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Cameron Smith lidera con un tiro de ventaja en el Sentry Tournament of Champions

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KAPALUA, Hawaii – KAPALUA, Hawaii – Todo lo que se necesitó fue una ronda para que el nuevo año se sintiera como el final de la temporada pasada en el PGA TOUR.


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El australiano Cameron Smith abrió el Sentry Tournament of Champions con un par de largos putts para eagle y para compensar un bogey temprano para un 8-bajo 65 y una ventaja de un golpe en Kapalua.

Durante el resto de la cálida y magnífica tarde, la atención se centró rápidamente en los dos jugadores que el golf no ha visto en bastante tiempo.

Patrick Cantlay, que compitió por última vez el domingo en la Ryder Cup, el 26 de septiembre, aprovechó los hoyos de puntuación y las suaves condiciones y empezó a hacer birdies y un eagle. Tuvo que conformarse con el par en el hoyo 18, que es un par 5, y logró un 7-bajo 66.

No está mal para su primera competición en 102 días.

Jon Rahm, que necesitaba urgentemente un descanso de unos caóticos 16 meses de majors y paternidad y COVID-19, no cometió bogeys y siguió ligeramente irritado por el par de putts para birdie que dejó cortos en los pares 5. También tenía 66.

Fueron los principales aspirantes a la FedExCup el año pasado, cuando Cantlay cerró con un magnífico hierro 6 para birdie en el último hoyo y una victoria de un golpe en el TOUR Championship, que le dio los 15 millones de dólares y, en última instancia, el jugador del año del PGA TOUR.

Se emparejarán el viernes.

«Otra vez», dijo Cantlay con una sonrisa.

Hubo mucho buen golf, y atribúyalo a un día en el paraíso que se sentía y se veía como tal. El sol era abrasador. Unas cuantas ballenas jorobadas saltaban al agua. El viento no hacía estragos. El campo de la Plantación estaba blando por la lluvia. La puntuación era simplemente ideal.

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Veintidós jugadores de los 38 ganadores del PGA TOUR superaron los 70 puntos. Justin Thomas, Patrick Reed y Lucas Glover, todos con 74, fueron los únicos jugadores por encima del par.

Pero mientras todo el mundo tenía un descanso de vacaciones -que significó más pesca que golf para Smith mientras estaba en su base de Estados Unidos en el norte de Florida- Cantlay y Rahm parecían haberse ido para siempre.

Pero no lo parecía.

«Todavía creo que estoy un poco oxidado y lo vi en mi salida», dijo Cantlay, que falló en el primer green y vio su chip correr con el grano unos 12 pies por el hoyo. «Me escapé con un par de golpes flojos y un flier en el sexto hoyo donde pude hacer un par, pero quizás no debería haberlo hecho».

Su tiro pasó muy por encima del green, a unos 40 metros. Lo cortó a 8 pies para un par improbable, tuvo un par de dos putts desde 70 pies, salvó el par desde el rough en el par 3 del octavo. Lo estaba manteniendo unido.

Y luego se puso en marcha en los últimos nueve hoyos», dijo Cantlay.

Comenzó con el hoyo 13 y un birdie, y aunque Cantlay perdió una buena oportunidad de birdie en el 18 que habría empatado con Smith en el liderato, jugó los últimos seis hoyos en 6-bajo par. El gran golpe fue un putt de 35 pies para eagle en el nº 15. El más placentero fue un pitching wedge completo sobre el barranco a un pin frontal en el pintoresco 17.

Rahm estuvo mucho más limpio, jugando sin bogeys. Consiguió tres birdies consecutivos en los primeros nueve hoyos y luego se calentó, como hizo Cantlay, en los últimos seis hoyos.

Rahm terminó con un largo birdie de dos putts en su primera ronda en 83 días.

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«Siempre puedes esperar un poco de óxido», dijo Rahm. «Me tomé tiempo libre, pero no estuve en el sofá sin hacer nada. Seguí entrenando. Seguía practicando como si todavía estuviera en la temporada. Me tomé tal vez tres semanas de descanso del golf, que eran muy necesarias. Pero aunque estaba en casa, estaba practicando.

«De nuevo, no es que me sorprenda haber jugado bien, pero es muy bueno salir y empezar el año de la manera correcta».

Incluya a Daniel Berger en esa categoría. Se unió a Cantlay y Rahm a un solo golpe del liderato.

Berger, que tuvo que reconfigurar los palos de un caddie para practicar a principios de semana cuando su bolsa de golf se retrasó dos días, también abrió con un 66.

Berger también estuvo desaparecido después de la Ryder Cup, apareciendo en las Bahamas con mucho óxido y sin falta de creencia. Practicó un poco más en la semana anterior a Kapalua, sólo para aparecer en Maui con sus palos de golf en ninguna parte.

Los tuvo dos días después -Berger tomó prestados los palos del caddie Brett Waldman, e incluso se tomó la libertad de cambiar los lies y lofts de los hierros- y no perdió el ritmo.

Su único fallo fue un largo golpe de tres putts en la ladera, pero en el grano, en el hoyo 17, aunque lo compensó con un birdie en el último. El año pasado, los jugadores podían llegar al último hoyo de 663 yardas con un hierro largo en condiciones rápidas. Berger no pudo llegar a casa con una madera 3.

No estaba menos contento y era difícil que alguien se sintiera terriblemente molesto dado el lugar. No importa que todavía no esté seguro de qué isla es Lanai y cuál es Molokai mientras mira hacia el océano.

«No soy bueno con las islas. Hay demasiadas», dice Berger. «Sé que estamos en Maui».

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Gran viajero y romántico de corazón, juego al golf desde los 10 años y escribo desde hace 6 meses como parte del equipo de la web TNG Golf