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Bart Bryant, que ganó el Memorial y el TOUR Championship tras cumplir 40 años, muere en un accidente de tráfico

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Bart Bryant tuvo que esperar casi dos décadas para ganar en el PGA TOUR, soportando lesiones y múltiples viajes a la Q-School antes de propinar a Tiger Woods la mayor derrota de su carrera.

Bryant se planteó dejar el juego después de que una lesión en el hombro le apartara del TOUR a principios de los 90, pero su perseverancia dio sus frutos con tres victorias después de cumplir los 40 años. Dos de esas victorias llegaron en el año de su carrera, 2005, cuando ganó dos de los eventos más importantes del TOUR, el TOUR Championship y el Memorial Tournament presentado por Workday.

Bryant murió el martes en un accidente de coche a la edad de 59. Su primera esposa, Cathy, le precedió en la muerte. Ella falleció en 2017 a causa de un cáncer cerebral, 11 meses después de su diagnóstico.

Le sobreviven su esposa Donna, sus hijas Kristen y Michelle y sus hijastros. Su hermano, Brad, también es un antiguo ganador del TOUR.

«El PGA TOUR está triste por el trágico fallecimiento de Bart Bryant y nuestros corazones están con su familia y amigos durante este difícil momento», dijo el Comisionado del PGA TOUR Jay Monahan. «Los Bryant han sido parte de la familia del PGA TOUR por más de cuatro décadas y estamos agradecidos por el impacto y el legado que hizo en nuestra organización y en innumerables comunidades. Se echará mucho de menos a Bart».

Bart Bryant tenía 41 años y sólo le quedaban seis salidas de una importante extensión médica cuando llegó a LaCantera Golf Club en 2004 para el Valero Texas Open. Un 60 en la tercera ronda le dio una ventaja de tres golpes sobre Hunter Mahan, y Bryant mantuvo esa ventaja con un 67 el domingo. La victoria llegó en su salida número 187 en la PGA TOUR.

«Un torneo no hace una carrera», dijo Bryant, quien nació en Gatesville, Texas, pero creció en Alamogordo, Nuevo México, donde los hermanos Bryant dominaron el golf en la escuela junior y secundaria. «Esto es sólo el principio, eso es lo que me gustaría pensar».

Tenía razón. Al año siguiente, Bryant aceptó un trofeo de Jack Nicklaus, venció a dos miembros del Salón Mundial de la Fama del Golf, terminó entre los 10 primeros de la lista de dinero y se coló entre los 25 primeros de la clasificación mundial.

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Bryant ya había ganado el Torneo Memorial de Nicklaus cuando llegó al East Lake Golf Club de Atlanta en 2005 para su debut en el TOUR Championship. Comenzó la semana con un récord de 62 golpes en el campo y mantuvo al menos una parte del liderato después de cada ronda.

Bryant ganó por seis golpes en East Lake y cobró el mayor sueldo de su carrera. Tiger Woods, ganador de dos majors ese año, terminó segundo. Es lo más atrás que ha terminado Woods en un torneo en el que fue el subcampeón. Woods podía conducir 50 yardas más allá de Bryant, pero el veterano superó la ventaja de potencia de Woods con un golpeo de bola preciso, liderando el campo tanto en precisión de conducción como en greens en regulación.

«Ciertamente no me pongo en la misma categoría que Retief (Goosen) y Vijay (Singh) y Davis Love y Tiger Woods», dijo Bryant. «Quiero decir que estos tipos son los jugadores de élite del mundo. … Pero he descubierto que si estoy en la cima de mi juego en las condiciones adecuadas, definitivamente puedo competir con estos tipos».

Bryant venció a otra de las estrellas del juego, Fred Couples, a principios de ese año para ganar el Memorial en el Muirfield Village Golf Club. Esta victoria requirió más dramatismo que la de East Lake. Tras ponerse en cabeza con un birdie en el 17, Bryant se metió en un obstáculo en el último hoyo y tuvo que hacer un putt de par de 5 metros para vencer a Couples por uno. Woods empató en el tercer puesto, a cuatro golpes.

El éxito de Bryant a sus 40 años fue el fruto de una increíble perseverancia, que se produjo 19 años después de que el hijo del predicador se convirtiera en profesional en 1986, procedente de la Universidad Estatal de Nuevo México, donde fue dos veces All-American. Bryant se graduó en la Q-School una media docena de veces, la primera en 1990. Terminó en el puesto 124 de la lista de ganancias en su año de novato antes de que una lesión en el hombro descarrilara su temporada de 1992. Su juego empeoró tanto que se planteó dejarlo.

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Estuvo fuera y dentro del TOUR durante la siguiente década, jugando sólo seis temporadas completas entre 1991 y 2003 y entrando en los 125 primeros puestos de la lista de ganancias sólo una vez.

«Las cosas se pusieron tan mal a mediados de los 90 que nunca me molesté en ir a la escuela de clasificación», dijo Bryant después de su victoria en East Lake. «Mientras pudiera alimentar a mi familia con lo que ganaba en el minitour, estaba bien».

Cuando ganó el Abierto de Texas, fue el ganador por primera vez en el TOUR de más edad en nueve años.

El hermano mayor de Bart, Brad, quien obtuvo su única victoria en el TOUR en el Walt Disney World/Oldsmobile Classic de 1995, estaba en el green 18 cuando Bart ganó por primera vez, convirtiéndolos en el duodécimo par de hermanos en ganar en el PGA TOUR.

«Creo que esto es más grande para mí que cuando gané yo», dijo Brad Bryant sobre la victoria de su hermano. «Ha pasado por mucho y ha perseverado. Para nuestra familia, esto es muy grande».

Ambos también ganaron en el PGA TOUR Champions. Bart ganó el DICK’S Sporting Goods Open tanto en 2013 como en 2018, mientras que las cuatro victorias de Brad incluyen el U.S. Senior Open de 2007. Bart también hizo pareja con Ian Baker-Finch para ganar la División Raphael en el Liberty Mutual Insurance Legends of Golf de 2013.

Tras el año de su carrera en 2005, Bart Bryant sólo conseguiría siete top-10 más en el TOUR, ya que las lesiones que retrasaron su éxito se lo arrebataron rápidamente. Quedó subcampeón por detrás de Jim Furyk en el RBC Canadian Open 2006 y de Woods en el Arnold Palmer Invitational 2008 presentado por Mastercard, que supuso la quinta victoria consecutiva de Woods en el TOUR. Sin embargo, Woods tuvo que embocar un putt de 24 pies para birdie en el último hoyo para lograrlo.

«Tengo la suerte de subir ahí y competir con él de vez en cuando», dijo Bryant.

Y ganarle, la recompensa por esperar pacientemente su oportunidad.

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Soy un ávido cinéfilo, un castaño hiperactivo, juego al golf desde hace sólo 2 años y escribo para los equipos desde hace más de un año, y me apasiona especialmente el PGA Tour