods y Sergio García. Y, sin embargo, nunca ha estado en la bolsa para la victoria de un campeonato importante. Y no va a seguir haciéndolo durante mucho tiempo.

Volviendo a Matt. Él es, simplemente, el trabajador más duro que he encontrado. Hace gimnasia básicamente todos los días. Bebe tal vez tres veces al año. La forma en que juega al golf es difícil de describir, pero lo intentaré. Es como si se jugara su última comida cada vez que sale al campo. Sabe que no es el más dotado por naturaleza, así que es implacable en su búsqueda de cualquier ventaja infinitesimal, y no le importa lo que parezca. Patea con el palo de la bandera siempre. Pone los chips con la mano cruzada. La DGAF se extiende a su vida personal: quería arreglarse los dientes, así que se puso ortodoncia siendo multimillonario a los 27 años.

Su asombrosa disciplina es una de las razones por las que es un multimillonario de 27 años. Matt ha documentado cada uno de sus golpes desde que tenía 15 años. Por ejemplo: digamos que está a 165 yardas y golpea un hierro 8. Pero quiere que caiga a 161, 8 yardas a la izquierda de la bandera. Si le pega 165 y cae en el hoyo, lo dejará y anotará el tiro como un fallo de cuatro yardas en la distancia y un fallo de ocho yardas en su línea. Esto le proporciona datos mucho más precisos que los disponibles en el PGA Tour, ya que está midiendo su tiro con respecto a su objetivo, no con respecto a la posición del hoyo. Después de cada ronda, incluidos los pro-ams y las rondas de práctica y los golpes con sus amigos, introduce sus estadísticas sui generis en un programa informático diseñado por el ex Ryder Cupper Edoardo Molinari. Ahora cuenta con una base de datos de miles y miles de golpes que le ayudan a entender sus patrones y tendencias, y la utiliza para informar sobre su práctica y estrategia en el campo. Descansa tranquilo por la noche sabiendo que ha hecho todo lo posible para exprimir hasta el último logro de su cuerpo. Es algo hermoso.

«Billy Foster le llama el hijo predilecto de Bernhard Langer», dice el entrenador de Fitzy, Mike Walker. «Absolutamente ninguna piedra sin remover. E incluso cuando crees que ha encontrado todas las piedras, busca otra. Es admirable. A veces sientes que es demasiado, pero al mismo tiempo te quitas el sombrero ante él. Prefieres que sea así y no lo contrario. He aprendido de él. La forma en que hace sus cosas, sus estadísticas, sus hojas de cálculo. Es increíble».

El primer signo de angustia del domingo llegó en el primer hoyo. Conozco el juego de Fitzy mejor que cualquiera que no esté relacionado con él o que no esté en su nómina. Cuando estoy en un evento en el que juega, siempre me despego para observarlo todo lo que puedo. Su fallo en estos días es un tirón plano. No es un gran fallo -los bloqueos con efecto aterrizan suavemente, pero los tiros planos llegan al suelo corriendo- y ocurrió en su primer swing. A la izquierda, rápidamente, hacia los árboles. Entonces: un lie volador, un chip indiferente y un bogey. El tono estaba establecido. Estaba molesto con el comienzo, y la transmisión no ayudó. Los locutores pensaron que el calentamiento de Matt fue demasiado rápido. «Fuego rápido» es como lo describieron. Claramente nunca lo habían visto golpear pelotas antes. Siempre es así. Siguieron insistiendo en la narrativa de «demasiado rápido» durante los primeros hoyos, y claramente no lo habían visto jugar torneos de golf muy a menudo. Siempre es así.

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Matt no jugó bien en absoluto el domingo. Es realmente así de simple. Le costó ese tirón durante toda la ronda. Pero todos los demás que no se llaman Justin Thomas jugaron bastante mal, también, y después de que él chipped in para birdie en el 15 fue de repente sólo dos atrás con tres hoyos para jugar. Estaba muy nervioso. Era mi milésimo recordatorio de que no tengo estómago para el golf profesional.

Me sentí francamente mareado cuando, justo cuando Mito Pereira parecía estar regalando el torneo y nadie quería aceptar su regalo, Fitzy embocó su segundo golpe a 6 metros en el 16. ¿Sabéis cuando ocurre algo increíble y todos los que os rodean se convierten de repente en vuestros mejores amigos? Yo estaba allí. Cuando falló el putt, y luego golpeó el más bajo y el más tirado de los tiros bajos en el 17 para torpedear cualquier posibilidad de un rally tardío, sentí como si mi perro hubiera muerto. Incluso el par le habría traído el hardware. Uno más para el desempate. Firmó tres sobre 73 y su primer top cinco en un major. En general, una gran y exitosa semana. Ganó un montón de dinero y ascendió al número 15 del mundo. En un nivel grandioso, fue un golpe de tripa.

Toqué el hombro de Billy mientras subía la colina detrás del green del 18. Intenté decir «buen trabajo», pero me di cuenta de que sería extraño decirlo mientras lo decía, y creo que sólo conseguí un gruñido indescifrable. «Salud, Dan», dijo con una sonrisa. Le pregunté por su selección de palos en el 17, y su respuesta dejó claro que el palo no era el problema. «Se limitó a pegar esos tiros todo el día… ¡al menos el Leeds (United) ganó y se mantuvo en la Premier League!». Billy mantiene las cosas ligeras.

Después de que se envolviera en la carpa de los goleadores, Matt se dirigió a duras penas al lavado de coches de las obligaciones de los medios de comunicación. Me quedé hasta que terminó -como amigo, no como escritor- y finalmente recibí el abrazo de hermano que estaba esperando. Le dije que estaba orgulloso de él y que ésta era la primera de muchas tardes de domingo eléctricas. Me dio las gracias y me dijo que me vería en el Memorial. En realidad, no estaré allí esa semana, pero seguro que no era el momento para una conversación sobre horarios.

Mientras caminaba hacia el centro de prensa para empezar a escribir este artículo, me sentí un poco tonta por estar tan involucrada emocionalmente en un resultado que no me implicaba. Me recordé a mí mismo que nada era en realidad equivocado, que el resultado de este torneo de golf no realmente importa a mi vida. No tenía ninguna apuesta en juego. Mi sustento no depende del golf de Matt. Pero esa es una línea de pensamiento peligrosa. Si llevas ese nihilismo a su extremo lógico, te quedas con la pura apatía. En el vacío, nada de lo que ocurrió en Southern Hills el domingo -ni el colapso de Pereira, ni la montaña rusa de Rory, ni el triunfo de JT- tiene tanta importancia.

Pero la vida no ocurre en el vacío, y el golf tampoco. JT lo sabe. «Es una victoria en equipo increíble para todos nosotros», dijo con un brazo sobre el trofeo. En ese momento de puro éxtasis, de pie en la cima del mundo del golf, pensó primero en la gente que le rodeaba. Los logros suenan vacíos si no hay nadie con quien compartirlos. Escuché eso, y me sentí mejor por preocuparme tan profundamente.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.