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Branden Grace gana el LIV Golf de Portland y se lleva 4,375 millones de dólares

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No fue el mejor tiro de su carrera. Tampoco fue el más significativo históricamente. Pero en lo que respecta a los dólares y centavos -el tema dominante en el zeitgeist del golf profesional moderno- fue el más rentable. Por un margen cómico.

Branden Grace embocó un chip desde muy lejos del green del hoyo 16 para conseguir un birdie que le aseguró un paseo bastante cómodo hacia un pago de 4 millones de dólares. Sus siete bajo 65 en Pumpkin Ridge le sirvieron para ganar por dos golpes a Carlos Ortiz (69), que lideraba por cinco al principio de la ronda de este evento de 54 hoyos, pero que tuvo problemas para mantener el impulso en su intento de ganar su primer evento de LIV Golf. Dustin Johnson (71), el jugador mejor clasificado del campo, compartió el liderazgo de los 54 hoyos, pero no pudo superar un mal comienzo y se conformó con un empate en el tercer puesto con Patrick Reed (67).

«Qué semana», dijo Grace tras terminar con 13 bajo par. «He jugado un golf impecable. He jugado muy bien y cuando he necesitado hacer algo especial, ha surgido. Conseguí hacerlo. Ha sido un gran día. Esto es increíble, venir aquí, el nuevo formato, este nuevo todo es increíble».

Es, de lejos, el mayor pago de la carrera de Grace; el anterior máximo para el jugador de 34 años fue de algo más de 1,1 millones de dólares, que ganó en el Nedbank Challenge en 2017. Las ganancias de la carrera de Grace en el PGA Tour son algo más de 12 millones de dólares; a través de dos eventos de la LIV, teniendo en cuenta su tercer puesto en el primer evento de la LIV y el dinero ganado en las competiciones por equipos, Grace ha ganado 6,6 millones de dólares, por no hablar del dinero garantizado que recibió por firmar su contrato.

Tiene un sólido pedigrí de jugador en todo el mundo -dos veces ganador del PGA Tour, nueve veces ganador del European Tour y tres veces miembro de la Presidents Cup- pero Grace no era uno de los principales atractivos de la LIV Golf. Y a pesar de los cientos de millones de dólares que se han gastado para atraer a jugadores de renombre del PGA Tour -Johnson, Reed, Bryson DeChambeau, Phil Mickelson, Brooks Koepka, por nombrar algunos-, cada uno de los dos primeros eventos del LIV ha sido ganado por jugadores que no se encuentran entre los 100 primeros del ranking mundial. Grace entró en la semana en el número 128. Sólo 15 de los 48 jugadores del campo superaron el par de la semana. Mickelson ocupó el 42º puesto con 10 sobre el par en la semana, su segundo resultado consecutivo con ese total.

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A pesar de las conexiones de este tour con Arabia Saudí, es otra nación de S.A. la que ha dominado los dos primeros eventos de los ocho programados en la LIV en su año inaugural. Charl Schwartzel era el número 120 del mundo cuando ganó el gran premio de 4 millones de dólares en el Centurion Golf Club el mes pasado, además de los 750.000 dólares que ganó por ser una cuarta parte del equipo de los Stingers que ganó la competición por equipos en Londres. Los Stingers terminaron en segundo lugar esta semana, lo que les valió una bonificación de 375.000 dólares para los cuatro miembros, pero a siete golpes del equipo ganador de los Aces, capitaneado por Dustin Johnson y en el que figuran sus compatriotas Reed, Talor Gooch y Pat Pérez. A principios de esta semana, Pérez, de 46 años, dijo que recibir una oferta multimillonaria del LIV en esta etapa de su carrera era como ganar la lotería. Se sentirá especialmente afortunado cuando se vaya con tres cuartos de millón de dólares después de hacer 80 golpes el sábado. Ortiz embocó un tiro de unos 20 pies en el último hoyo del día para asegurar el tercer puesto del equipo de los Fireballs, capitaneado por Sergio García.

Sin embargo, no se escribirán libros sobre el proceso de formación del equipo que condujo a la victoria de los Ases. Johnson simplemente eligió su equipo, que parece ser el modelo a seguir. El viernes, los responsables de la LIV confirmaron a Golf Digest que su Serie Invitacional terminará con el campeonato por equipos de final de temporada en Trump Doral el próximo mes de octubre. El año que viene, la organización respaldada por Arabia Saudí pasará a un calendario de «liga» de 14 eventos, con 12 capitanes establecidos que pueden reclutar sus propios equipos de la gira de 48 jugadores.

El caddie de Grace durante la semana, Cliff Botha, se anotó el trabajo de caddie suplente más lucrativo de la historia del golf. Grace tuvo al antiguo caddie de Louis Oosthuizen en la bolsa en Centurion, donde terminó tercero, pero se había comprometido a utilizar a Botha para esta semana.

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«No sé lo que me pasa, pero necesito encontrar un tipo con el que quedarme», dijo Grace a principios de semana. «Sólo estoy probando a algunos tipos».

Botha, que hace de caddie regularmente para Miguel Ángel Jiménez en el PGA Tour Champions, fue el siguiente en la línea de montaje, y asumiendo el acuerdo de pago estándar del 10 por ciento por las victorias, recibirá 400.000 dólares por una semana de trabajo. Grace había planeado utilizar un tercer caddie para el próximo evento de LIV, en Trump Bedminster, a las afueras de la ciudad de Nueva York, pero le va a resultar difícil echar a Botha de esa bolsa.

La transmisión de YouTube insistió hasta la saciedad, y con bastante fuerza, en lo mucho que los jugadores disfrutaban del nuevo formato y en lo mucho que los aficionados amaban su experiencia. En efecto, hubo cierto revuelo en el campo durante toda la semana, pero la afirmación de Gooch de que el ambiente se acercaba al de una Ryder Cup era puramente el dinero el que hablaba. Aun así, la LIV considerará esta semana como un éxito más en su plan a largo plazo para gastar en su camino hacia la legitimidad.

Pero la LIV ha estado plagada de acaloradas controversias desde su creación, y el evento de esta semana en las afueras de Portland, Oregón, provocó una importante reacción en la comunidad local y una conferencia de prensa de las familias del 11-S protestando por la decisión de los golfistas de «meterse en la cama con los saudíes». No habrá otro evento LIV hasta dentro de tres semanas, pero seguro que seguirá estando en el centro del discurso de este deporte. Durante la retransmisión del sábado, LIV anunció que el número 26 del mundo, Paul Casey, se uniría a varios de sus compañeros cuarentones, ex estrellas de la Ryder Cup Europa, en el LIV y debutará en el evento de Bedminster. Seguramente habrá más jugadores que den el salto antes de ese torneo, celebrado en un campo del área metropolitana de Nueva York y propiedad del ex presidente Donald Trump. La controversia, las protestas, no van a ninguna parte. Pero tampoco el LIV Golf.

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Casado y padre de 2 hijos, amante de la cerveza, juego al golf desde mi infancia y me he unido al equipo de TotalNewsGolf.com hace sólo 2 semanas.